Cronologia

Ala grande

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La maggior parte della battaglia di Gran Bretagna fu combattuta nei cieli custoditi dal gruppo n. 11 comandato da Keith Park. Aerei da combattimento sotto il suo immediato comando furono incaricati di difendere Londra, la costa sud-orientale e, tra gli altri, i bacini navali di Chatham e Portsmouth e la fabbrica Spitfire di Southampton. Come risultato di questa responsabilità, Park adottò quello che era visto come un approccio conservatore nella lotta alla battaglia. Park era perfettamente consapevole che la perdita di aeromobili non era il problema principale, ma la perdita di piloti lo era. Quando attaccava un nemico in arrivo, Park preferiva usare piccoli gruppi di combattenti che potevano volare rapidamente e attaccare i bombardieri mentre tentavano di non ingaggiare Me-109. Park credeva che questo approccio non solo gli offrisse il modo migliore di sconfiggere i bombardieri - e quindi di salvare le basi del Comando combattente nei primi giorni della battaglia - ma gli diede anche maggiori possibilità di vedere i suoi combattenti tornare alla base per combattere di nuovo.

Quando Park aveva bisogno di combattenti in più, poteva chiedere il sostegno del gruppo n. 10, che copriva l'Inghilterra sud-occidentale e del gruppo n. 12, che copriva la Midland e l'Anglia orientale.

Trafford Leigh-Mallory comandava il gruppo n. 12. Credeva che ogni gruppo si sarebbe presentato come un nemico più formidabile se avesse attaccato in gran numero la Luftwaffe in arrivo invece degli attacchi compiuti da un numero limitato di combattenti. Credeva anche che il Comando da caccia avrebbe dovuto incontrare la Luftwaffe sul Canale e attaccare prima che gli aerei tedeschi attraversassero la costa. Invece di aspettare che il nemico attraversasse la costa, Leigh-Mallory prevedeva un approccio più aggressivo. Questo era il piano "Big Wing". Ci è voluto del tempo per riunire adeguatamente tutti gli squadroni, ma il suo potenziale era quello di dare al Comando combattente una capacità molto maggiore di distruggere gli aerei nemici prima che avessero l'opportunità di sganciare le loro bombe. Le sue opinioni non furono condivise né da Keith Park né da Hugh Dowding.

Il fattore tempo è dove Park e Leigh-Mallory si sono scontrati.

Park non credeva che il Comando combattente avesse il tempo di assemblare una "grande ala" e che i suoi attacchi da parte di un numero minore di combattenti fossero molto più importanti in quanto rompevano la formazione del nemico e quindi ostacolarono notevolmente il suo desiderio finale - rilascia bombe su un bersaglio scelto. Park credeva che i suoi combattenti dovessero combattere il più vicino possibile alle basi del Comando combattente in modo che potessero essere riforniti e armati il ​​più rapidamente possibile. Questa pratica non includeva combattimenti sul Canale. Park credeva anche che un pilota abbattuto sulla terra avesse maggiori possibilità di sopravvivenza rispetto a uno abbattuto sul Canale.

Leigh-Mallory prevedeva attacchi da tre a cinque squadroni (fino a 60 velivoli se vi fossero 12 aerei per squadrone), il che avrebbe conferito a ogni attacco un enorme potere di "colpire". C'erano molti che erano d'accordo con la sua posizione aggressiva, uno dei più famosi era Douglas Bader che formò un'ala a Duxford basata sulla teoria della Big Wing.

Park stesso aveva usato le tattiche di Big Wing durante l'evacuazione di Dunkerque nel 1940, ma l'aveva trovato poco flessibile e difficile da controllare. La critica più pressante che ebbe su Big Wing fu che se fosse stato inviato nel posto sbagliato, non c'era nulla di riservato per combattere la Luftwaffe se fossero altrove e ci sarebbe stato anche un ritardo prima che la Big Wing si spostasse nella sua nuova posizione . Questo è il motivo per cui ha usato tattiche di squadrone molto più piccole per il gruppo n. 11.

Una contro-argomentazione addotta era che una formazione di "Big Wing" poteva già essere in volo e pronta all'azione quando Chain Home raccolse tutte le informazioni su un raid in arrivo e le diresse semplicemente dove era necessario.

L'efficacia di "Big Wing" sarebbe stata o avrebbe potuto essere usata dal gruppo n. 11 nella battaglia della Gran Bretagna è aperta al dibattito. La rimozione di Dowding e la promozione di Leigh-Mallory per comandare il gruppo n. 11 significava che "Big Wing" divenne una tattica offensiva rispetto a una difensiva quando gli alleati proseguirono l'attacco. C'erano quelli in Fighter Command che credevano che l'uno si complimentasse con l'altro se usato correttamente e che il vero problema era lo scontro tra Park e Leigh-Mallory in quanto si credeva che Leigh-Mallory fosse furioso che il Gruppo No 11 sembrava avere tutto il pubblicità da parte sua nella battaglia della Gran Bretagna e che il n. 12 ottenne poco.

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