Cronologia

La battaglia di Barents Sea

La battaglia di Barents Sea

La battaglia di Barents Sea ebbe luogo il 31 dicembre 1942. Barents Sea, come battaglia, non viene spesso menzionato, ma portò Adolf Hitler a ordinare la demolizione della sua intera flotta da battaglia.

Capitano Robert Sherbrooke, VC

Nella primavera del 1942, Hitler si era convinto che gli alleati stavano pianificando un attacco all'Europa occupata dai nazisti e che questo attacco sarebbe arrivato attraverso la Norvegia. Il crescente numero di incursioni di commando sulla Norvegia aiutò a convincere Hitler di aver ragione. Aveva quindi bisogno di un piano per contrastare questo attacco. Non aveva intenzione di spostare truppe dalla Russia, quindi ordinò alla Marina tedesca di inviare una potente flotta di navi da guerra in Norvegia che sarebbe stata quindi utilizzata per attaccare qualsiasi raid anfibio pianificato dagli Alleati attraverso il Mare del Nord in Norvegia. Di conseguenza, a "Prinz Eugen", "Scharnhorst" e "Gneisenau" fu ordinato di trasferirsi da Brest in Francia alla Norvegia. Si unirono a "Hipper", "Admiral Scheer" e "Köln" che avevano già sede ad Altenfjord, in Norvegia. Pertanto, c'era una formidabile presenza di grandi navi da guerra tedesche con sede in Norvegia. C'era anche un problema per quanto riguarda il loro uso. Hitler aveva specificamente ordinato che le navi non potevano essere usate per nessun altro scopo se non quello di attaccare qualsiasi forza invasore e che non avrebbe accettato alcun "rischio indebito" per le navi lì. Pertanto, l'uso di queste potenti navi contro i convogli fu proibito da Hitler poiché chiaramente i convogli non erano una forza invasore.

Tra settembre e novembre 1942, non vi furono convogli Artici poiché gli Alleati stavano concentrando le loro risorse sull'operazione Torcia. I convogli per la Russia ricominciarono nel dicembre del 1942. Era stato deciso che due convogli sarebbero salpati per la Russia a dicembre - uno il 18 e un altro il 22. Entrambi i convogli dovevano essere composti da 15 navi. Il primo dei viaggi di ritorno doveva iniziare il 31 dicembre.

Il primo dei convogli - JW-51A - salpò puntuale il 18 e arrivò in salvo poiché era protetto da cacciatorpediniere e due incrociatori - "Sheffield" e "Jamaica". Gli incrociatori erano lì per spaventare gli U-boat e in questa occasione hanno fatto un lavoro perfetto. Erano anche una grave minaccia per qualsiasi nave da guerra di superficie che potesse voler attaccare le navi mercantili della JW-51A poiché sia ​​la "Giamaica" che "Sheffield" erano armate con cannoni da 6 pollici.

Il convoglio JW-51B salpò, come previsto, il 22. Questo convoglio trasportava 202 carri armati, 2.046 veicoli, 87 caccia, 33 bombardieri, 11.500 tonnellate di carburante, 12.650 di carburante per l'aviazione e poco più di 54.000 tonnellate di altre forniture. Il convoglio fu protetto da tre cacciatorpediniere, un dragamine, due corvette e un peschereccio mentre lasciava la Scozia. Ad est dell'Islanda, sei grandi cacciatorpediniere della flotta hanno preso il posto dei tre cacciatorpediniere più piccoli. questi sei cacciatorpediniere erano "Onslow", "Oribi", "Obbediente", "Obdurato", "Orwell" e "Achates". La forza del cacciatorpediniere fu comandata dal Capitano R Sherbrooke.

Il 28 dicembre, il convoglio è stato colpito da una tempesta che lo ha diviso. Quando le navi si furono riformate, furono spinte molto più a sud del previsto e, al 30 °, erano solo a 200 miglia da Altenfjord, la base di molte grandi navi da guerra tedesche. Sherbrooke fu avvertito dall'Ammiragliato che avevano raccolto molta più attività radiofonica tedesca lungo la costa norvegese di quanto fosse normale. Ciò indicava che stavano per attaccare il convoglio? In effetti, i tedeschi stavano preparando un grave attacco contro un convoglio che era stato seguito dall'U-354 che aveva riportato indietro la sua velocità e direzione.

Lo stesso giorno, Hitler si era lanciato in una tirata contro la Marina tedesca che era stata accelerata dalla sua convinzione che la Marina britannica avesse libero uso del Mar Mediterraneo e che la Marina tedesca non stesse facendo nulla al riguardo. Con riferimento alla Marina in Norvegia, Hitler è citato dicendo:

“La nostra marina non è che una copia degli inglesi - e una copia scadente. Le navi da guerra non sono pronte per l'uso; giacciono oziosi nei fiordi, completamente inutili come tanto vecchio ferro. "

Tuttavia, quando fu riferito a Hitler che il convoglio JW-51B era appena al largo della costa di Altenfjord, si eccitò. In primo luogo, un attacco riuscito a un convoglio alleato mostrerebbe agli alleati la forza della marina tedesca nella regione e, in secondo luogo, un attacco riuscito impedirebbe a attrezzature russe di raggiungere i russi. Un attacco ebbe anche il sostegno della gerarchia della marina tedesca, se non altro per dimostrare a Hitler che la marina aveva un certo valore.

Alla fine del 30 dicembre, Hipper e Lützow salparono da Altenfjord con sei cacciatorpediniere. Il loro piano era semplice. Si sarebbero divisi in due gruppi (Hipper e tre cacciatorpediniere e Lützow con tre cacciatorpediniere) con il gruppo guidato da Hipper che attaccava il convoglio da nord, che avrebbe costretto il convoglio a girare a sud, lungo il percorso del Lützow e dei suoi tre cacciatorpediniere. Fondamentalmente, il convoglio sarebbe rimasto intrappolato tra di loro.

Tuttavia, il piano fu fatalmente indebolito quando l'ammiraglio Kummetz, ufficiale di bandiera dell'Hipper, ricevette un ordine che gli ricordava la richiesta di Hitler che le grandi navi della marina tedesca in Norvegia non dovevano essere messe a rischio in alcun conflitto con il nemico. Ciò significava che doveva mettere fuori servizio per l'attacco sia l'Hipper che il Lützow. Hitler chiaramente desiderava conoscere l'attacco mentre ordinava di essere immediatamente informato su eventuali sviluppi.

Sherbrooke era stato tenuto ben informato del traffico radiofonico tedesco e sapeva che una nave a U era davanti al convoglio con un altro di stanza a sud di esso. Sapeva anche che un cacciatorpediniere tedesco era nelle vicinanze.

La battaglia iniziò quasi per caso. Gli inglesi presumevano che sarebbero stati incontrati dai cacciatorpediniere russi durante il viaggio - in realtà, ciò era dovuto a un malinteso. Alle 09.15, "Obdurate" avvistò tre cacciatorpediniere e fece loro segno di confermare la loro identità di russo. La risposta fu che un cacciatorpediniere tedesco sparasse contro "Obdurate". La forza di Sherbrooke entrò nelle immediate postazioni di battaglia.

Kummetz ha usato l'Hipper nell'attacco, ma i suoi movimenti sono stati frenati dall'ordine di Hitler di non correre rischi con gli incrociatori. Il diario di "Hipper" mostra che Kummetz era estremamente preoccupato per i siluri sparati dai cacciatorpediniere britannici e per il tempo nella regione.

“Visibilità molto scarsa. Tutto sembra confuso. non riesco a capire se ho a che fare con un amico o un nemico. Un totale di dieci navi ora in vista, alcune delle quali sembrano cacciatorpediniere. Non si può dire con certezza se i nostri cacciatori di ombre non sono tra questi ”“09.44. Un cacciatorpediniere si avvicinò da sud-est e poi si mise forte l'elmo. Aveva sparato i suoi siluri. "

Dal registro di "Hipper"

In effetti, la nave a cui si riferiva era la "Onslow", ma non aveva sparato siluri. L'Hipper reagì girando la poppa verso l'Onlow per fare il bersaglio il più piccolo possibile - ma salpò anche dal convoglio. Alle 09.57, l'Hipper tornò al convoglio e usò le sue otto pistole da 8 pollici per sparare su Onslow e Orwell. I cacciatorpediniere britannici potevano rispondere solo con pistole da 4 pollici (sull'Orwell) o pistole da 4,7 pollici su Onslow. Kummetz sapeva che questi gusci di dimensioni potrebbero fare ben poco all'Hipper. Ma nonostante ciò, l'Hipper si allontanò dai cacciatorpediniere: l'ordine di Hitler sul rischio era chiaramente un fattore importante nella formulazione della tattica di Kummetz.

Alle 10.13, l'Hipper fece un altro attacco contro Orwell e Onslow. Alle 10.19, un proiettile dell'Hipper colpì la Onslow e la danneggiò gravemente sia sul ponte che nella sala macchine. Lo stesso Sherbrooke fu gravemente ferito ma continuò a impartire ordini al suo equipaggio. Altre due conchiglie dell'Hipper hanno fatto danni considerevoli all'Onlow e l'Orwell ha dovuto affrontare la scelta di effettuare un attacco da solo sull'Hipper per allontanarlo dall'Onlow, ma un tale attacco sarebbe stato estremamente pericoloso, o in qualche modo dare coprire l'Oslow per dare al cacciatorpediniere una possibilità di fuga. All'Orwell fu risparmiata una decisione mentre l'Hipper si allontanò di nuovo e svanì in una tempesta di neve. Sherbrooke, insignito della Victoria Cross per la sua guida, consegnò il comando della forza di cacciatorpediniere a Obedient e guidò l'Oldlow nel convoglio. Quaranta membri dell'equipaggio di Sherbrooke erano stati uccisi o feriti in due minuti e la nave aveva subito gravi danni.

Kummetz sull'Hipper non ha mai saputo che l'unica nave utile tra lui e il convoglio era l'Orwell una volta che l'Oldlow era stato colpito.

Il Lützow continuò la sua mossa da sud. Il suo capitano, Stange, fu anche seriamente ostacolato dall'ordine di Hitler di evitare rischi. Il Lützow individuò le navi tra le tre e le sette miglia di distanza; le sue formidabili pistole da 11 pollici avevano un'autonomia di 15 miglia. Eppure il suo diario afferma che "nessuna identificazione (era) possibile" degli obiettivi che sono stati visti e lei non ha attaccato. Una voce di registro è molto indicativa:

“(Alle 10.50) All'inizio è impossibile accertare se avere a che fare con un amico o un nemico a causa della scarsa luce e del fumo e della nebbia all'orizzonte. Per evitare che l'osservazione da parte di Lützow venga oscurata dalle nevicate e dal fumo che si sposta verso sud, io (Stange) ho deciso di procedere a bassa velocità in prossimità del convoglio, lontano dalle nevicate, al fine di sfruttare le opportunità di attacco come visibilità migliorata. "

In effetti, i Lützow avrebbero potuto attaccare il convoglio a piacimento poiché non c'erano navi navali britanniche nell'area mentre si stavano concentrando sull'Hipper. L'enorme potenza di fuoco che trasportava Lützow non fu mai usata in battaglia. Stange alla fine abbandonò qualsiasi impegno con Convoy JW-51B a causa della scarsa visibilità e della scarsa luce.

L'Hipper continuò ad attaccare e in un certo senso Kummetz ignorò l'ordine di Hitler. Avendo gravemente danneggiato l'Oldlow, affondò gli Achates ma ancora una volta si allontanò dagli altri cacciatorpediniere attaccando l'Hipper per paura dei loro siluri. Il coinvolgimento dell'Hipper fu segnato quando gli incrociatori Jamaica e Sheffield apparvero sulla scena e 24 proiettili da 6 pollici furono lanciati contro l'Hipper. Uno dallo Sheffield e due dalla Giamaica hanno colpito l'Hipper. Un cacciatorpediniere tedesco di accompagnamento posò una cortina fumogena per aiutare il ritiro di Hipper. Un cacciatorpediniere tedesco, il "Friedrich Eckholdt", fu affondato dallo Sheffield.

L'Hipper e il Lützow tornarono ad Altenfjord con le sue cinque rimanenti scorta di cacciatorpediniere. La Giamaica e Sheffield rimasero con il convoglio abbastanza a lungo per garantire che i tedeschi non tornassero e tutte le navi mercantili arrivarono a destinazione. Quando gli fu detto della notizia, Hitler si scatenò di rabbia. Si riferì alle sue navi come inutili e decise sul posto che la flotta d'altura doveva essere demolita. L'ammiraglio Raeder, comandante del Kriegsmarine, ha rassegnato le dimissioni ed è stato sostituito dall'ammiraglio Dönitz.

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