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I Flagellanti

I Flagellanti


Flagellanti

flagellanti, setta fanatica ed eretica che fiorì nei secoli XIII e successivi. La loro origine è stata un tempo attribuita agli sforzi missionari di Sant'Antonio da Padova, nelle città dell'Italia settentrionale, all'inizio del XIII secolo, ma Lempp (Zeitschrift fur Kirchengeschichte, XII, 435) ha dimostrato che ciò è ingiustificato. Ogni movimento importante, però, ha i suoi precursori, sia nell'idea da cui nasce, sia negli atti specifici di cui è il culmine. E, indubbiamente, la pratica dell'autoflagellazione, nota al popolo come consuetudine ascetica degli ordini più severi (come i Camaldolesi, i Cluniacensi, i Domenicani), non poteva che essere idealmente collegata con le altrettanto familiari processioni penitenziali reso popolare dai Mendicanti intorno al 1233, per preparare la strada alla grande esplosione della seconda metà del XIII secolo. È nel 1260 che si ha notizia dei Flagellanti a Perugia. La terribile pestilenza del 1259, la tirannia e l'anarchia di lunga durata in tutti gli Stati italiani, le profezie sull'Anticristo e la fine del mondo di Gioacchino da Flora e simili, avevano creato uno stato misto di disperazione e attesa tra i devoti laici. gente delle classi medie e basse. Apparve poi un famoso eremita dell'Umbria, Raniero Fasani, che organizzò una confraternita dei “Disciplinati di Gesù Cristo”, che si diffuse rapidamente in tutto il centro e nord Italia. Le confraternite erano conosciute con vari nomi in varie località (Battuti, Scopatori, Verberatori, ecc.), ma le loro pratiche erano ovunque molto simili. Tutte le età e condizioni erano ugualmente soggette a questa epidemia mentale. Clero e laici, uomini e donne, anche bambini di tenera età, si flagellavano in riparazione dei peccati del mondo intero. Grandi processioni, a volte fino a 10.000 anime, passavano per le città, picchiandosi e chiamando i fedeli al pentimento. Con croci e stendardi portati davanti a loro dal clero, marciarono lentamente attraverso le città. Spogliati fino alla cintola e con il volto coperto, si flagellavano con cinghie di cuoio fino a far scorrere il sangue, cantando inni e cantici della Passione di Cristo, entrando nelle chiese e prostrandosi davanti agli altari. Per trentatré giorni e mezzo questa penitenza è stata continuata da tutti coloro che l'hanno intrapresa, in onore degli anni della vita di Cristo sulla terra. Né il fango né la neve, né il freddo né il caldo erano un ostacolo. Le processioni continuarono in Italia per tutto il 1260 e alla fine di quell'anno si erano diffuse oltre le Alpi in Alsazia, Baviera, Boemia e Polonia. Nel 1261, tuttavia, le autorità ecclesiastiche e civili si resero conto del pericolo di tale epidemia, sebbene le sue tendenze indesiderabili, in questa occasione, fossero piuttosto politiche che teologiche. A gennaio il papa vietò le processioni, ei laici si accorsero all'improvviso che dietro al movimento non c'era alcuna sanzione ecclesiastica. È cessato quasi con la stessa rapidità con cui era iniziato, e per un po' di tempo sembrava essersi estinto. Si sente parlare di flagellanti erranti in Germania nel 1296. Nell'Italia settentrionale, Venturino da Bergamo, domenicano, poi beatificato, tentò di far rivivere le processioni dei flagellanti nel 1334, e guidò circa 10.000 uomini, chiamati le “Colombe”, per quanto come Roma. Ma fu accolto con risate dai romani e i suoi seguaci lo abbandonarono. Si recò ad Avignone per vedere il papa, dal quale fu prontamente relegato nel suo monastero, e il movimento fallì.

Nel 1347 la peste nera colpì l'Europa e devastò il continente per i successivi due anni. Nel 1348 in Italia si verificarono terribili terremoti. Gli scandali prevalenti nella Chiesa e nello Stato intensificarono nella mente popolare la sensazione che la fine di tutte le cose fosse giunta. Con straordinaria subitaneità ricomparvero le compagnie dei Flagellanti, che rapidamente si diffusero oltre le Alpi, attraverso l'Ungheria e la Svizzera. Nel 1349 avevano raggiunto le Fiandre, l'Olanda, la Boemia, la Polonia e la Danimarca. Nel settembre di quell'anno erano arrivati ​​in Inghilterra, dove, tuttavia, non avevano riscosso molto successo. Il popolo inglese osservava i fanatici con pacato interesse, manifestando perfino pietà e talvolta ammirazione per la loro devozione, ma nessuno poteva essere indotto a unirsi a loro, e il tentativo di proselitismo fallì del tutto. Intanto in Italia il movimento, secondo il temperamento del popolo, così completo, così estatico, eppure così concreto e pratico nelle questioni religiose, si diffuse rapidamente in tutte le classi della comunità. La sua diffusione fu marcata e aiutata dal popolare laudi, canti popolari della Passione di Cristo e dei Dolori della Madonna, mentre al suo seguito sorsero innumerevoli confraternite dedite alla penitenza e alle opere di misericordia corporale Così i “Battuti” di Siena, Bologna, Gubbio, tutti fondarono Case di Dio, che erano al tempo stesso centri in cui si riunivano per esercizi devozionali e penitenziali, e ospizi in cui venivano sollevati i malati e gli indigenti. Sebbene le tendenze verso l'eresia diventassero presto evidenti, la sana fede italiana era sfavorevole alla sua crescita. Le confraternite si adeguarono all'organizzazione ecclesiastica permanente, e non poche di esse hanno continuato, almeno come associazioni caritative, fino ai giorni nostri. È evidente che le canzoni del laudesi durante le loro processioni tendevano sempre più ad assumere un carattere drammatico. Da loro si sviluppò nel tempo il popolare mistero-dramma, da cui nacque l'inizio del dramma italiano.

Tuttavia, non appena il movimento flagellante attraversò le Alpi nei paesi teutonici, tutta la sua natura cambiò. L'idea fu accolta con entusiasmo, si sviluppò rapidamente un cerimoniale, e quasi altrettanto rapidamente una dottrina specializzata, che presto degenerò in eresia. I Flagellanti divennero una setta organizzata, con una disciplina severa e pretese stravaganti. Indossavano un abito e un mantello bianchi, su ciascuno dei quali era una croce rossa, da cui in alcune parti erano chiamati “Fratellanza della Croce”. Chi voleva entrare a far parte di questa confraternita era tenuto a restarvi per trentatré giorni e mezzo, a giurare obbedienza ai “Padroni” dell'organizzazione, a possedere almeno quattro denari al giorno per il suo sostegno, a riconciliarsi a tutti gli uomini e, se sposati, di avere l'approvazione della moglie. Il cerimoniale dei Flagellanti sembra essere stato più o meno lo stesso in tutte le città del nord. Due volte al giorno, procedendo lentamente verso la pubblica piazza o verso la chiesa principale, si toglievano le scarpe, si spogliavano fino alla cintola e si prostravano in un grande cerchio. Con la loro postura indicavano la natura dei peccati che intendevano espiare, l'assassino disteso sulla schiena, l'adultero sul viso, lo spergiuro su un lato che reggeva tre dita, ecc. Prima furono picchiati dal “Padrone. 8221, poi, intimati solennemente in una forma prescritta di alzarsi, si misero in cerchio e si flagellarono severamente, gridando che il loro sangue era mescolato con il Sangue di Cristo e che la loro penitenza preservava dal perire il mondo intero. Alla fine il “Maestro” lesse una lettera che avrebbe dovuto essere portata dal cielo da un angelo alla chiesa di San Pietro a Roma. Questo affermava che Cristo, adirato per i gravi peccati dell'umanità, aveva minacciato di distruggere il mondo, eppure, per intercessione della Beata Vergine, aveva ordinato che tutti coloro che dovevano unirsi alla confraternita per trentatré giorni e mezzo fossero salvati . La lettura di questa “lettera”, in seguito allo choc per le emozioni provocate dalla pubblica penitenza dei Flagellanti, suscitò molta eccitazione tra la popolazione. Nonostante le proteste e le critiche dei colti, migliaia si sono iscritti alla confraternita. Grandi processioni marciavano di città in città, con croci, luci e stendardi davanti a loro. Camminavano lentamente, tre o quattro fianco a fianco, portando i loro flagelli annodati e cantando i loro malinconici inni. Man mano che il numero cresceva, si sviluppavano le pretese dei leader. Professavano un ridicolo orrore anche per il contatto accidentale con le donne, e insistevano sul fatto che era d'obbligo digiunare rigidamente il venerdì. Mettevano in dubbio la necessità o anche l'opportunità dei sacramenti e pretendevano persino di assolversi l'un l'altro, di scacciare gli spiriti maligni e di fare miracoli. Affermavano che la giurisdizione ecclesiastica ordinaria fosse sospesa e che i loro pellegrinaggi sarebbero proseguiti per trentatré anni e mezzo. Senza dubbio non pochi di loro speravano di stabilire un duraturo rivale della Chiesa cattolica, ma ben presto le autorità si attivarono e si sforzarono di sopprimere l'intero movimento. Infatti, mentre cresceva così in Germania e nei Paesi Bassi, era entrato anche in Francia.

All'inizio questo riti del fatuus novus è stato ben accolto. Già nel 1348 papa Clemente VI aveva permesso un'analoga processione ad Avignone per supplicare contro la peste. Ben presto, tuttavia, la rapida diffusione e le tendenze eretiche dei Flagellanti, specialmente tra i turbolenti popoli della Francia meridionale, allarmarono le autorità. Anche il grande domenicano San Vincenzo Ferrer, su richiesta dell'Università del XIV secolo, diffuse questa devozione penitenziale per tutto il nord della Spagna, e folle di devoti lo seguirono nei suoi pellegrinaggi missionari attraverso la Francia, la Spagna e il Nord Italia.

In effetti, il grande sfogo del 1349, sebbene forse più diffuso e più formidabile di simili fanatici, fu solo uno di una serie di sommosse popolari a intervalli irregolari dal 1260 fino alla fine del XV secolo. La causa generatrice di questi movimenti fu sempre un oscuro amalgama di orrore della corruzione, di desiderio di imitare le eroiche espiazioni dei grandi penitenti, di visione apocalittica, di disperazione per la corruzione imperante nella Chiesa e nello Stato. Tutte queste cose stanno covando nella mente della tanto provata popolazione dell'Europa centrale. Non serviva che un'occasione sufficiente, come l'accumulata Parigi, il papa, dopo attenta inchiesta, condannò il movimento e proibì le processioni, con lettere datate 20 ottobre 1349, che furono inviate a tutti i vescovi di Francia, Germania, Polonia, Svezia e Inghilterra. Questa condanna coincise con una naturale reazione dell'opinione pubblica, ei Flagellanti, da potente minaccia a tutto l'ordine pubblico stabile, si trovarono una setta braccata e in rapida diminuzione. Ma, sebbene la tendenza flagellante sia stata gravemente colpita, non fu affatto sradicata Nel corso dei secoli XIV e XV ci furono recrudescenze di questa e simili eresie. In Germania, verso il 1360, apparve un certo Konrad Schmid, che si faceva chiamare Enoch, e pretendeva che tutta l'autorità ecclesiastica fosse abrogata, o meglio, trasferita a se stesso. Migliaia di giovani si unirono a lui, e poté continuare la sua propaganda fino al 1369, quando i vigorosi provvedimenti dell'Inquisizione portarono alla sua soppressione. Eppure sentiamo ancora parlare di processi e condanne dei Flagellanti nel 1414 a Erfurt, nel 1446 a Nordhausen, nel 1453 a Sangerhausen, e ancora nel 1481 a Halberstadt. Anche in Provenza intorno al 1399 si sente parlare degli “Albati” o “Bianchi”, con le loro processioni di nove giorni, durante le quali si picchiavano e intonavano il “Sabat Mater“. Alla fine della tirannia di qualche piccolo sovrano, l'orrore di una grande pestilenza, o l'ardente predicazione di qualche santo asceta, per incendiare l'intera cristianità. Come il fuoco l'impulso attraversò la gente, e come il fuoco si spense, solo per esplodere qua e là di nuovo. All'inizio di ogni focolaio, gli effetti erano generalmente buoni. I nemici sono stati riconciliati, i debiti sono stati pagati, i risortori sono stati liberati, i beni illeciti sono stati restituiti. Ma si trattava di un semplice revivalismo e, come sempre, la reazione fu peggiore della precedente stagnazione. A volte il movimento era più che sospettato di essere abusato per fini politici, più spesso esemplificava la fatale tendenza del pietismo emotivo a degenerare in eresia. Il movimento flagellante era solo una delle manie che affliggevano la fine del Medioevo, altre erano la mania del ballo, le furie adescatrici di ebrei, che le processioni flagellanti incoraggiavano nel 1349, le crociate dei bambini e simili. E, secondo il temperamento dei popoli tra i quali si diffuse, il movimento divenne una rivolta e un'eresia fantastica, un impeto di devozione che si trasformò presto in pratiche pie e buone opere, o un mero spettacolo che destava la curiosità o la pietà dei spettatori.

Sebbene i Flagellanti non siano stati nominati come una pericolosa eresia dopo il XV secolo, le loro pratiche furono riprese più e più volte come mezzo di penitenza pubblica piuttosto ortodossa. In Francia, durante il XVI secolo, si sente parlare di Confraternite Bianche, Nere, Grigie e Azzurre. Ad Avignone, nel 1574, la stessa Caterina de' Medici guidò una processione di Penitenti Neri. A Parigi, nel 1583, il re Enrico III divenne patrono del “Blanes Battus de l’Annonciation”. Il Giovedì Santo di quell'anno organizzò una grande processione dagli Agostiniani a Notre-Dame, alla quale tutti i grandi dignitari del regno furono obbligati a partecipare insieme a lui. Ma le risate dei parigini, che trattarono l'intera faccenda come uno scherzo, costrinsero il re a ritirare il suo patronato. All'inizio del XVII secolo, gli scandali sorti tra queste confraternite indussero il Parlamento di Parigi a sopprimerle e, sotto gli assalti combinati della legge, dei Gallicani e degli scettici, la pratica si estinse presto. Per tutto il diciassettesimo e diciottesimo secolo le processioni flagellanti e l'autoflagellazione furono incoraggiate dai gesuiti in Austria e nei Paesi Bassi, così come nei paesi lontani che evangelizzarono. L'India, la Persia, il Giappone, le Filippine, il Messico e gli Stati del Sud America avevano tutti le loro processioni flagellanti nell'America centrale e meridionale che continuano fino ai giorni nostri e furono regolate e trattenute da Papa Leone XIII. In Italia in generale e nel Tirolo simili processioni sopravvissero fino ai primi anni dell'Ottocento nella stessa Roma si svolsero nelle chiese dei Gesuiti fino al 1870, mentre anche più tardi si ebbero in alcune parti della Toscana e della Sicilia. Sempre, tuttavia, queste successive processioni flagellanti si sono svolte sotto il controllo dell'autorità ecclesiastica e non devono in alcun modo essere collegate all'epidemia eretica del tardo Medioevo.


Contenuti

Flagellazione (dal latino flagellare, frustare) era una pratica abbastanza comune tra i religiosi più ferventi in tutta l'antichità.

Il cristianesimo ha formato una tradizione permanente che circonda la dottrina della mortificazione della carne, che va dall'abnegazione, dall'indossare cilicio e catene, al digiuno e all'autoflagellazione usando la disciplina. [2] Coloro che praticano l'autoflagellazione affermano che l'affermazione di San Paolo nella Bibbia "Castigo il mio corpo" si riferisce alla flagellazione corporea autoinflitta (1 Corinzi 9:27). [3] Ci sono cristiani eminenti che hanno praticato l'autoflagellazione. Martin Lutero, il riformatore protestante, praticava regolarmente l'autoflagellazione come mezzo di mortificazione della carne. [4] Allo stesso modo, anche la scrittrice congregazionalista Sarah Osborn praticava l'autoflagellazione per "ricordarle il suo continuo peccato, depravazione e viltà agli occhi di Dio". [5] Divenne "abbastanza comune" per i membri del movimento Tractarian all'interno della Comunione anglicana praticare l'autoflagellazione usando una disciplina. [6]

Storicamente parlando, nell'XI secolo, Peter Damian, un monaco benedettino cristiano nella tradizione cattolica romana, insegnò che la spiritualità dovrebbe manifestarsi nella disciplina fisica, ammonì coloro che cercavano di seguire Cristo a praticare l'autoflagellazione per tutto il tempo in cui ci vuole uno per recitare quaranta salmi, aumentando il numero di flagellazioni nei giorni santi del calendario cristiano. [7] Per Damiano, solo coloro che hanno condiviso le sofferenze di Cristo potevano essere salvati. [7] [8] Nel corso della storia cristiana, la mortificazione della carne, in cui ci si nega ai piaceri fisici, è stata comunemente seguita dai membri del clero, specialmente nei monasteri e conventi cristiani. Dominicus Loricatus dell'XI secolo ripeté l'intero Salterio venti volte in una settimana, accompagnando ogni salmo con cento colpi di frusta alla schiena. La distinzione dei Flagellanti era quella di portare questa automortificazione nelle città e in altri spazi pubblici come dimostrazione di pietà. [1]

Il flagellantismo era un movimento del XIV secolo, composto da penitenti nella Chiesa cattolica. Cominciò come un pellegrinaggio cristiano e fu successivamente condannato dalla Chiesa cattolica come eretico. I seguaci erano noti per aver incluso la flagellazione pubblica nei loro rituali. Questa era una pratica comune durante la Peste Nera, o la Grande Peste.

Diffuso nel XIV secolo Edit

Il primo incidente registrato fu nell'Italia centrale a Perugia, nel 1259, l'anno dopo gravi danni alle colture e carestie in tutta Europa. Da Perugia il fenomeno sembrava diffondersi in tutto il Nord Italia e in Austria. Altri incidenti sono registrati nel 1296, 1333-34 (le colombe), in particolare al tempo della Peste Nera (1349) e nel 1399. La pratica raggiunse l'apice durante la Peste Nera. Spontaneamente gruppi di Flagellanti sorsero in tutta l'Europa settentrionale e centrale nel 1349, inclusa l'Inghilterra. [9] Tuttavia, l'entusiasmo per il movimento è diminuito improvvisamente come è sorto. Quando predicarono che la semplice partecipazione alle loro processioni puliva i peccati, il Papa bandì il movimento nel gennaio 1261.

Inizialmente la Chiesa cattolica tollerò i Flagellanti e singoli monaci e sacerdoti si unirono ai primi movimenti. Nel XIV secolo la Chiesa era meno tollerante e la rapida diffusione del movimento era allarmante. Clemente VI li condannò ufficialmente con una bolla del 20 ottobre 1349 e ordinò ai capi della Chiesa di sopprimere i Flagellanti. [10] Questa posizione fu rafforzata nel 1372 da Gregorio XI che associò i Flagellanti ad altri gruppi eretici, in particolare i Beghard, [11] e ordinò agli inquisitori di sradicarli. [12] Furono accusati di eresie, tra cui il dubitare della necessità dei sacramenti, la negazione della giurisdizione ecclesiastica ordinaria e la pretesa di operare miracoli. [13] Nel 1392, una setta di Flagellanti e Beghard, composta da contadini, fu trovata in tutta la Svevia e Würzburg. [14] L'inquisitore pontificio impose la penitenza della predicazione e si unì a una crociata contro i turchi ottomani. [14]

L'Inquisizione fu attiva contro qualsiasi ripresa del movimento nel XV secolo, ma l'azione contro i flagellanti fu spesso intrapresa dai principi locali. Nel 1414, 80-90 seguaci di Konrad Schmid furono bruciati in Turingia, in Germania, anche se avevano ritrattato. [15] Trecento furono bruciati in un giorno nel 1416, sempre in Turingia. [15] Altri processi in cui gli accusati venivano condannati come Flagellanti furono registrati fino al 1480. [16] La pratica della flagellazione all'interno dei confini della Chiesa cattolica continuò come forma accettata di penitenza.

Regnanti come Caterina de' Medici e il re di Francia Enrico III sostennero i Flagellanti, ma Enrico IV li bandì. Flagellanti ordina come Hermanos Penitentes (Spagnolo 'Fratelli Penitenziali') è apparso anche nell'America coloniale spagnola, anche contro gli ordini specifici delle autorità ecclesiastiche.

In Italia Modifica

I primi casi registrati di flagellazione popolare di massa avvennero a Perugia, nel 1259. La causa prima dell'episodio perugino non è chiara, ma seguì lo scoppio di un'epidemia e i cronisti riportano come la mania si diffuse in quasi tutte le persone della città. Migliaia di cittadini si radunarono in grandi cortei, cantando e con croci e stendardi, marciarono per la città frustandosi. È stato riferito che sorprendenti atti di carità e pentimento hanno accompagnato i manifestanti. Tuttavia, un cronista ha notato che chiunque non si fosse unito alla flagellazione era accusato di essere in combutta con il diavolo. Uccisero anche ebrei e sacerdoti che si opponevano a loro. Marvin Harris [17] li collega alla predicazione messianica di Gioacchino da Fiore.

Processioni simili si sono verificati in tutto il Nord Italia, con gruppi fino a 10.000 forti elaborazioni a Modena, Bologna, Reggio e Parma. Anche se alcune autorità cittadine hanno rifiutato l'ingresso ai cortei flagellanti.

Un movimento simile sorse ancora nel 1399, sempre nell'Italia settentrionale sotto forma dei Penitenti Bianchi o Bianchi movimento. Si dice che questa rivolta sia stata iniziata da un contadino che ebbe una visione. Il movimento divenne noto come laudesi dal loro inno costante. Al suo apice, un gruppo di oltre 15.000 aderenti si riunì a Modena e marciò verso Roma, ma il movimento svanì rapidamente quando uno dei suoi capi fu bruciato sul rogo per ordine di Bonifacio IX.

In Germania Modifica

Il movimento tedesco e dei Paesi Bassi, i Fratelli della Croce, è particolarmente ben documentato: indossavano vesti bianche e marciavano attraverso la Germania in campagne di penitenza di 33,5 giorni (ogni giorno riferito a un anno della vita terrena di Gesù), fermandosi solo in qualcuno posto per non più di un giorno. Stabilirono i loro campi nei campi vicino alle città e celebrarono i loro rituali due volte al giorno. Il rituale è iniziato con la lettura di una lettera, che si diceva fosse stata consegnata da un angelo e che giustificava le attività dei Flagellanti. Successivamente, i seguaci cadevano in ginocchio e si flagellavano, gesticolando con le mani libere per indicare il loro peccato e battendosi ritmicamente su canzoni, note come Geisslerlieder, finché il sangue non scorreva. A volte il sangue veniva assorbito in stracci e trattato come una sacra reliquia. Originariamente i membri dovevano ricevere il permesso di unirsi dai loro coniugi e dimostrare che potevano pagare il loro cibo. Tuttavia, alcune città iniziarono a notare che a volte i Flagellanti portavano la peste in città dove non era ancora emersa. Pertanto, in seguito è stato loro negato l'ingresso. Hanno risposto con una maggiore penitenza fisica. [ citazione necessaria ]

Cristianesimo Modifica

Cattolicesimo Romano Modifica

Le moderne processioni di Flagellanti incappucciati sono ancora una caratteristica di vari paesi cristiani mediterranei, principalmente in Spagna, Italia e alcune ex colonie, di solito ogni anno durante la Quaresima. Si verificano anche nelle Filippine durante la Settimana Santa. Ad esempio, nel comune di Guardia Sanframondi in Campania, Italia, tali sfilate vengono organizzate una volta ogni sette anni. In Italia venivano chiamati i membri del movimento Flagellante disciplinati, mentre laudesi non praticavano mai la flagellazione, ma si riunivano nella propria cappella per cantare laudi (cantici) in onore della Beata Vergine, ma che gradualmente assunse una forma drammatica e si trasformò in una forma teatrale nota come rappresentazioni sacre. Un dramma in romanesco del XIV secolo, a cura di Vattasso (Studi e Testi, n. 4, p. 53), porta esplicitamente il titolo lauda.

Alcuni cattolici romani nelle Filippine praticano la flagellazione come forma di devoto culto, a volte in aggiunta all'auto-crocifissione. [18] [19]

Los hermanos penitentes Modifica

In inglese, "i fratelli penitenti". Questa è una società semi-segreta di flagellanti tra i cattolici ispanici del Colorado e del New Mexico. [20]

Altre religioni Modifica

Esistono pratiche non correlate nelle tradizioni non cristiane, inclusa la flagellazione effettiva tra alcuni sciiti (che commemora il martirio di Husayn ibn Ali AS).


GERMANIA: I FLAGELLANTI E LA PERSECUZIONE DEGLI EBREI

NEL 1350, la peste in Francia era finita o, almeno, tanto diminuita da rendere possibile lo svolgimento di un Concilio a Parigi per inasprire alcune delle leggi contro l'eresia. Ma nel frattempo si era spostato verso est in Germania. L'Europa centrale fu così attaccata su due lati o se, come sembra probabile, la peste nera avanzava anche via terra attraverso i Balcani, su tre lati più o meno contemporaneamente. Nel giugno 1348 aveva già sfondato le Alpi tirolesi ed era al lavoro in Baviera, entro la fine dell'anno si era insinuato nella valle della Mosella e stava divorando la Germania settentrionale. 1

In Stiria, che raggiunse nel novembre 1348, sembra essere stato particolarmente feroce. Secondo la cronaca di Neuburg 2 anche gli animali selvatici erano inorriditi per le sue depredazioni. & lsquoUomini e donne, spinti alla disperazione, vagavano come se il bestiame pazzo e infernale fosse lasciato a vagare incustodito nei campi perché nessuno aveva alcuna inclinazione a preoccuparsi del futuro. I lupi, che scesero dalle montagne per attaccare le pecore, si comportarono in un modo che non si era mai sentito prima. Come allarmati da un avvertimento invisibile si voltarono e fuggirono di nuovo nel deserto.&rsquo A Francoforte sul Meno, dove morì Günther Von Schwarzburg nell'estate del 1349, duemila persone morirono in settantadue giorni. 3 Nel dicembre 1349 si registra il primo caso a Colonia. Seimila morirono a Magonza, undicimila a Munster, dodicimila a Erfurt. 4 Quasi settemila sono morti a Brema in sole quattro parrocchie.

Vienna fu visitata dalla primavera al tardo autunno del 1349. Ogni giorno, scriveva Sticker, morivano da cinque a seicento persone, una volta novecentosessanta perivano in un solo giorno. Una terza parte della popolazione è stata sterminata, dice un record 5 solo un terzo è sopravvissuto dice un altro. 6 La popolazione identificò la peste come la Pest Jungfrau che doveva solo alzare la mano per infettare una vittima. Volava nell'aria sotto forma di fiamma azzurra e, in questa veste, veniva spesso vista emergere dalle bocche dei morti. 7 Nella leggenda lituana la stessa fanciulla della peste agitava una sciarpa rossa attraverso la porta o la finestra di una casa per infettare i suoi abitanti. Un galante gentiluomo aprì deliberatamente una finestra della sua casa e attese con la spada sguainata fino all'arrivo della fanciulla. Mentre lei infilava la sciarpa, lui le mozzò la mano. Morì ma il resto del villaggio ne uscì illeso e la sciarpa fu a lungo conservata come reliquia nella chiesa locale. 8 In alcune zone si credeva che il veleno della peste scendesse come una palla di fuoco. Una di queste palle è stata fortunatamente avvistata mentre si librava sopra Vienna ed esorcizzata da un vescovo di passaggio. Cadde indenne al suolo e fu innalzata un'effigie in pietra della Madonna a ricordo di questa singolare vittoria del sistema difensivo cittadino.

I dettagli degli orrori quotidiani sono molto simili a quelli delle città italiane e francesi e non c'è bisogno di lavorarci di nuovo. Un punto di differenza è il numero anormalmente elevato di uomini di chiesa morti durante l'epidemia. Sembra infatti che la peste si abbattesse con eccezionale violenza sul clero tedesco perché, si deve supporre in assenza di altra spiegazione, della maggiore forza d'animo con cui svolgevano i propri doveri. Conrad Eubel, basando i suoi calcoli quasi interamente su fonti tedesche, 9 mostra che almeno il trentacinque per cento dell'alto clero morì in questo periodo. La cifra non sarebbe eccezionalmente alta se si riferisse ai parroci, ma diventa sorprendente quando si applica ai loro superiori normalmente cauti e ben protetti. Ma per quanto riguardava i monaci sembra che non fosse solo la devozione al dovere a portare a un assottigliamento dei loro ranghi. Felix Fabri 10 dice che in Svevia molte case religiose erano deserte: &lsquoPerchè quelli che sopravvissero non erano nei monasteri ma nelle città e, dopo essersi abituati ai modi di vivere mondani, andarono rapidamente di male in peggio&hellip.&rsquo Si dice che i monaci di Auwa abbiano si trasferirono in un corpo a Ulm dove dissiparono il tesoro del monastero in una vita dissoluta.

Per una serie di ragioni, quindi, la Chiesa tedesca si trovò a corto di personale nel 1349 e nel 1350. Un risultato fu un forte aumento dei benefici plurali. In una zona, tra il 1345 e il 1347, trentanove benefici furono tenuti da tredici uomini. Nel 1350-1352 questo era diventato cinquantasette benefici nelle mani di dodici uomini. Un altro è stata la chiusura di molti monasteri e chiese parrocchiali, un terzo l'ordinazione di massa di chierici giovani e spesso poco istruiti e non formati. Come somma di questi fattori, la Chiesa tedesca dopo la peste nera fu numericamente più debole, peggio guidata e peggio presidiata rispetto a pochi anni prima: una sfortunata conseguenza delle perdite subite nell'adempimento coraggioso delle sue responsabilità. I numerosi benefici ricevuti durante il terrore fecero sì che alla sua debolezza spirituale e organizzativa corrispondesse una maggiore prosperità finanziaria, combinazione disastrosa che contribuì a rendere la chiesa disprezzata e detestata laddove prima era stata amata, venerata o, almeno, accettata. Nel 1350 la Chiesa in Germania era stata ridotta a una condizione in cui ogni energico movimento di riforma era certo di trovare molti alleati e un'opposizione indebolita.

Una ad una le città della Germania furono attaccate. Come sempre, le statistiche fisse sono poche e distanti tra loro e, laddove esistono, sono spesso difficili da conciliare tra loro. Reincke 11 ha stimato che tra la metà ei due terzi degli abitanti di Amburgo sono morti e il settanta per cento di quelli di Brema, ma a Lubecca solo un quarto dei capifamiglia sono registrati come morti. La maggior parte delle aree rurali è stata gravemente colpita, ma la Boemia è rimasta praticamente intatta. Graus 12 ha suggerito che ciò fosse dovuto alla lontananza della Boemia dalle tradizionali rotte commerciali, tuttavia, nell'epidemia molto più mite del 1380, l'area fu devastata dalla peste. Si ha l'impressione che la Germania, usando il termine nel suo senso più ampio possibile per includere la Prussia, la Boemia e l'Austria, abbia sofferto meno male della Francia o dell'Italia, ma tale impressione potrebbe difficilmente essere dimostrata. La peste nera in Germania, tuttavia, è di particolare interesse poiché quel paese ha fornito lo sfondo per due dei suoi sottoprodotti più sorprendenti e sgradevoli: i pellegrinaggi dei Flagellanti e la persecuzione degli ebrei.

Il Movimento Flagellante, 13 anche se ha dislocato la vita su una vasta area d'Europa e un tempo ha minacciato la sicurezza dei governi, alla lunga non è stato molto. Si potrebbe ragionevolmente sostenere che, in un libro che tratta un argomento così vasto come la Morte Nera, non meriti un'attenzione ponderata. In termini statistici questo potrebbe essere vero. Ma i Flagellanti, con le loro visioni e le loro superstizioni, le loro dissolutezze e la loro disciplina, il loro idealismo e la loro brutalità, forniscono una visione unica e rivelatrice della mente dell'uomo medievale di fronte a una catastrofe travolgente e inspiegabile. Solo una minoranza di europei ha reagito con la violenza dei Flagellanti, ma gli impulsi che hanno spinto questa minoranza erano all'opera ovunque. Ai più sofisticati gli eccessi dei Flagellanti potevano sembrare sgradevoli, ai più prudenti, pericolosi. Ma a nessuno sembravano privi di significato o irrilevanti, e il fatto che ci fosse metodo nella loro follia era dato per scontato anche dal meno entusiasta. It is this, the fact that some element of the Flagellant lurked in the mind of every medieval man, which, more than the movement&rsquos curious nature and intrinsic drama, justifies its consideration in some detail.

Flagellation as a practice seems to be almost as old as man himself. Joseph McCabe has pursued the subject with loving detail through the ages: 14 from the Indians of Brazil who whipped themselves on their genitals at the time of the new moon through the Spartans who propitiated the fertility goddess with blood until finally he arrived at the thirteenth and fourteenth century &ndash the &lsquoGolden Age of Pious Flagellation&rsquo. Most of these exercises were clearly if unconsciously erotic in their nature. As such, they were far removed from the pilgrimages of the Brethren of the Cross. It would be rash to assert that the Flagellants of 1348 did not satisfy, by their self-inflicted torments, some twisted craving in their natures, but &lsquoerotic&rsquo, in its normal sense of awakening sexual appetites, is not a word which can properly be applied to their activities.

The practice of self-scourging as a means of mortifying the flesh seems to be first recorded in Europe in certain Italian monastic communities early in the eleventh century. As a group activity it was not known for another two hundred years. At this point, in the middle of the thirteenth century, a series of disasters convinced the Italians that God&rsquos anger had been called down on man as a punishment for his sins. The idea that he might be placated if a group of the godly drew together to protest their penitence and prove it by their deeds seems first to have occurred to a Perugian hermit called Raniero. The project was evidently judged successful, at any rate sufficiently so for the experiment to be repeated in 1334 and again a few years later, when the pilgrimage was led by &lsquoa virtuous and beautiful maid&rsquo. This last enterprise ran foul of the authorities and the maid was arrested and sentenced to be burnt at the stake. Either her virtue or her beauty, however, so far melted the hearts of her captors that she was reprieved and ultimately released.

The pilgrimage of 1260 drew its authority from a Heavenly Letter brought to earth by an angel which stated that God, incensed by man&rsquos failure to observe the Sabbath day, had scourged Christendom and would have destroyed the world altogether but for the intercession of the angels and the Virgin and the altogether becoming behaviour of the Flagellants. Divine grace would be forthcoming for all those who became members of the Brotherhood: anybody else, it was clear, was in imminent danger of hellfire. A second edition of this letter was issued in time for the Black Death by an angel who was said to have delivered it in the Church of St Peter in Jerusalem some time in 1343. 15 The text was identical with the first except for an extra paragraph specifically pointing out that the plague was the direct punishment of God and that the aim of the Flagellants was to induce God to relent.

The &lsquoBrotherhood of the Flagellants&rsquo or &lsquoBrethren of the Cross&rsquo as the movement was called in 1348, traditionally originated in Eastern Europe, headed, according to Nohl in a pleasant conceit for which he unfortunately fails to quote authority, by various &lsquogigantic women from Hungary&rsquo. 16 It is to be deplored that these heroic figures quickly faded from the scene. It was in Germany that the Flagellant movement really took root. It is hard to be sure whether this was the result of circumstances or of the nature of the inhabitants. Dr Lea suggests that the German people had had their religious sensibilities stirred by the papal interdict against Louis of Bavaria and the recent earthquakes. But, if such were the causes, there would have been quite as much reason to expect the outbreak in Italy, the original home of collective scourgings, deprived as it was of its Pope and in a mood of striking melancholia.

The actual mechanism of recruitment to the Brotherhood is still obscure but the appearance of the Flagellants on the march is well attested. 17 They moved in a long crocodile, two-by-two, usually in groups of two or three hundred but occasionally even more than a thousand strong. Men and women were segregated, the women taking their place towards the rear of the procession. At the head marched the group Master and two lieutenants carrying banners of purple velvet and cloth of gold. Except for occasional hymns the marchers were silent, their heads and faces hidden in cowls, their eyes fixed on the ground. They were dressed in sombre clothes with red crosses on back, front and cap.

Word would travel ahead and, at the news that the Brethren of the Cross were on the way, the bells of the churches would be set ringing and the townsfolk pour out to welcome them. The first move was to the church where they would chant their special litany. A few parish priests used to join in and try to share the limelight with the invaders, but most of them discreetly lay low until the Flagellants were on the move again. Only a handful were so high-principled or foolhardy as to deny the use of their church for the ceremony and these were usually given short shrift by the Brethren and by their own parishioners.

Sometimes the Flagellants would use the church for their own rites as well as for the litany but, provided there was a market place or other suitable site, they preferred to conduct their service in the open air. Here the real business of the day took place. A large circle was formed and the worshippers stripped to the waist, retaining only a linen cloth or skirt which stretched as far as their ankles. Their outer garments were piled up inside the circle and the sick of the village would congregate there in the hope of acquiring a little vicarious merit. On one occasion, at least, a dead child was laid within the magic circle &ndash presumably in the hope of regeneration. The Flagellants marched around the circle then, at a signal from the Master, threw themselves to the ground. The usual posture was that of one crucified but those with especial sins on their conscience adopted appropriate attitudes: an adulterer with his face to the ground, a perjurer on one side holding up three fingers. The Master moved among the recumbent bodies, thrashing those who had committed such crimes or who had offended in some way against the discipline of the Brotherhood.

Then came the collective flagellation. Each Brother carried a heavy scourge with three or four leather thongs, the thongs tipped with metal studs. With these they began rhythmically to beat their backs and breasts. Three of the Brethren acting as cheer-leaders, led the ceremonies from the centre of the circle while the Master walked among his flock, urging them to pray to God to have mercy on all sinners. Meanwhile the worshippers kept up the tempo and their spirits by chanting the Hymn of the Flagellants. The pace grew. The Brethren threw themselves to the ground, then rose again to continue the punishment threw themselves to the ground a second time and rose for a final orgy of self-scourging. Each man tried to outdo his neighbour in pious suffering, literally whipping himself into a frenzy in which pain had no reality. Around them the townsfolk quaked, sobbed and groaned in sympathy, encouraging the Brethren to still greater excesses.

Such scenes were repeated twice by day and once by night with a benefit performance when one of the Brethren died. If the details of the ceremonies are literally as recorded then such extra shows must have been far from exceptional. The public wanted blood and they seem to have got it. Henry of Herford 18 records: &lsquoEach scourge was a kind of stick from which three tails with large knots hung down. Through the knots were thrust iron spikes as sharp as needles which projected about the length of a grain of wheat or sometimes a little more. With such scourges they lashed themselves on their naked bodies so that they became swollen and blue, the blood ran down to the ground and bespattered the walls of the churches in which they scourged themselves. Occasionally they drove the spikes so deep into the flesh that they could only be pulled out by a second wrench.&rsquo

But though, gripped as they were by collective hysteria, it is easy to believe that they subjected their bodies to such an ordeal, it is impossible to accept that they could have repeated the dose two or three times a day for thirty-three days. The rules of the Brotherhood precluded bathing, washing or changes of clothing. With no antiseptics and in such grotesquely unhygienic conditions, the raw scars left by the spikes would quickly have become poisoned. The sufferings of the Brethren would have become intolerable and it seems highly unlikely that any Flagellant would have been physically capable of completing a pilgrimage. The modern reader is forced to the conclusion that, somewhere, there must have been a catch. Possibly the serious blood-letting was reserved for gala occasions, such as that witnessed by Henry of Herford. Possibly two or three victims were designated on each occasion to attract the limelight by the intensity of their sufferings. The Flagellants were not fakes but some measure of restraint there must have been.

Certainly there was little in their chanting intrinsically likely to lead to total self-abandonment. The celebrated Ancient Hymn of the Flagellants, even in the Latin or vernacular German, was a pitiful little dirge as remote from ecstatic excitement as a Women&rsquos Institute Choir&rsquos rendering of &lsquoAbide With Me&rsquo:


[Eye witnesses and the flagellants in the year 1349]

Deeply affected and often desperately afraid, many contemporaries recorded their observations and emotions. These reports--no matter how obviously subjective they sometimes were--provide valuable information about what happened during the plague pandemic of 1348-1350. Thus many of our fellow countrymen left behind a direct testimony: Bartholomew of Bruges, a canon in Andenne Gilles li Muisis, the abbot of Saint Martin in Tournai Ludovicus Sanctus of Beringen Simon de Couvin, a canon in Liège Jan van Boendale, an alderman's clerk in Antwerp John of Burgundy (also known as John of Mandeville), professor of medicine in Liège but also texts in Middle Dutch that were not known up to now, and therefore not published, such as the important thesis by Arent Schryver, licentiate in medicine (see next article) an account in verse in the Brabant Chronicle, as well as contemporary testimonies in a different language that have been translated into our language, such as that by John of Eschinden, Johannes de Rupescissa or Guy de Chauliac (who had had the plague himself). They describe the precautions, the causes (God, a comet, an eclipse of the sun, the polluted water, the planets, the air), the symptoms, the social groups most likely to be affected (the youth, the lower classes, the clergy), the high mortality, the problems of hygiene,the social and administrative chaos, the general panic, the flight of countless people. One of the most virulent reactions led to the emergence of the flagellant sect. They originated from Hungary and advanced in an unstoppable advance with a growing number of followers as far as our country, singing, praying, dancing and flaying themselves until they drew blood. We only recently discovered what they sang in Dutch: very recently, a unique roll of parchment was discovered that they carried in their processions, and that contains the text of their songs and a flagellant sermon. The existence of this valuable document and its contents are presented here for the first time.


Flagellation & the Flagellants. a History of the Rod in All Countries

Flagellation & the Flagellants. a History of the Rod in All Countries, The Rev. Wm. M. Cooper, B.A. [James Glass Bertram] (John Camden Hotten, London, n.d. [1870, from ads at end of book])
7 3/4″ X 5 1/2″, 544pp plus 32 pages of advertisements for “Very Important New Books”, hardbound with red cloth, gilt lettering and decorations, spine worn at top and bottom and lower front, Binder’s ticket on lower pastedown: “Bound by W. Bone and Son. 76 Fleet St. London E.C.”, front pastdown has cute bookplate asking the book be returned to Robert Day, front end-paper has armorial bookplate of Robert Day. Good condition, corners bumped, top and bottom of spine worn, back boards loose but holding.

Bertram was apprenticed to Tait’s Edinburgh Magazine and became managing clerk, before joining a company of strolling players. He returned to Edinburgh and set up as a bookseller and newsagent. In 1855 he was appointed the editor of the North Briton and in 1872 of the Glasgow News, leaving to become a freelance journalist two years later. He published “flagellation” pornography under the names “Revd William Cooper” and “Margaret Anson”. Illustrated throughout with a colored frontispiece. The bookplate is of Robert Day (1836_1914), an Irish antiquarian and photographer who collaborated with Franz Tieze in producing imitation Williamite, Jacobite and Irish Volunteer glassware. He was an important and well-travelled antiquarian collector. He was involved in his family’s extensive saddlery business together with a sports shop well known to Cork anglers.

Descrizione

Flagellation & the Flagellants. a History of the Rod in All Countries, The Rev. Wm. M. Cooper, B.A. [James Glass Bertram] (John Camden Hotten, London, n.d. [1870, from ads at end of book])
7 3/4″ X 5 1/2″, 544pp plus 32 pages of advertisements for “Very Important New Books”, hardbound with red cloth, gilt lettering and decorations, spine worn at top and bottom and lower front, Binder’s ticket on lower pastedown: “Bound by W. Bone and Son. 76 Fleet St. London E.C.”, front pastdown has cute bookplate asking the book be returned to Robert Day, front end-paper has armorial bookplate of Robert Day. Good condition, corners bumped, top and bottom of spine worn, back boards loose but holding.

Bertram was apprenticed to Tait’s Edinburgh Magazine and became managing clerk, before joining a company of strolling players. He returned to Edinburgh and set up as a bookseller and newsagent. In 1855 he was appointed the editor of the North Briton and in 1872 of the Glasgow News, leaving to become a freelance journalist two years later. He published “flagellation” pornography under the names “Revd William Cooper” and “Margaret Anson”. Illustrated throughout with a colored frontispiece. The bookplate is of Robert Day (1836_1914), an Irish antiquarian and photographer who collaborated with Franz Tieze in producing imitation Williamite, Jacobite and Irish Volunteer glassware. He was an important and well-travelled antiquarian collector. He was involved in his family’s extensive saddlery business together with a sports shop well known to Cork anglers.


Flagellation & the Flagellants. a History of the Rod in All Countries

Flagellation & the Flagellants. a History of the Rod in All Countries, The Rev. Wm. M. Cooper, B.A. [James Glass Bertram] (John Camden Hotten, London, n.d. [1869] (first edition))
7 3/4″ X 5 1/2″, 544pp plus 16 pages of advertisements for “Very Important New Books”, hardbound with red cloth, gilt lettering and decorations, spine worn at top and bottom and lower front, Binder’s ticket on lower pastedown: “Bound by W. Bone and Son. 76 Fleet St. London E.C.”, front pastedown has original bookseller’s stamp “S. R. Gray Bookseller and Stationer, No. 38 state street”. Frontispiece slightly colored in blue.

Bertram was apprenticed to Tait’s Edinburgh Magazine and became managing clerk, before joining a company of strolling players. He returned to Edinburgh and set up as a bookseller and newsagent. In 1855 he was appointed the editor of the North Briton and in 1872 of the Glasgow News, leaving to become a freelance journalist two years later. He published “flagellation” pornography under the names “Revd William Cooper” and “Margaret Anson”. Illustrated throughout with a colored frontispiece. This particular book is unique in that we know where it was published, printed, bound, and first sold.

Descrizione

Flagellation & the Flagellants. a History of the Rod in All Countries, The Rev. Wm. M. Cooper, B.A. [James Glass Bertram] (John Camden Hotten, London, n.d. [1869] (first edition))
7 3/4″ X 5 1/2″, 544pp plus 16 pages of advertisements for “Very Important New Books”, hardbound with red cloth, gilt lettering and decorations, spine worn at top and bottom and lower front, Binder’s ticket on lower pastedown: “Bound by W. Bone and Son. 76 Fleet St. London E.C.”, front pastedown has original bookseller’s stamp “S. R. Gray Bookseller and Stationer, No. 38 state street”. Frontispiece slightly colored in blue.

Bertram was apprenticed to Tait’s Edinburgh Magazine and became managing clerk, before joining a company of strolling players. He returned to Edinburgh and set up as a bookseller and newsagent. In 1855 he was appointed the editor of the North Briton and in 1872 of the Glasgow News, leaving to become a freelance journalist two years later. He published “flagellation” pornography under the names “Revd William Cooper” and “Margaret Anson”. Illustrated throughout with a colored frontispiece. This particular book is unique in that we know where it was published, printed, bound, and first sold.


Errors of the Flagellants

Does God want our blood? People who do not properly understand the full pardon offered by Christ's atonement may try to appease God by their own sufferings. Some attempt desperate remedies. This was the case with the flagellants, bands of men who flogged themselves publicly.

With the tide of monasticism came monks who whipped themselves or each other for their errors. One who was especially noted for this practice was Peter Damien, who hoped to suppress his lusts by scourging himself.

During a dreadful plague in 1259, common folk of Europe took up the idea. God was angry at the world. Something had to be done to turn away his wrath. Gangs of men gathered to flog themselves for their own sins and the sins of the world. Stripped to the waist they marched in processions, sometimes numbering ten thousand penitents, whipping themselves until they bled. When religious authorities opposed the movement, it died out in 1261, only to rear its head in uglier forms later.

When the black plague swept Europe, killing a quarter or more of the population, it brought terror. Bands of hysterical flagellants sprang up again. Among the errors taught by flagellants was that Christ was about to destroy the world but that the Virgin Mary had interceded and won a reprieve for any man who would join them for 33 days. As their blood flowed, they claimed it was mingling with Christ's blood to save the world and that their penitence would preserve the world from perishing. Many other manias also emerged during this period, such as uncontrollable dancing and Jew hunts.

The flagellants flourished into the fourteenth century. Following an outbreak of the whippings in France, the University of Paris appealed to the pope to suppress the heresy. On this day, October 20, 1349, after careful inquiry, Pope Clement VI sent letters to the bishops in Western Europe condemning the practice and teachings of the flagellants. Even this measure did not fully succeed. Groups of flagellants appeared again and again over the next century and a half. Public flagellation occurred in Italy until the nineteenth century and in Mexico, South America, the Philippines and other countries into the twentieth century.


The Return of the Flagellants

The lockdowns have disproportionately targeted fun. No house parties. No travel. Bowling, bars, Broadway, theater, amusement parks, all banned. Weddings, forget it. Restaurants, hotels, conventions, and even golf were all targeted by the lockdowners.

There is an ethos here. To beat the disease, you have to suffer. You have to eschew joy. You must sit at home and go out only for bare essentials. Even today, the great disease mitigator Andrew Cuomo, who already admitted in a phone call that the lockdowns were not science but fear, has warned New Yorkers not to travel outside the state except when absolutely necessary.

There is even a costume associated with the new national penance. It’s a long sweater dress, wool leggings, clompy sneakers, gloves, and the biggest face covering you can find. It’s not about safety. It’s about symbolizing your virtue, contrition, and allegiances.

The first time I saw this costume, which reminds me of women at a Taliban funeral, was back in mid-March. A hipster millennial, once living a carefree life, found new meaning in suffering for a cause, and quickly turned on anyone not dressed in dread while listening to the Dies Irae in one’s head.

Cosa sta succedendo qui? Surely this is not about the science. There is a moral drama at work, one that taps deeply into some spiritual impulse within people. It’s about the belief that bad things are happening to us because we have sinned. The clothing and the banning of fun are part of our acts of contrition and our penance for wrongdoing. Sounds crazy? Non così tanto. Otherwise, it is hard to explain. And this kind of response to disease is not unprecedented.

Eyewitness to History explains that the Flagellants were a religious movement that arose during the Black Death:

The Flagellants were religious zealots of the Middle Ages in Europe who demonstrated their religious fervor and sought atonement for their sins by vigorously whipping themselves in public displays of penance. This approach to achieving redemption was most popular during times of crisis. Prolonged plague, hunger, drought and other natural maladies would motivate thousands to resort to this extreme method of seeking relief. Despite condemnation by the Catholic Church, the movement gained strength and reached its greatest popularity during the onslaught of the Black Death that ravaged Europe in the mid-fourteenth century. Wearing white robes, large groups of the sect (many numbering in the thousands) roamed the countryside dragging crosses while whipping themselves into a religious frenzy.

Here is a firsthand account of the Flagellants in the 14th century by Sir Robert of Avesbury, as quoted from Norman Cohn’s classic work Pursuit of the Millennium:

In that same year of 1349, about Michaelmas (September, 29) over six hundred men came to London from Flanders, mostly of Zeeland and Holland origin. Sometimes at St Paul’s and sometimes at other points in the city they made two daily public appearances wearing cloths from the thighs to the ankles, but otherwise stripped bare. Each wore a cap marked with a red cross in front and behind.

Each had in his right hand a scourge with three tails. Each tail had a knot and through the middle of it there were sometimes sharp nails fixed. They marched naked in a file one behind the other and whipped themselves with these scourges on their naked and bleeding bodies.

Four of them would chant in their native tongue and, another four would chant in response like a litany. Thrice they would all cast themselves on the ground in this sort of procession, stretching out their hands like the arms of a cross. The singing would go on and, the one who was in the rear of those thus prostrate acting first, each of them in turn would step over the others and give one stroke with his scourge to the man lying under him.

This went on from the first to the last until each of them had observed the ritual to the full tale of those on the ground. Then each put on his customary garments and always wearing their caps and carrying their whips in their hands they retired to their lodgings. It is said that every night they performed the same penance.

The Catholic Encyclopedia explains the terrifying movement in more detail:

The Flagellants became an organized sect, with severe discipline and extravagant claims. They wore a white habit and mantle, on each of which was a red cross, whence in some parts they were called the “Brotherhood of the Cross”. Whosoever desired to join this brotherhood was bound to remain in it for thirty-three and a half days, to swear obedience to the “Masters” of the organization, to possess at least four pence a day for his support, to be reconciled to all men, and, if married, to have the sanction of his wife.

The ceremonial of the Flagellants seems to have been much the same in all the northern cities. Twice a day, proceeding slowly to the public square or to the principal church, they put off their shoes, stripped themselves to the waist and prostrated themselves in a large circle.

By their posture they indicated the nature of the sins they intended to expiate, the murderer lying on his back, the adulterer on his face, the perjurer on one side holding up three fingers, etc. First they were beaten by the “Master”, then, bidden solemnly in a prescribed form to rise, they stood in a circle and scourged themselves severely, crying out that their blood was mingled with the Blood of Christ and that their penance was preserving the whole world from perishing. At the end the “Master” read a letter which was supposed to have been brought by an angel from heaven to the church of St. Peter in Rome. This stated that Christ, angry at the grievous sins of mankind, had threatened to destroy the world, yet, at the intercession of the Blessed Virgin, had ordained that all who should join the brotherhood for thirty-three and a half days should be saved. The reading of this “letter,” following the shock to the emotions caused by the public penance of the Flagellants, aroused much excitement among the populace.

To reiterate, these people expected everyone else to celebrate them, for it was they who were keeping the world from falling apart completely. Their sacrifice was an act of benevolence to the rest of humankind, so how dare people show ingratitude! Even worse, the more people continued to live in revelry and fun, the more the Flagellants had to punish themselves. For this reason, they felt and showed disdain for anyone who declined to join their cause.

If you do not see the parallels here with what’s going on today, you haven’t been paying attention for 7 months. See, for example, the tremendous media hatred for Trump rallies. This also helps explain why the lockdowners celebrated the BLM protests but condemned the anti-lockdown protests. The former are seen as part of penance for sin whereas the latter are calls to persist in sin.

The Catholic Church, which has a long history of crushing nutty extremism within its ranks, was clear: this was a “dangerous heresy” the real epidemic, the Church opined, was not the disease but an “heretical epidemic.” None of it mattered: the movements grew and persisted for hundreds of years, proving yet again that once fear and irrationality take hold, it can take a very long time for rationality to return.

Ma come può essere? We are not a very religious people as we were in the Middle Ages. Where are the priests guiding the new Flagellants? What is the sin we are attempting to expiate? It doesn’t take that much imagination. The priests are the data scientists and media stars who have been calling for lockdowns and celebrating them now for most of 2020. And what is the sin? It doesn’t take that much imagination to extend this analysis: people voted for the wrong person to be president.

Maybe my theory here is wrong. Maybe there is something else going on. Maybe we are really talking about a general loss of meaning in life, a guilt that comes from prosperity, a desire on the part of many to turn lights of civilization off and wallow in suffering for a time to purge ourselves of the stain of vice. Whatever the answer to the question of why this is really happening, and that it has nothing to do with actual science, is an observation that seems incontrovertible.

In England in the 14th century, when the marauding Flagellants came to town, good members of the community found these people amusing and rather ridiculous, and otherwise they went about their lives, having fun and building a better and more prosperous society. Let those who desire to suffer be free to do so. As for the rest of us, let us get back to having good lives, including partaking in actual fun.


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The Flagellants and Flagellation during the events of the black death - History bibliographies - in Harvard style

These are the sources and citations used to research The Flagellants and Flagellation during the events of the black death. This bibliography was generated on Cite This For Me on Wednesday, May 6, 2015

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Flagellants Facts, information, pictures | Encyclopedia.com articles about flagellants

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Frappell, S., Clyne, J., Searby, R., Leeds, M., Cummins, N., Cashman, L. and Meehan, M.

History 8 for NSW: The Ancient to the Modern World

2013 - Lucinda Joura

Nel testo: (Frappell et al., 2013)

La tua bibliografia: Frappell, S., Clyne, J., Searby, R., Leeds, M., Cummins, N., Cashman, L. and Meehan, M., 2013. History 8 for NSW: The Ancient to the Modern World. 1a ed. Lucinda Joura, pp.310-311.

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