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601 Millionaires Squadron

601 Millionaires Squadron

A 601 Squadron fu dato il soprannome di "Millionaires Squadron" a causa degli uomini che vi si unirono - originariamente molti erano di origini benestanti e condussero uno stile di vita di conseguenza. Molti nel 601 / Millionaires Squadron furono istruiti privatamente e avevano esperienza di volo anche prima che le ombre oscure della guerra si radunassero sull'Europa. La forza trainante dietro il 601 Squadron fu William Rhodes-Moorhouse. Suo padre aveva vinto un postumo Victoria Cross come pilota nella prima guerra mondiale - il primo pilota ad aver ricevuto questo premio per il suo coraggio eccezionale. William ha frequentato l'Eton College dove ha stretto amicizia con George Cleaver. La famiglia Cleaver possedeva un aereo ed era su questo che Rhodes-Moorhouse ebbe la sua prima esperienza di volo. Aveva una licenza di pilota all'età di diciassette anni. Durante gli anni tra le due guerre, Rhodes-Moorhouse sposò Amalia Demetriadi. Entrambi hanno vissuto la bella vita che i soldi della sua famiglia hanno permesso loro di fare.

L'idea di squadroni di riserva part-time (ausiliari) era in circolazione dagli anni 1920 quando Lord Trenchard, capo dello staff aereo, l'aveva introdotta. L'idea era semplice: reclutare e usare appassionati piloti dilettanti in tempo di guerra, ma tenerli nella riserva in tempo di pace. Era un'opzione più economica per avere più squadroni di volantini a tempo pieno. Quando scoppiò la seconda guerra mondiale c'erano quattordici squadroni ausiliari che costituivano il 25% del Comando combattente.

Il primo squadrone ausiliario fu il 601. Questo ottenne il soprannome di "Millionaires Squadron" perché si dice che il 601 fu formato al White's Club di Londra - un club privato per gentiluomini - e che il reclutamento in esso si basava sul fatto che un candidato potesse comportarsi come un gentiluomo anche dopo aver consumato alcolici - presumibilmente un grande bicchiere di porto. 601 aveva la sua giusta parte di quelli provenienti da un contesto privilegiato, ma era anche aperto agli sportivi e a coloro che avevano guadagnato i propri soldi ma non provenivano da un contesto privilegiato. Lo Squadrone 601 si guadagnò la reputazione di comportamento sgargiante e vita dura, ma tale reputazione smentì la sua abilità di unità combattente. Il loro secondo comandante era Sir Philip Sassoon e si aspettava che gli uomini nel 601 fossero all'altezza di questa reputazione quando si stavano abbassando. Tuttavia, quando erano in servizio, la professionalità era tutto e 601, nonostante la loro reputazione per l'alta vita, anche guadagnato una reputazione come un efficace squadrone di combattimento.

Il 601 fu mobilitato pochi giorni prima dell'invasione tedesca della Polonia il 1 settembrest 1939. 601 combattono nella guerra in Francia prima dell'evacuazione di Dunkerque. Max Aitken comandava lo squadrone in quel momento e ricopriva il grado di Capo Squadrone. Era il figlio di Lord Beaverbrook, il milionario del giornale. Alla fine della battaglia di Gran Bretagna, Aitken aveva ricevuto sedici uccisioni per il suo nome.

Nel luglio del 1940, quando iniziò la battaglia della Gran Bretagna, il 601 Squadron aveva sede presso la RAF Tangmere. Con la Luftwaffe che concentrava i loro primi attacchi contro la navigazione nel Canale della Manica, il 601 era in prima linea come basato sul mare nel Sussex, erano uno degli squadroni più vicini per supportare la spedizione. Lo squadrone subì gravi perdite e fu riportato all'Essex per riprendersi. All'inizio della battaglia di Gran Bretagna, 601 Squadron contava 20 uomini, ma in poche settimane questo era stato ridotto a 9 con 11 uomini uccisi o feriti. I loro sostituti non provenivano dagli sfondi tradizionalmente associati allo squadrone dei milionari, ma lo squadrone aveva bisogno di nuovi uomini indipendentemente dalle dimensioni dei loro saldi bancari.

Il 3 settembrerd 1940, William Rhodes-Moorhouse andò a Buckingham Palace per ricevere una Distinguished Flying Cross (DFC) dopo aver abbattuto nove aerei tedeschi. Il 6 settembreesimo, Rhodes-Moorhouse è stato abbattuto e ucciso.

Uno dei membri più famosi del 601 Squadron fu Roger Bushell. Fu abbattuto e fatto prigioniero di guerra dai tedeschi. Ha poi guadagnato la reputazione di fuggire dai campi di prigionia prima di organizzare la leggendaria "Grande Fuga" nel luglio del 1944. Bushell fuggì da Stalag Luft III ma fu riconquistato e assassinato. Billy Fiske (nella foto) del 601 fu il primo pilota americano a morire nella Battaglia d'Inghilterra e, quindi, il primo combattente americano a morire nella Seconda Guerra Mondiale (17 agosto 1940).

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