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RAF Gravesend

RAF Gravesend

La base aerea di Gravesend si era sviluppata prima della seconda guerra mondiale come aeroporto sussidiario per Croydon. Acquistato da Airports Ltd, l'aeroporto si è rivelato una responsabilità finanziaria e sembra che fosse la paura di una guerra in avvicinamento a salvare la base aerea di Gravesend mentre il Ministero dell'Aeronautica acquistava l'aeroporto e lo utilizzava come centro di addestramento con l'addestramento fornito dagli Aeroporti Ltd. Alla fine di settembre del 1937, Gravesend divenne una scuola di addestramento sia per la RAF che per la Fleet Air Arm. Tuttavia, due anni alla base fu requisito dai militari e divenne un aeroporto satellitare per Biggin Hill. Gravesend era sotto il comando di No 11 Group Fighter Command.

Il primo squadrone a utilizzare RAF Gravesend fu il n. 32, uno squadrone di uragani con base a Biggin Hill. Importanti lavori di costruzione a Biggin Hill significarono che 32 avevano bisogno di una base temporanea e Gravesend si adattava perfettamente al conto. Durante l'evacuazione di Dunkerque gli Spitfire di No 610 Squadron si unirono a loro.

Nel luglio del 1940, Bristol Blenheims arrivò a Gravesend per il mese. Erano attrezzati per essere combattenti notturni.

Durante la Battaglia d'Inghilterra, furono gli uragani dello Squadrone n. 501 a utilizzare principalmente Gravesend. Hawkinge fu usato come base di partenza per questi uragani e molti all'alba Hawkinge decise di attendere l'arrivo previsto della Luftwaffe al largo di Folkestone e Dover. Sebbene il tempo di volo da Gravesend a Hawkinge fosse relativamente piccolo, ogni tempo perso con la Luftwaffe era considerato vitale - da qui la base di andata preventiva fuori da Dover. Anche i convogli di canali e lo stesso Dover erano obiettivi comuni ed entrambi avevano bisogno di tanto aiuto quanto il Comando di caccia poteva dare loro.

La 501 non ha fatto numerose uccisioni durante la Battaglia d'Inghilterra, ma ha anche subito un alto numero di vittime. La 501 fu trasferita a Kenley e sostituita dagli Spitfire di No 66 Squadron.

Alla fine della battaglia di Gran Bretagna, Gravesend aveva dimostrato il suo valore ed era considerato meno un satellite per Biggin Hill e più una base aerea per Fighter Command a sé stante. La costruzione alla base ha notevolmente ampliato le sue dimensioni. Quattordici piloti che volavano da Gravesend erano stati uccisi durante la battaglia.

Boulton Paul Defiants di No 264 Squadron furono trasferiti a Gravesend per fare da combattenti notturni durante il Blitz.

Dopo la Battaglia d'Inghilterra, entrambi gli squadroni dell'uragano e dello Spitfire con base a Gravesend presero parte a incursioni offensive su posizioni tedesche detenute nella Francia settentrionale. Furono anche usati per scortare bombardieri alleati durante i raid in Germania.

Brevemente nell'estate del 1942, due squadroni di aquila si stabilirono a Gravesend. Erano squadroni della RAF pilotati da piloti americani.

Nel 1943 fu terminata un'estensione delle piste. Ciò ha consentito a velivoli più potenti di utilizzare Gravesend tra cui Hawker Typhoon e Mustang.

Nel periodo precedente al D-Day, anche le zanzare hanno usato Gravesend.

Con il successo del D-Day, tutti i segnali erano che Gravesend sarebbe stato declassato. Il suo ufficiale comandante era stato un capitano del gruppo, ma dopo il D-Day, era un leader dello squadrone. Ironia della sorte, era un'arma tedesca che segnalava la fine di Gravesend come base RAF. I missili V1, destinati a Londra, spesso non riuscivano a raggiungere la capitale. Presto divenne chiaro che la base aerea di Gravesend era abbastanza vicina sul percorso di volo del V1 e che qualsiasi cosa non fosse all'altezza poteva cadere sulla base. I palloncini venivano usati per proteggere la base aerea ma fu presto messa sotto cura e manutenzione.

Base aerea di Gravesend formalmente chiusa nel giugno del 1956

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