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La battaglia del Mar dei Coralli

La battaglia del Mar dei Coralli

La battaglia del Mar dei Coralli ebbe luogo nel maggio del 1942. Se i giapponesi fossero riusciti nel Mar dei Coralli, sarebbe stato aperto il modo per i giapponesi di catturare la Nuova Guinea e lasciare l'Australia isolata dall'aiuto degli Alleati e più aperta a un attacco giapponese. La battaglia del Mar dei Coralli è stata combattuta interamente dagli aerei: nessuna nave su entrambi i lati ha avuto alcun contatto visivo con nessuna nave nemica.

Contrammiraglio Frank Fletcher

I giapponesi avevano fatto grandi guadagni in Estremo Oriente entro la primavera del 1942. Entro il 1 maggio, la conquista delle Filippine, della Birmania, della Malesia e delle Indie orientali olandesi era costata alla Marina giapponese solo 23 navi da guerra e nessuna era più grande di un cacciatorpediniere . Anche 67 navi da trasporto erano state perse. Il comando navale giapponese si aspettava perdite di gran lunga maggiori e, sostenuto da un tale successo, cercarono di espandersi ulteriormente in Estremo Oriente. Tuttavia, gli alti ufficiali della Marina giapponese hanno discusso su cosa sarebbe meglio fare dopo. Una scuola di pensiero era che la marina continuasse a guidare i guadagni territoriali. L'ammiraglio Nagano ne era un grande sostenitore. Altri, guidati dall'ammiraglio Yamamoto, volevano un attacco totale alle portaerei americane nel Pacifico poiché temevano che queste navi fossero la chiave del successo nel Pacifico. Yamamoto credeva che la distruzione delle portaerei americane avrebbe garantito la sicurezza del Giappone. Per questo motivo, Yamamoto voleva un attacco a Midway Island poiché credeva che un tale attacco avrebbe trascinato la marina americana in una battaglia su vasta scala che credeva avrebbe vinto i giapponesi.

L'alto comando dell'esercito giapponese voleva che un attacco fosse incentrato sull'isolamento dell'Australia e questo avrebbe incluso un attacco alla Nuova Guinea.

Tuttavia, furono gli americani a forzare la mano dei giapponesi. Il 18 aprile 1942, l'America aveva lanciato bombardieri da due portaerei americane ("Enterprise" e "Hornet") che avevano bombardato Tokyo. Ciò rafforzò il caso di Yamamoto contro le portaerei americane e il 5 maggio fu emesso l'ordine generale 18 della sede generale dell'Imperial Navy che ordinò a Yamamoto di effettuare un attacco a Midway Island e altri punti chiave negli Aleutine occidentali: l'operazione doveva aver luogo all'inizio Giugno 1942.

Tuttavia, i giapponesi avevano deciso di intraprendere un'azione che rovesciò le loro forze. L'attacco alla Nuova Guinea era già iniziato e non poteva essere annullato perché era troppo avanzato. Pertanto, Yamamoto non poteva fare appello a tutte le forze di cui avrebbe potuto aver bisogno per un attacco sull'isola di Midway poiché alcune forze giapponesi erano concentrate nel Mar dei Coralli a sud-est della Nuova Guinea.

L'attacco a Port Moresby in Nuova Guinea fu considerato importante dai giapponesi poiché il suo successo avrebbe isolato l'Australia e la Nuova Guinea poteva quindi essere utilizzata come piattaforma per attaccare Figi, Nuova Caledonia e Samoa. I giapponesi hanno etichettato l'attacco a Port Moresby come "Operazione MO" e la forza che doveva attaccare era "Task Force MO".

La forza giapponese comprendeva le portaerei "Shokaku" e "Zuikaku". Questi dovevano salpare dall'isola di Truk e dovevano intercettare tutte le navi inviate dagli Stati Uniti per attaccare i giapponesi. La parte principale del piano giapponese era che la sua forza invasore (la Port Moresby Invasion Force) si spostasse attraverso il Passaggio di Jomard, nel sud-est della Nuova Guinea, senza essere ostacolata dagli americani, permettendole di attaccare Port Moresby.

L'America ha trattato molto seriamente l'attacco a Port Moresby. Credevano che qualsiasi attacco avrebbe lasciato l'Australia vulnerabile. Sia Chester Nimitz che Douglas MacArthur hanno dato all'attacco a Port Moresby la massima priorità. Gli americani avevano infranto il codice navale giapponese e avevano una conoscenza dettagliata dei loro piani. Credevano che un attacco a Port Moresby fosse programmato per il 3 maggio e che le forze giapponesi avrebbero dovuto muoversi nel Mar dei Coralli per svolgere questo compito. Gli americani potrebbero aver saputo del piano giapponese ma avevano un problema da soli. Il corriere "Saratoga" veniva ancora riparato dopo un danno ai siluri, mentre i corrieri "Enterprise" e "Hornet" non erano tornati dalle incursioni di Tokyo e avrebbero avuto bisogno di cinque giorni per prepararsi a qualsiasi battaglia futura.

Nimitz sapeva che la battaglia che sarebbe seguita avrebbe coinvolto la supremazia aerea e aerea. Pertanto ordinò ai corrieri Lexington e Yorktown nel Mar dei Coralli insieme alle rispettive task force.

Task Force 17Task Force 11
Yorktown (vettore)Lexington (vettore)
Astoria (incrociatore pesante)Minneapolis (incrociatore pesante)
Chester (incrociatore pesante)New Orleans (incrociatore pesante))
Portland (incrociatore pesante)
Phelps (distruttore)
Hammann (distruttore)Dewey (distruttore)
Anderson (distruttore)Farragut (distruttore)
Russell (distruttore)Aylwin (distruttore)
Walke (distruttore)Monaghan (distruttore)
Morris (distruttore)
Sims (distruttore)

Sebbene formidabili sulla carta, entrambe le task force potevano fornire solo meno di 150 aerei per la battaglia. Nimitz ha dato al vice ammiraglio Frank Fletcher la completa libertà tattica su come sconfiggere la flotta di invasione giapponese guidata da Inouye.

Fletcher iniziò a operare nel Mar dei Coralli il 1 ° maggio. Il gruppo di invasione giapponese lasciò Rabaul il 3 maggio, quindi Fletcher ebbe il sopravvento trovandosi nella zona di combattimento progettata prima dell'avversario. Il 3 maggio, Fletcher fu informato che il giapponese aveva portato Tulagi nelle Isole Salomone e ordinò che la "Yorktown" si dirigesse a nord-nord-ovest verso Tulagi per effettuare il suo primo attacco. Alle 06.30 del 4 maggio, 12 bombardieri Devastator e 28 bombardieri subacquei Dauntless sono decollati da "Yorktown". Il loro obiettivo erano le navi giapponesi di stanza vicino a Tulagi. Al loro primo attacco, gli aerei danneggiarono gravemente un cacciatorpediniere, il "Kikuzuki", e affondarono tre dragamine. Il primo attacco terminò alle 09.30 quando gli aerei atterrarono sulla "Yorktown". Altri due attacchi durante il giorno portarono poca ricompensa: due idrovolanti giapponesi furono distrutti e quattro chiatte da sbarco. Il ritorno per gli sforzi dei piloti non è stato eccezionale.

"L'operazione di Tulagi è stata certamente deludente in termini di munizioni spese per i risultati ottenuti."Nimitz

Il 5 maggio, la "Yorktown" e la "Lexington" si unirono a un appuntamento designato. Allo stesso tempo, le varie parti della flotta giapponese stavano entrando nel Mar dei Coralli.

La Striking Force dell'ammiraglio Takagi si spostò lungo le Salomone, girò a ovest e passò a nord dell'isola di Rennel. All'inizio del 6 maggio, la forza di Takagi era già nel Mar dei Coralli.

La Port Moresby Invasion Force e il gruppo di supporto si sono avvicinati al passaggio di Jomard.

La Covering Force, guidata da Marushige, si stava rifornendo di carburante a sud di Bougainville.

Port Moresby è stato bombardato in questo giorno.

Il 6 maggio, Fletcher decise di attaccare la forza giapponese. L'intelligence americana lo informò che era quasi certo che i giapponesi sarebbero passati attraverso il passaggio di Jomard il 7 o l'8 maggio. Fletcher ha spostato la sua forza per raggiungere una distanza impressionante entro il 7 maggio. Gli aerei da caccia giapponesi riportarono la posizione di alcune navi da guerra americane. Alle 09:00, 15 bombardieri giapponesi attaccarono le navi americane ma non riuscirono a colpire i loro obiettivi previsti. Gli attacchi successivi colpirono i "Sims", un cacciatorpediniere, che affondò rapidamente con la perdita di 379 vite. Anche la petroliera "Neosho" fu colpita, ma rimase in superficie fino all'11 maggio quando 123 uomini furono portati via dal cacciatorpediniere "Henley". Il "Neosho" era affondato. Tuttavia, la loro perdita non fu vana poiché i 56 aerei giapponesi che attaccarono queste due navi avrebbero potuto volgere la loro attenzione su "Yorktown". Poco prima delle 14.00 dello stesso giorno, un gruppo di bombardieri giapponesi attaccò le navi sotto il comando del contrammiraglio JC Crace della Royal Navy. Fletcher aveva spostato la sua portaerei lontano dal gruppo di Crace che includeva gli incrociatori pesanti "Australia" e "Hobart" della Marina australiana. In tal modo, ha tenuto la nave da guerra vitale "Yorktown" fuori dai bombardieri giapponesi. La forza di Crace subì il pieno peso di un attacco aereo, anche se si rivelò inefficace. Alla fine della giornata, Crace aveva affrontato un altro attacco: dai bombardieri americani B-26 che scambiavano le sue navi con navi giapponesi!

Alle 08.15 gli aerei da caccia di "Yorktown" riferirono di aver individuato due vettori giapponesi e quattro incrociatori pesanti a circa 225 miglia da "Yorktown". 93 aerei furono lanciati dagli americani per attaccare i giapponesi. Tuttavia, in questo caso l'intelligenza era errata: la "forza" era costituita da due incrociatori leggeri e due cannoniere del gruppo di supporto giapponese.

La "Lexington" ebbe più fortuna. I suoi aerei individuarono una portaerei giapponese (la "Shoho"), tre incrociatori e alcuni cacciatorpediniere a soli 25 miglia dalla "Lexington". Con gli aerei di "Yorktown" e "Lexington" attaccanti, lo "Shoho" aveva poche possibilità. Affondò alle 11.35 dopo essere stata colpita da 13 bombe e 7 siluri.

Per distruggere i vettori americani nel Mar dei Coralli, Takagi scelse i suoi 27 migliori piloti per un attacco notturno contro la forza portante. Fu un disastro che non fu aiutato dal maltempo. 21 aerei non sono riusciti a tornare - 11 sono stati persi quando sono andati oltre il lato dei vettori giapponesi quando hanno tentato di atterrare.

La battaglia è stata portata avanti fino all'8 maggio. Entrambe le parti avevano pensato a un impegno di superficie notturno, ma il tempo e la fatica generale lo hanno escluso. L'8 maggio divenne quella che era essenzialmente una battaglia "vettore contro vettore". Aerei americani attaccarono la portaerei giapponese "Shokaku". Ha subito danni al suo ponte di volo. Dopo l'attacco, riuscì a recuperare gli aerei che cercavano di atterrare ma non riuscì più a lanciarne uno. Un secondo attacco non ebbe un esagerato successo: il corriere non fu forato sotto la linea di galleggiamento e gli incendi a bordo furono presto controllati. Tuttavia, lo "Shokaku" aveva perso 108 membri dell'equipaggio.

Tuttavia, i giapponesi non erano stati inattivi. Sia la "Lexington" che la "Yorktown" furono attaccate da aerei giapponesi. La "Yorktown" fu colpita una volta da una bomba ma non riuscì a impedire la capacità del corriere di funzionare. La "Lexington" fu colpita da siluri e bombe, una delle quali colpì una scorta di munizioni. Alle 12.47, il corriere fu scosso da un'enorme esplosione interna quando vapori di carburante furono accesi. Si verificarono una serie di altre esplosioni e alle 15.00 "Lady Lex" non fu più d'aiuto. Alle 16.30, l'equipaggio si preparò ad abbandonare la nave. Varie navi furono chiamate per assistere all'evacuazione che era disciplinata e ordinata - persino il cane della nave fu portato via. Il comandante della nave fu l'ultimo a partire. Al cacciatorpediniere "Phelps" fu ordinato di terminare la "Lexington", cosa che fece debitamente con cinque siluri. La "Lexington" affondò alle 20.00.

I giapponesi annullarono l'invasione di Port Moresby temendo che gli americani avessero ancora la capacità di distruggere molte delle loro navi da sbarco. In termini numerici, i giapponesi furono i migliori nella battaglia del Mar dei Coralli. La perdita della "Lexington" fu grande e superò di gran lunga la perdita della "Shoho". I giapponesi persero 43 aerei contro gli americani 33. Tuttavia, la battaglia è vista come una vittoria americana semplicemente perché ha impedito al Giappone di fare ciò che aveva deciso di fare: catturare Port Moresby e isolare l'Australia. In questo senso, è stata una vittoria strategica per l'America. La battaglia di Midway avrebbe provocato danni molto maggiori ai giapponesi.

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