Podcast di storia

Battaglia di Stormberg, 10 dicembre 1899

Battaglia di Stormberg, 10 dicembre 1899


We are searching data for your request:

Forums and discussions:
Manuals and reference books:
Data from registers:
Wait the end of the search in all databases.
Upon completion, a link will appear to access the found materials.

Battaglia di Stormberg, 10 dicembre 1899

La battaglia di Stormberg fu una delle tre sconfitte britanniche all'inizio della guerra boera che insieme divennero note come Settimana Nera. Stormberg Junction era una posizione importante nel centro-nord della Colonia del Capo, sulla ferrovia da Bloemfontein, nello Stato Libero di Orange, a East London e Port Elizabeth nella Colonia del Capo. Al centro dei piani delle repubbliche boere all'inizio della guerra era l'idea che i loro compagni boeri nella colonia britannica del Capo si sarebbero sollevati contro gli inglesi e si sarebbero uniti alla loro causa. Questa convinzione era condivisa dal governatore della Colonia del Capo, Alfred Milner. A sua volta si assicurò che i comandanti britannici in Sud Africa sapessero della sua paura.

Perché ciò accada, i boeri dovrebbero lanciare un'invasione di successo del capo. La chiave di ciò erano i ponti sul fiume Orange a Norval's Point e Bethulie. Questi ponti erano stati deliberatamente lasciati intatti dagli inglesi in preparazione del loro attacco pianificato a Bloemfontein. Entrambi i ponti furono catturati dai boeri il 1 novembre 1899. Ciò lasciò le guarnigioni di Naauwpoort e Stormberg potenzialmente molto vulnerabili. Il 3 novembre Bullers decise di evacuare entrambe le guarnigioni.

La guarnigione di Stormberg tornò a Queenstown, poco più di cinquanta miglia più a sud lungo la ferrovia per East London. Fortunatamente per gli inglesi, i boeri non hanno approfittato appieno di questa ritirata. Ci vollero fino al 26 novembre per raggiungere Stormberg. Durante questo periodo gli inglesi avevano già perso un'occasione per rioccupare il posto. Il nuovo comandante in questa parte della Colonia del Capo, Sir William Gatacre, era sbarcato a East London con rinforzi (The Irish Rifles) il 16 novembre. Due giorni dopo era arrivato a Queenstown. In quel momento Stormberg non era ancora occupato e Gatacre probabilmente aveva abbastanza truppe per tornare a nord, ma si fermò di colpo e raccolse rinforzi. Il giorno dopo che i boeri occuparono Stormberg, Gatacre trasferì il suo quartier generale a Putter's Kraal, trenta miglia a sud di Stormberg Junction.

Gatacre era ben consapevole del pericolo di ribellione nell'area locale e della necessità di un rapido contrattacco. Riuscì a radunare una forza di circa 2.600 uomini, composta da Northumberland Fusiliers, The Irish Rifles, la Berkshire Company di fanteria a cavallo, le compagnie Southern e Rifle Mounted Infantry, un distaccamento di Cape Police, due batterie di artiglieria da campo e il 12th Azienda Royal Engineers. Inspiegabilmente, la sua forza non includeva l'ex guarnigione di Stormberg.

Il piano di Gatacre prevedeva un attacco a sorpresa ai boeri a Stormberg Junction. La notte prima dell'attacco, i suoi uomini avrebbero usato la ferrovia per spostarsi a Molteno, a otto miglia da Stormberg. Da lì avrebbero fatto una rapida marcia notturna e all'alba avrebbero attaccato i boeri sorpresi. Questo era un piano fisicamente impegnativo, ma Gatacre era una specie di fanatico del fitness e tendeva a presumere che tutti fossero in forma quanto lui. Alla fine della giornata ha apportato un cambiamento cruciale al suo piano. In origine aveva intenzione di avanzare lungo una strada vicino alla ferrovia. Ora, il 9 dicembre, saputo (erroneamente) che i boeri avevano messo del filo spinato su questa strada, decise di modificare il percorso della marcia, per utilizzare una strada diversa che non seguisse la ferrovia. Non ha ritenuto necessario informare del cambiamento l'ufficiale in carica a Molteno.

Questo cambiamento ha portato al disastro. Le guide di Gatacre erano poliziotti del Capo, che senza dubbio conoscevano la zona, ma non di notte. Essendo svegli dalle 4 del mattino del 9 dicembre, gli uomini di Gatacre hanno iniziato la loro marcia alle 21:15. Tre ore dopo, appena il 10 dicembre, la colonna si imbatté in una linea ferroviaria nota per essere due miglia oltre un punto di svolta cruciale. Gatacre era perduto. Sfortunatamente, non sapeva ancora di essersi perso. Le sue guide lo convinsero che sapevano esattamente dove si trovavano e che si trovavano a solo un miglio e mezzo da Stormberg Junction. Di conseguenza, Gatacre ordinò ai suoi uomini di riposare per un'ora, in preparazione di una marcia finale che credeva li avrebbe portati a Stormberg da nord-ovest.

In effetti erano a tre miglia dal bivio e si sarebbero avvicinati da sud-ovest. La marcia riprese alle 2 del mattino. Alle 3,45 la colonna di Gatacre passò proprio per le colline che avrebbe voluto occupare, ma la colonna continuò a marciare, pensando di avere ancora diverse miglia da percorrere. Invece il disastro stava per colpire.

Un piccolo contingente boero, non più di sessanta uomini, era accampato a destra della linea di marcia di Gatacre. Ora, una delle loro sentinelle ha individuato la colonna britannica e ha dato l'allarme. Il piccolo accampamento boero fu destato, e aprì il fuoco sulla colonna di Gatacre. Il loro fuoco allertò una più grande forza boera sotto il comando Jan Henrick Olivier, che si unì alla battaglia. In tutto circa 800 boeri presero parte alla battaglia.

Gli inglesi avevano marciato in una trappola. Erano bloccati in un fondovalle, stanchi e smarriti, e sotto il fuoco della linea di cresta. Gatacre tentò almeno di recuperare la situazione ordinando agli Irish Rifles di impadronirsi di una collina staccata alla destra della linea boera. Tre battaglioni fecero proprio questo, ma il resto delle forze di Gatacre, forse confuso dalla marcia, dal nuovo percorso e dalla mancanza di ordini chiari di Gatacre, attaccò direttamente la parte anteriore delle colline. A metà della salita raggiunsero una linea di dirupi e non poterono andare oltre. Un piccolo gruppo si avvicinò alla vetta, ma fu poi colpito dalle schegge dei cannoni britannici e costretto a ritirarsi.

La fanteria iniziò ora a ritirarsi. Dopo poco più di un'ora di combattimento, divenne evidente che la battaglia era persa. Arrivavano sempre più boeri, attratti dal rumore dei combattimenti. Gatacre decise che la sua unica opzione era raggrupparsi e ritirarsi. Questo è quando si è verificato l'incidente più famoso della battaglia. Quando le forze di Gatacre tornarono insieme, nessuno pensò di assicurarsi che tutti avessero ricevuto l'ordine di ritirarsi. 634 uomini furono semplicemente lasciati indietro sul fianco della collina, senza altra scelta che arrendersi.

Nessuna delle due parti è uscita bene dalla battaglia di Stormberg. I boeri erano stati gravemente sorpresi, e se Gatacre avesse reagito all'attacco a sorpresa meglio avrebbe potuto subire una grave sconfitta. In un'ora e mezza di combattimento, i famosi fucilieri boeri riuscirono a ucciderne solo 28 e ferirne 61 (10 ufficiali e 51 uomini, a volte riportati erroneamente a 51 feriti). Le loro perdite erano state inferiori: probabilmente 8 morti e 26 feriti. Tuttavia, Gatacre aveva fatto di peggio. Aveva cambiato piano, apparentemente senza dirlo a nessuno. Il suo nuovo percorso rendeva altamente probabile che qualcosa sarebbe andato storto durante la marcia notturna. Quando apparvero i primi boeri, perse molto rapidamente il controllo della battaglia. Alla fine, ha semplicemente smarrito 600 uomini, un terzo della sua fanteria. L'unico aspetto positivo della giornata per Gatacre è arrivato pochi giorni dopo. Quando a Molteno furono calcolate le prime cifre delle vittime, non aveva modo di sapere che così tanti uomini erano prigionieri – e così per qualche tempo pensò di aver presieduto a una sconfitta disastrosamente costosa.

La sconfitta di Stormberg ha iniziato una settimana molto negativa per gli inglesi. Il giorno successivo Lord Methuen fu sconfitto a Magersfontein e il 15 dicembre Buller fu sconfitto a Colenso. La parte peggiore della sconfitta di Gatacre, la perdita di 600 prigionieri, non è stata colpa sua: la responsabilità è degli ufficiali del reggimento che non sono riusciti a rendere conto dei propri uomini. Tuttavia, una marcia notturna su un territorio sconosciuto sarebbe sempre stata rischiosa. Peggio ancora, quando iniziarono i combattimenti, molti degli uomini di Gatacre erano svegli da quasi ventiquattro ore. È forse una riflessione sulla qualità generale degli ufficiali britannici in questo momento che Gatacre mantenne il suo comando dopo questo disastro.


Chi erano i boeri?

Nel 1652, la Compagnia Olandese delle Indie Orientali stabilì la prima tappa al Capo di Buona Speranza (la punta più meridionale dell'Africa), questo era un luogo dove le navi potevano riposare e rifornirsi durante il lungo viaggio verso i mercati delle spezie esotiche lungo la costa occidentale dell'India.

Questa tappa ha attirato coloni dall'Europa per i quali la vita nel continente era diventata insopportabile a causa delle difficoltà economiche e dell'oppressione religiosa. All'inizio del XVIII secolo, il Capo era diventato la dimora di coloni provenienti dalla Germania e dalla Francia, tuttavia erano gli olandesi a costituire la maggioranza della popolazione di coloni. Divennero conosciuti come "Boeri", la parola olandese per i contadini.

Col passare del tempo, un certo numero di boeri iniziò a migrare nell'entroterra dove credevano di avere più autonomia per condurre la propria vita quotidiana senza le pesanti regole imposte loro dalla Compagnia Olandese delle Indie Orientali.


Battaglia di Stormberg, 10 dicembre 1899 - Storia

Capitolo dieci di The Great Boer War dell'autore, che Smith, Elder, & Co. hanno pubblicato nel 1900. Questa versione web è basata sulla versione di Internet Archive digitalizzata da una biblioteca non identificata nel 2010 con il finanziamento della Lyrasis Members e della Sloan Foundation.

Nel 2014 George P. Landow ha creato questa versione Web vittoriana, modificando il testo dall'OCR di Internet Archive leggermente approssimativo e aggiungendo immagini e collegamenti al materiale su questo sito.

Contenuti

Indicazioni

I numeri tra parentesi indicano le interruzioni di pagina nell'edizione cartacea e consentono quindi agli utenti di VW di citare o individuare i numeri di pagina originali. Quando si verificano interruzioni di pagina nel mezzo delle parole, le parentesi vengono visualizzate dopo la parola.

si è ora fatto un tentativo di abbozzare la successione di eventi che si erano conclusi con l'investimento di Ladysmith nel Natal settentrionale, e anche di mostrare le sorti delle forze che sul lato occidentale della sede della guerra hanno tentato di avanzare in soccorso di Kimberley. La distanza tra queste forze può essere espressa in termini familiari al lettore europeo dicendo che era ciò che separa Parigi da Francoforte, o all'americano suggerendo che Ladysmith fosse a Boston e che Methuen stesse cercando di alleviare Filadelfia. Deserti senz'acqua e aspre catene montuose dividono le due scene d'azione. Nel caso degli inglesi non poteva esserci alcun collegamento tra i due movimenti, ma i boeri con un viaggio via terra di circa cento miglia avevano una doppia scelta di un percorso attraverso il quale Cronje e Joubert avrebbero potuto unirsi per mano, sia dal Bloemfontein- Johannesburg-Laing's-Nek Railway, o con la linea diretta da Harrismith a Ladysmith. Il possesso di queste linee interne avrebbe dovuto essere di enorme beneficio per i boeri, consentendo loro di gettare inaspettatamente il peso delle loro forze da un fianco all'altro.

In un prossimo capitolo si racconterà come il Corpo d'Armata in arrivo dall'Inghilterra sia stato in gran parte deviato nel Natal per impedire in un primo momento di invadere la colonia [164/165 e nel secondo per salvare la guarnigione assediata. Nel frattempo bisogna occuparsi delle operazioni militari nell'ampio spazio tra gli eserciti d'oriente e d'occidente.

Dopo la dichiarazione di guerra ci fu un periodo di alcune settimane durante il quale la posizione degli inglesi su tutta la parte settentrionale della Colonia del Capo era piena di pericoli. Immensi rifornimenti erano stati raccolti a De Aar che erano alla mercé di un'incursione dello Stato Libero, e i borghesi, se avessero posseduto un capo di cavalleria con lo slancio di uno Stuart o di uno Sheridan, avrebbero potuto assestare un colpo che ci sarebbe costato un milioni di sterline di negozi e sconvolse l'intero piano di campagna. Tuttavia, l'occasione fu lasciata passare, e quando, il 1° novembre, i borghesi finalmente passeggiarono tranquillamente oltre la frontiera, erano stati presi accordi con rinforzi e concentrazione per proteggere i punti vitali. Gli obiettivi dei capi britannici, fino al momento dell'avanzata generale, erano di tenere l'Orange River Bridge (che apriva la strada a Kimberley), di coprire De Aar Junction, dove si trovavano i magazzini, di proteggere a tutti i costi il linea ferroviaria che portava da Cape Town a Kimberley, e di mantenere il più possibile le altre due linee ferroviarie che portavano, l'una attraverso Colesberg e l'altra attraverso Stormberg, nello Stato Libero. I due corpi di invasori che entrarono nella colonia si mossero lungo la linea di queste due ferrovie, l'una che attraversava il fiume Orange a Nerval's Pont e l'altra a Bethulie. Arruolarono molte reclute tra gli olandesi della Colonia del Capo mentre avanzavano, e le scarse forze britanniche si ritirarono davanti a loro, abbandonando Colesberg da una parte e Stormberg dall'altra. Dobbiamo quindi occuparci dei movimenti di due distaccamenti britannici. Quella che [166/167] operava sulla linea Colesberg - che era la più vitale delle due, poiché una rapida avanzata dei boeri su quella linea avrebbe minacciato il prezioso collegamento Città del Capo-Kimberley - consisteva quasi interamente di truppe a cavallo, ed era al comando dello stesso generale francese che aveva vinto la battaglia di Elandslaagte. Con un atto di previdenza che era fin troppo raro da parte britannica nelle prime fasi di questa guerra, il francese, che nelle recenti grandi manovre sulla pianura di Sahsbury aveva mostrato grande abilità come capo di cavalleria, fu mandato fuori da Ladysmith proprio nel ultimo treno che si è fatto strada. Le sue operazioni, con l'uso istruttivo della cavalleria e dell'artiglieria a cavallo, possono essere trattate separatamente.

Stromberg — mappa che mostra la posizione delle forze inglesi e boere. Dalle mie reminiscenze della guerra anglo-boera del generale Ben Viljoen (Londra: Hood, Douglas e Howard, 1902). Clicca sulla mappa per ingrandirla.

L'altra forza britannica che fronteggiava i boeri che stavano avanzando attraverso Stormberg era comandata dal generale Gatacre, un uomo che aveva un'ottima reputazione per il coraggio e l'energia instancabile, sebbene fosse stato criticato, in particolare durante la campagna del Sudan, per aver chiamato i suoi uomini per sforzi indebiti e inutili. "Generale Mal di schiena" lo chiamavano, con ruvida pula da soldati. Uno sguardo alla sua figura lunga e magra, al suo viso scarno da Don Chisciotte e alla sua mascella aggressiva avrebbe mostrato la sua energia personale, ma potrebbe non soddisfare l'osservatore che possedeva quei doni intellettuali che si qualificano per l'alto comando. All'azione dell'Atbara lui, il brigadiere in comando, fu il primo a raggiungere e ad abbattere con le proprie mani la zareeba del nemico: un'impresa valorosa del soldato, ma una posizione discutibile per il generale. La forza dell'uomo e la sua debolezza risiedevano nell'incidente.

Il generale Gatacre era nominalmente al comando di una divisione, ma così crudelmente i suoi uomini erano stati deviati da lui, alcuni a Buller nel Natal e altri a Methuen, che non poteva radunare più di una brigata. Ripiegato [167/168] prima dell'avanzata boera, si trovò all'inizio di dicembre a Sterkstroom, mentre i boeri occupavano la fortissima posizione di Stormberg, una trentina di miglia a nord di lui. Con il nemico così vicino a lui era nella natura di Gatacre attaccare, e nel momento in cui si credeva abbastanza forte lo faceva. Senza dubbio aveva informazioni private sulla pericolosa presa che i boeri stavano ottenendo sugli olandesi coloniali, ed è possibile che mentre Buller e Methuen stavano attaccando a est ea ovest hanno esortato Gatacre a fare qualcosa per tenere il nemico al centro. La notte del 9 dicembre avanzò.

Il fatto che stesse per farlo, e anche l'ora della partenza, sembrano essere di proprietà comune del campo alcuni giorni prima del trasferimento effettivo. Il corrispondente del Times con la data del 7 dicembre descrive in dettaglio tutto ciò che si intende fare. È merito dei nostri generali come uomini, ma a loro danno come soldati, che durante la campagna sembrano aver mostrato straordinariamente scarso potere di dissimulazione. Facevano l'ovvio e di solito lasciavano che fosse ovvio quello che stavano per fare. Si pensa a Napoleone che colpisce l'Egitto come ha fatto sapere all'estero che il vero oggetto della spedizione era l'Irlanda, ma ha respirato nelle orecchie di uno o due intimi che in verità era diretto a Genova. Il capo ufficiale di Tolone non aveva idea di dove fossero andati la flotta e l'esercito di Francia più del più umile calafato del cantiere. Tuttavia, non è giusto aspettarsi la sottigliezza del corso dal vero sassone, ma rimane strano e deplorevole che in un paese pieno di spie qualcuno avrebbe dovuto sapere in anticipo che stava per essere una cosiddetta "sorpresa" tentata.

La forza con cui il generale Gatacre avanzò [168/169] consisteva nel 2nd Northumberland Fusllers, 960 forte, con un Maxim the 2nd Irish Rifles, forte 840, con un Maxim 250 Cape Mounted Rifles, con quattro cannoni alti, e 250 Mounted Infantry . C'erano due batterie di artiglieria campale, la 74a e la 77a. La forza totale era ben al di sotto dei 3.000 uomini. È stato affermato che dei due battaglioni di fanteria impegnati, uno era uscito di buon'ora in una giornata campale del giorno di marzo e l'altro era stato impegnato in faticosi lavori di fatica. Verso le tre del pomeriggio gli uomini furono trascinati in camion scoperti sotto un sole cocente, e per qualche ragione, per la quale lo spirito impetuoso del generale doveva essersi irritato, furono fatti aspettare per tre ore. Alle otto scesero a Molteno, e da lì, dopo un breve riposo e un pasto, iniziarono la marcia notturna che doveva terminare all'alba alle trincee boere. Ci si sente come se si stessero descrivendo ancora una volta le operazioni di Magersfontein, e il parallelo continua ad essere dolorosamente esatto.

Erano le nove ed era buio pesto quando la colonna uscì da Molteno e colpì la nera oscurità del veldt, le ruote dei cannoni avvolte nella pelle per attutire il rumore. Si sapeva che la distanza non era più di dieci miglia, e così quando l'ora seguì l'ora e le guide non furono ancora in grado di dire di aver raggiunto il loro punto, doveva essere diventato perfettamente evidente che avevano perso la strada. Gli uomini erano stanchissimi, una lunga giornata di lavoro era stata seguita da una lunga marcia notturna, e arrancavano assonnati nell'oscurità. Il terreno era rotto e irregolare. I soldati stanchi inciampavano mentre marciavano. La luce del giorno venne e rivelò la colonna che ancora cercava il suo obiettivo, il generale infuocato che camminava davanti e conduceva il suo cavallo dietro di lui. Era [169/170] evidente che i suoi piani erano falliti, ma il suo temperamento energico e ardito non gli permetteva di tornare indietro senza che gli venisse inferto un colpo. Per quanto si possa lodare la sua energia, non si può non restare sbalorditi dalle sue disposizioni. Il paese era selvaggio e roccioso, proprio il luogo di quelle tattiche della sorpresa e dell'imboscata in cui eccellevano i boeri. Eppure la colonna continuava a arrancare senza meta nella sua fitta formazione, e se ci fu qualche tentativo di perlustrazione davanti e sui fianchi il risultato mostrò quanto inefficace fosse svolto. Fu alle quattro e un quarto, nella chiara luce di una mattina sudafricana, che uno sparo, e poi un altro, e poi uno schianto di moschetteria, indicarono che avremmo avuto un'altra dura lezione sul risultato di trascurare le consuete precauzioni di guerra.In alto sulla parete di una ripida linea di collina i fucilieri boeri erano nascosti, e da una breve distanza il loro fuoco flagellava il nostro fianco scoperto. Gli uomini sembrano essere stati principalmente ribelli coloniali, e non boeri del backveldt, e a quella felice possibilità può essere che la relativa innocuità del loro fuoco fosse dovuta. Anche ora, nonostante la sorpresa, la situazione avrebbe potuto essere salvata se le truppe sconcertate ei loro ufficiali tormentati avessero saputo esattamente cosa fare. È facile essere saggi dopo l'evento, ma ora sembra che l'unico modo che potrebbe raccomandarsi sarebbe quello di districare le truppe dalla loro posizione e poi, se ritenuto fattibile, pianificare un attacco. Invece di questo fu fatto un assalto al fianco della collina, e la fanteria si fece strada su di esso solo per scoprire che c'erano sporgenze positive di fronte a loro che non potevano essere scalate. L'avanzata era a un punto morto, e gli uomini si sdraiarono sotto i massi per ripararsi dal fuoco caldo che proveniva da tiratori inaccessibili sopra di loro. Frattanto [170/171] l'artiglieria si era aperta dietro di loro, e il loro fuoco (non per la prima volta in questa campagna) fu più micidiale per i loro amici che per i loro nemici. Almeno un ufficiale di spicco cadde tra i suoi uomini, lacerato dai proiettili britannici. Talana Hill e Modder River hanno dimostrato anche, anche se forse in misura meno tragica, che sia con la lunga gittata del moderno fuoco di artiglieria, sia con la difficoltà di localizzare la fanteria che sta usando polvere senza fumo, è necessario che gli ufficiali che comandano le batterie essere forniti delle teste più fredde e degli occhiali più potenti di qualsiasi uomo al servizio, poiché una responsabilità che diventerà sempre più terribile riposa sul loro giudizio.

La domanda ora, dal momento che l'assalto era fallito, era come liberare gli uomini dalla loro posizione. Molti si ritirarono giù per la collina, correndo il guanto di sfida del fuoco nemico mentre emergevano dai massi sul terreno aperto, mentre altri si aggrappavano alle loro posizioni, alcuni per la speranza militare che la vittoria potesse finalmente inclinarsi su di loro, altri perché era chiaramente più sicuro giacere tra le rocce che attraversare gli spazi spazzati dai proiettili al di là. Quelle parti della forza che si sono districate non sembrano essersi rese conto di quanti dei loro compagni erano rimasti indietro, e così via via che il divario aumentava tra gli uomini che erano fermi e gli uomini che si ritiravano, ogni speranza che i due corpi si riunissero diventava impossibile. Tutta la fanteria rimasta sul fianco della collina fu catturata. Gli altri si radunarono in un punto a millecinquecento metri dalla scena della sorpresa, e iniziarono una ritirata ordinata verso Molteno. Nel frattempo tre potenti cannoni boeri sul crinale avevano aperto il fuoco con grande precisione, ma fortunatamente con proiettili difettosi. Se gli appaltatori del nemico fossero stati affidabili quanto i loro artiglieri in [171/172] questa campagna, le nostre perdite sarebbero state molto più pesanti, ed è possibile che qui si intravedano alcune conseguenze di quella corruzione che fu una delle maledizioni del paese. I cannoni furono mossi con grande astuzia lungo il crinale, e aprirono il fuoco più e più volte, ma mai con grande risultato. Le nostre batterie, la 74a e la 77a, con il nostro pugno di uomini a cavallo, lavorarono duramente per coprire la ritirata e trattenere l'inseguimento del nemico.

È un argomento triste da discutere, ma è l'unico caso in una campagna che contiene molti rovesci che equivale a demoralizzazione tra le truppe impegnate. Le Guardie che marciano con la fermezza di Hyde Park fuori dal campo di Magersfontein, o gli uomini del Nek di Nicholson che si irritano perché non sono stati guidati in un'ultima carica senza speranza, sono, anche nella sconfitta, lezioni oggettive di virtù militare. Ma qui la stanchezza e l'insonnia avevano tolto agli uomini tutto il fuoco e lo spirito. Si addormentarono sul ciglio della strada e dovettero essere pungolati dai loro ufficiali esausti. Molti furono fatti prigionieri nel sonno dal nemico che spigolava dietro di loro. Le unità irruppero in piccoli corpi disordinati, ed era una forza disgraziata e inzaccherata che verso le dieci arrivò vagando nel Molteno. Il posto d'onore nella parte posteriore è stato mantenuto dagli Irish Rifles, che hanno mantenuto una certa formazione militare fino alla fine.

Armstrong Gun catturato a Stormberg. Fonte: Gli eroi della guerra boera di Rompel. Quest'opera, che presenta il lato boero del conflitto, spiega: “Affrettandosi alla batteria del generale Gatacre, i boeri riuscirono a scacciare l'artiglieria inglese, che non potendo resistere ai propri fucili, pur difendendo le proprie batterie con il più grande coraggio . Tre pezzi caddero nelle mani degli eroi di Stormberg (10 dicembre 1899).”

Le nostre perdite di morti e feriti non sono state gravi: l'onore militare sarebbe stato meno doloroso se lo fossero stati di più. Ventisei morti, sessantotto feriti, ecco tutto. Ma tra gli uomini sulla collina ei sonnambuli della colonna, seicento, circa equamente divisi tra i fucilieri irlandesi e i fucilieri del Northumberland, erano stati lasciati prigionieri. Anche due pistole erano andate perdute nella frettolosa ritirata. [172/173] Non spetta allo storico — specialmente a uno storico civile — dire una parola inutilmente per aggravare il dolore di quell'uomo valoroso che, avendo fatto tutto quel che poteva fare il coraggio personale, si vide poi singhiozzare sul tavolo di la sala d'aspetto a Molteno, e piangendo i suoi "poveri" Ebbe un disastro, ma Nelson ne aveva uno a Teneriffe e Napoleone ad Acri, e nonostante ciò si costruirono la loro grande reputazione. Ma l'unico aspetto positivo di un disastro è che esaminandolo possiamo imparare a fare meglio in futuro, e quindi sarebbe davvero una cosa pericolosa se concordassimo che i nostri rovesci non erano un argomento adatto per una discussione aperta e franca.

Non è a scapito di un'impresa che essa debba osare e richiedere un notevole sforzo fisico da parte di coloro che vi sono impegnati. Al contrario, la concezione di tali piani è uno dei segni di una grande mente militare. Ma nella disposizione dei particolari la stessa mente militare dovrebbe assiduamente occuparsi di prevedere e prevenire ogni cosa superflua che possa rendere più difficile l'esecuzione di un tale piano. L'idea di un attacco rapido e improvviso a Stormberg era eccellente: i dettagli dell'operazione sono continuamente soggetti a critiche.

Comandante J. H. Olivier di Rompel's Heroes of the Boer War. “Comandante Olivier, l'eroe di Stormberg un grande stratega. Lui e il comandante del Transvaal. Lemmer, riuscì, nonostante l'occupazione di Bloemfontein, a districare l'intera forza boera nel nord della Colonia del Capo (21 marzo 1900), senza perdere un fucile, un carro o un cavallo. Clicca sull'immagine per ingrandirla.

Tralasciando il fatto — radice, probabilmente, di tutti i guai — che il piano era noto al campo almeno due giorni prima che fosse realizzato, che dire del lavoro a cui furono sottoposte le truppe prima di iniziare il loro spedizione faticosa? Quando la colonna ebbe percorso una distanza maggiore di quella tra Molteno e il luogo da attaccare, non era tempo di fermarsi e riconsiderare tutta la posizione? Quando la luce del giorno trovò la colonna che vagava in un paese nemico, non era consigliabile avanzare in ordine aperto con gli esploratori al fianco? L'attacco non poteva essere guidato in una direzione [173/174] che non fosse inaccessibile? C'erano truppe, i Reali Scozzesi, a Molteno. Non avrebbero potuto essere lasciati sulla linea di ritirata in modo da formare un punto di raccolta in caso di contrattempo? Queste sono alcune delle domande che si pongono alla mente degli osservatori meno censori.

Fino a che punto i boeri abbiano sofferto a Stormberg non ci è noto, ma in questo caso non sembra esserci motivo di dubitare della loro stessa affermazione che le loro perdite siano state molto lievi. In nessun momento nessuno di loro è stato esposto al nostro fuoco, mentre noi, come al solito, abbiamo combattuto all'aperto. Il loro numero era probabilmente inferiore al nostro, e la qualità del loro tiro e la mancanza di energia nell'inseguimento rendono la sconfitta ancora più irritante. D'altra parte, le loro armi erano servite con abilità e audacia. Consistevano in commando di Bethulie, Rouxville e Smithfield, agli ordini di Olivier, con quei coloni che avevano sedotto dalla loro fedeltà.

Questa sconfitta del generale Gatacre, avvenuta, come avvenne, in un quartiere disamorato e di grande importanza strategica, avrebbe potuto produrre le peggiori conseguenze. Fortunatamente non seguì alcun risultato molto negativo. Senza dubbio il reclutamento dei ribelli è stato aiutato, ma non c'è stato movimento in avanti e Molteno è rimasto nelle nostre mani. Nel frattempo la forza di Gatacre era rinforzata da una nuova batteria, la 79°, e da un forte reggimento, i Derbyshire, così che con il 1st Royal Scots e l'ala dei Berkshires era abbastanza forte da reggere il confronto fino al momento di un dovrebbe arrivare l'anticipo generale. Così nel distretto di Stormberg, come al fiume Modder, si è instaurata la stessa umiliante e assurda posizione di stallo.


Battaglia di Stormberg

Quello che segue è un estratto da "History of The Royal Irish Rifles", del tenente colonnello George Brenton Laurie, ed è un resoconto del 2nd Battalion The Royal Irish Rifles nella battaglia di Stormberg il 10 dicembre 1899, durante quella che è stata descritta come " Black Week' nelle azioni di apertura della guerra boera.

Il battaglione aveva fatto parte della 5a brigata, sotto il comando del maggiore generale Fitzroy Hart, ma questa organizzazione fu ora sciolta e i Royal Irish Rifles rimasero sotto il comando del maggiore generale Gatacre, che avrebbe dovuto essere in carica della 3° Divisione, alla quale apparteneva la 5° Brigata.

Il generale Gatacre era un soldato di energia sconfinata e di grande coraggio personale. Insensibile alla fatica, calcolava da solo la resistenza dei suoi uomini.

I suoi piani erano i seguenti: i boeri occuparono Stormberg Junction e il generale Gatacre decise di sorprenderli dal Kraal di Putter. Il numero di boeri a o vicino a Stormberg non superava i 2.300, ma il pericolo che spinse il generale Gatacre all'attacco era che la ribellione si stava diffondendo nella Colonia del Capo, e non si poteva dire quanti ribelli avrebbero potuto non unirsi alle forze boere a Stormberg.

La posizione tenuta dal nemico era la seguente: Stormberg Junction si trova al centro di un bacino, circondato da colline. La ferrovia attraversa queste colline, a nord-est verso Burghersdorp, a ovest verso Rosmead ea sud verso Molteno e Queenstown. I laager boeri erano sparsi per il bacino. I Bethulie Burghers, con i ribelli, contavano 800 uomini ed erano vicini alla stazione ferroviaria.

La Smithfield laager, forte di circa 700 unità, si trovava sul versante sud-occidentale del Rooi Kop, una collina a sud della stazione ferroviaria. Questo commando si occupava del nek attraverso il quale passava la ferrovia da Molteno, e aveva scavato trincee e piazzato due cannoni qui appena ad ovest della ferrovia.

I borghesi di Rouxville erano sulle alture occidentali, alcuni in schanses (recinzioni di pietra, ecc.). Contavano 800 uomini e avevano una pistola con loro. Il comandante E. R. Grobler era al comando.

Il generale Gatacre decise di portare con sé circa 2.600 uomini, costituiti dai Royal Irish Rifles, dai Northumberland Fusiliers, tre compagnie di fanteria a cavallo, alcuni Cape Police, due batterie di Royal Field Artillery, una compagnia di Royal Engineers, un ospedale da campo, ecc. mentre altri 400 uomini, con quattro cannoni, dovevano raggiungerlo a Molteno, per essere mandati ad operare sul fianco destro, al comando del capitano de Montmorency.

(Sopra l'inaugurazione il 6 ottobre 1905, presso il municipio di Belfast, si notano le caratteristiche baionette della spada portate dai fucilieri lungo il fianco sinistro.)

Le truppe dovevano incontrarsi a Molteno prima del tramonto, partire alle 7 di sera, e arrivare fino a Goosen's Farm, a due miglia dal Nek, poco dopo la mezzanotte. Qui dovevano riposare per due o tre ore prima di compiere l'attacco. Poco prima dell'alba i Royal Irish Rifles dovevano precipitarsi sulla cresta a sinistra del nek e catturare i cannoni, mentre i Northumberland Fusiliers si erano impossessati delle caratteristiche inferiori del Rooi Kop, a destra. La forza era pericolosamente piccola per il suo lavoro.

Il gruppo che doveva unirsi a Molteno, sotto il capitano de Montmorency, era a Pen Hoek. A mezzanotte dell'8-9 dicembre fu consegnato un messaggio all'impiegato del telegrafo al Kraal di Putter, invitando questo distaccamento a unirsi. L'impiegato ha omesso di inviarlo. Nessuna precauzione tangibile è stata presa come ottenere un avviso di ricevimento del telegramma dal capitano de Montmorency, così il suo gruppo non si è unito alle forze, come previsto.

Alle 4 del mattino del 9 dicembre la fanteria iniziò a fare i bagagli. Le truppe stavano facendo strada dalle 5 del mattino alle 7 del mattino, la colazione era alle 7, le tende venivano smontate alle 11:30 e la cena alle 12:30. Subito dopo iniziarono i lavori di trascinamento. Il lavoro del personale sembra essere stato pessimo, forse per cause inevitabili. Un treno carico di muli ha potuto bloccare la linea per ore. Sebbene le truppe abbiano iniziato a salire a mezzogiorno, tuttavia l'ultimo treno di truppe non ha raggiunto Molteno fino alle 20:30.

Quel pomeriggio il generale Gatacre arrivò a Molteno e tenne un consulto con l'ispettore locale della Polizia del Capo. Qui ricevette un rapporto secondo cui i boeri avevano costruito un groviglio di filo metallico nel nek o passaggio che intendeva attaccare. Questo è stato poi ritenuto impreciso, ma ha alterato i piani. Il generale decise di non attaccare il fronte del bacino, come aveva inteso, ma di colpire da uno dei fianchi, e scelse il
lato occidentale per il suo punto, intendendo colpire alla destra boera.

Il terreno era intricato, ma una volta lì e sulle alture, avrebbe potuto comandare i cannoni e l'intera Valle dello Stormberg.

Alle 21:15 la colonna uscì da Molteno, in testa i Royal Irish Rifles. Poco prima di partire, il colonnello Eager disse: "Il battaglione rappresenta il nord dell'Irlanda, che ti sta osservando. So che non devo chiederti di fare il tuo dovere". Furono portate razioni di carne in scatola e biscotti per due giorni. La distanza da coprire era di dieci miglia. C'era una luna luminosa, che tramontò verso mezzanotte. La strada all'inizio era abbastanza buona, tutto sembrava promettente e gli uomini erano di ottimo umore. Il generale Gatacre diede l'ordine di fissare le spade e gli uomini proseguirono, portando le braccia in questa posizione piuttosto costretta. L'artiglieria seguiva la fanteria, ma con un lungo intervallo di tempo, e le ruote dei cannoni, ecc., erano avvolte in pelle grezza, per attutire il rumore. Dietro i cannoni venivano le truppe a cavallo. Vari dettagli, incluso il distaccamento di cannoni Maxim dei Royal Irish Rifles, sotto il tenente Wright, non erano stati informati del cambio di piano dall'attacco frontale a quello laterale, e presero la strada diretta per il nek e si persero. Le guide, nell'oscurità, hanno mancato la svolta a destra, e la forza si è fermata alle ore 00:00 in una fattoria, di proprietà di un certo Mr. Roberts. Le guide informarono il generale Gatacre che la distanza dalle ambite vette era ormai solo un miglio e mezzo, in realtà era di tre miglia. Quella notte i boeri avevano inviato circa 600 uomini, probabilmente per colpire il fianco sinistro di Gatacre. Questa forza era sotto Grobler, ed era trasportata tre miglia più in là lungo la strada dalla colonna britannica, quindi Gatacre era in realtà tra i due corpi di boeri, che non avevano la più vaga idea che i suoi avamposti fossero più vicini di Molteno. C'era davvero una possibilità, se ne avesse saputo, di finire i 600 guerrieri Betulia con la baionetta. Tuttavia, non sapendo questo, alle 2 del mattino la marcia è ripresa. La pista, perché non si poteva definire una strada, divenne spaventosamente brutta. Il colonnello Eager riferì al generale che pensava che la guida si fosse smarrita. La guida protestò con fermezza che non l'aveva fatto. Alle 3.45 del mattino del 10 dicembre la testa della colonna raggiunse il punto a cui aveva mirato il generale Gatacre. Era ai piedi delle alture che formavano il confine occidentale del bacino di Stormberg, e si trovava sul lato occidentale di quelle alture, in una piccola valle, che portava nel bacino di Stormberg.

Tutto era come poteva desiderarlo. Sfortunatamente al buio non sapeva di essere arrivato lì e le sue guide non capivano bene i suoi piani, quindi c'è stato un malinteso. Le guide pensavano che volesse spingersi per strada nella valle, e non si rendevano conto che la fanteria, rivolta a est, avrebbe potuto salire dritta su per la collina e dominare da queste alture tutti gli accampamenti boeri con i loro fucili così la colonna ha faticato lungo il strada, oltre le alture alla loro destra, finché non spuntò il pieno giorno, sempre marciando a quattro a quattro, con le spade infilzate.

Il colonnello Eager si rese conto del pericolo e chiese il permesso al generale di inviare mezza compagnia come guardia avanzata. Il generale Gatacre gli ordinò di non farlo. A poche centinaia di metri a est delle forze britanniche giaceva uno dei laager boeri, il suo avamposto assolutamente ignaro della presenza del nemico. C'era un picchetto, con un'unica sentinella boera sulla strada che attraversava il nek, a cui le forze si stavano avvicinando in colonna di rotta. Con suo orrore, la sentinella vide avvicinarsi a lui questo lungo serpente di uomini in marcia. Svegliò i suoi compagni, tra i dieci e i venti, e si aprì il fuoco. Gli olandesi si versarono dal loro laager, dove la maggior parte di loro aveva preparato il caffè, e si precipitarono verso le alture. Il generale Gatacre ordinò ai Royal Irish Rifles di precipitarsi attraverso il nek e di impadronirsi di una collina staccata proprio al suo interno, ma era troppo tardi per impartire ordini. Tutti si erano sentiti chiamati ad agire prontamente per se stessi nell'emergenza e, sebbene tre compagnie ("F", "G" e "H") si precipitassero attraverso il nek per la collina oltre, il resto della Royal I fucilieri irlandesi si formarono per attaccare verso il loro fianco destro e, con i fucilieri del Northumberland che prolungavano la loro destra, si precipitarono verso la vetta, guidati dalla compagnia "C", sotto il capitano Bell. L'avanzata era ben mantenuta, e metà della distanza era stata attraversata quando l'intera forza fu fermata da una linea di precipizi, che si ergeva a picco per una certa distanza, ed era scalabile solo qua e là.

Gli uomini si sdraiarono al riparo, mentre il colonnello Eager, il maggiore Seton, il maggiore Welman e il capitano Bell si riunirono, studiarono la formazione del terreno e organizzarono l'avanzata. Le tre compagnie che avevano preso la collina oltre il nek aggirarono la posizione boera, mentre la fanteria a cavallo si era spinta anche all'interno della Valle dello Stormberg. Tutto era in treno di capitale. Il generale si avvicinò alle tre compagnie sulla collina, mentre il colonnello Eager, senza ordini, ma comprendendo saggiamente la situazione, predispose la corsa per sgombrare le alture. Le due batterie, la 74a e la 77a, aprirono il fuoco sulle alture, ma, sfortunatamente, pensando che i Royal Irish Rifles fossero il nemico nella luce incerta, iniziarono a bombardarle. I risultati sono stati istantanei. Il primo proiettile ferì a morte il colonnello Eager e ferì gravemente i maggiori Seton e Welman, il capitano Bell e diversi fucilieri.I successivi furono ugualmente mortali, e in pochi secondi, con sorpresa dei boeri, alcuni dei quali si erano riversati in un fuoco inefficace, mentre altri si stavano affrettando alle retrovie, tutta la fanteria che si era trovata a ridosso le scogliere, pronte a scalarle, furono spinte giù per il pendio, cercando invano di evitare le micidiali schegge dei loro stessi cannoni. L'ufficiale al comando dei fucilieri del Northumberland ordinò al suo battaglione di ritirarsi per riformarlo, pronto a supportare entrambi gli attacchi. Alcuni dei Royal Irish Rifles, udendo l'ordine, si mossero con questo battaglione, supponendo che valesse anche per loro. Alcuni dei fucilieri del Northumberland non lo sentirono e rimasero dov'erano.

Gli uomini che si ritirarono per primi si rifugiarono nella donga ai piedi della collina, ma questa fu infiltrata, quindi il ritiro proseguì fino alle piccole colline oltre la valle. Il movimento fu eseguito in buon ordine, e ogni parte copriva la ritirata delle altre. Arrivando a queste piccole colline, a una compagnia fu ordinato di mantenere le alture, mentre il resto si formò in quarti di colonna al riparo. Il generale Gatacre era stato con il gruppo che teneva la collina all'interno del nek. Da qui aveva intenzione di spazzare via la posizione del nemico, spingendo a casa il suo attacco. Con le colline abbandonate ai Boeri, vedendo che ciò non si poteva fare, diede ordine alle tre compagnie di ritirarsi, cosa che fecero, sotto forte fuoco, in buon ordine, e la fanteria a cavallo della forza tornò al galoppo , e una nuova linea si formò su un crinale attraverso la strada su cui la forza aveva marciato. Questo è successo circa un'ora e un quarto dopo che era stato sparato il primo colpo. Naturalmente, il rumore aveva attirato tutte le parti dei boeri, anche il distaccamento di Grobler. Quest'ultimo commando sparò alle truppe di Gatacre dal retro, e la 77a batteria aveva tre cannoni che sparavano in avanti e tre indietro.

Nel frattempo, circa 600 uomini dei due battaglioni di fanteria giacevano sulla collina sotto le rupi, continuando la lotta con i boeri. Il generale Gatacre ordinò alla forza con cui si trovava ora sul crinale di ritirarsi. Il maggiore Allen, dei Royal Irish Rifles, esortò il generale a consentirgli di assumere le restanti compagnie dei fucili per portare le vette, ma il generale Gatacre si rifiutò di permettergli di farlo. Gli altri, più vicini al nemico, furono lasciati al loro destino. In seguito è emerso che gli ufficiali e gli uomini non sapevano cosa stava succedendo e che si tenevano tenacemente al loro posto, aspettandosi che il resto delle forze si muovesse per fare un attacco di fianco. Non sono stati impartiti ordini e ogni parte è stata sopraffatta nei dettagli. La forza in ritirata, sotto il generale Gatacre, non era tenuta bene in mano e la fanteria era molto dispersa. I cannoni e la fanteria a cavallo tenevano a distanza il nemico, e il tenente e l'aiutante Sitwell raccolsero gli uomini dei Royal Irish Rifles che erano meno stanchi e formarono un'efficiente retroguardia. Verso le 11:00 Molteno fu raggiunto 634 prigionieri illesi (ufficiali e uomini) furono presi dai boeri. Le vittime totali dell'intera forza furono 28 morti e 61 feriti da parte britannica e 8 morti e 26 feriti da parte boera.

La perdita dei Royal Irish Rifles fu la seguente: - dodici sottufficiali e uomini uccisi e quarantasei sottufficiali e uomini feriti anche ufficiali feriti come segue: tenente colonnello Eager (ferito a morte), maggiori Seton e Welman, capitani Bell e Kelly e il tenente Stevens. I seguenti ufficiali furono catturati: il capitano Weir, il tenente Christie e i sottotenenti Maynard e Rodney e 216 sottufficiali e uomini illesi. Il battaglione, al comando del maggiore Allen, fu arruolato quel pomeriggio, con il resto della fanteria della forza del generale Gatacre, e fu inviato a Sterkstroom.

Il generale Gatacre ha avuto, nel complesso, sfortuna a Stormberg. L'idea era valida, ma i suoi arrangiamenti non furono completamente controllati. Ha sorpreso il suo nemico, ma, per mancanza di precauzioni, non è stato in grado di utilizzare il suo vantaggio e sembra che non abbia inviato ordini alle sue truppe. Anche il fatto che avesse lasciato 600 di loro per essere fatti prigionieri era un pessimo lavoro di personale mentre la calamità coronata era il bombardamento riuscito da parte dell'artiglieria britannica della loro stessa fazione. Nel complesso, la forza è stata fortunata ad aver potuto effettuare la loro ritirata. Un nemico intraprendente l'avrebbe fermato e catturato l'intera forza. I prigionieri furono mandati a Pretoria.

Sono state dette cose dure degli ufficiali del reggimento, come ad esempio che dovevano aver saputo che i loro uomini erano stati lasciati sulla collina. Gli ufficiali lo sapevano perfettamente e lo riferirono, ma il generale Gatacre si rifiutò di aspettare i 600 uomini che stavano tenendo duro sulla collina, né di lasciare loro alcun segnale.

*
La statua si trovava nell'angolo nord-est del parco del municipio in un'area di fronte all'attuale negozio M&S, ma fu spostata negli anni '20 nella sua posizione attuale durante i lavori per creare il cenotafio e il colonnato che è il Belfast War Memorial.


Conseguenze

Disposizioni tattiche

I boeri fermarono l'avanzata di Methuen per alleviare l'assedio di Kimberley, sconfissero la sua forza superiore e inflissero pesanti perdite, in particolare alla Brigata delle Highland. Gli inglesi furono costretti a ritirarsi sul fiume Modder per riorganizzarsi e attendere ulteriori rinforzi. [ 50 ] A differenza delle precedenti occasioni, in cui i boeri si ritirarono dopo uno scontro, questa volta Cronje mantenne la linea di difesa di Magersfontein, [ 3 ] [ 52 ] sapendo che Methuen sarebbe stato nuovamente costretto a continuare la sua avanzata lungo la sua "ancora di salvezza" ferroviaria logistica. [ 7 ]

Perdite

Gli inglesi persero 22 ufficiali e 188 altri gradi uccisi, 46 ufficiali e 629 altri gradi feriti e un ufficiale e altri 62 gradi dispersi. [ 53 ] Di questi, la Brigata delle Highlands ha subito perdite di 747 uomini uccisi, feriti e dispersi. Tra i battaglioni, il Black Watch ha sofferto più duramente, perdendo 303 ufficiali e altri gradi. [ 53 ] Il 12 dicembre, quando le ambulanze britanniche andarono di nuovo avanti per raccogliere i morti e i feriti rimasti, trovarono il corpo di Wauchope a 200 iarde (180 m) dalle trincee di Cronjé. [ 3 ] Il campo britannico a Modder River, e successivamente a Paardeberg, crearono le condizioni ideali per la diffusione della febbre tifoide. Quando gli inglesi raggiunsero Bloemfontein, scoppiò un'epidemia tra le truppe, con 10.000 e 821112.000 malati e 1.200 morti in città. [ 54 ] La malattia alla fine causò più vittime britanniche durante la guerra di quante ne furono perse a causa dell'azione nemica. [55]

Conseguenze strategiche

La settimana dal 10 al 17 dicembre divenne rapidamente nota alle truppe sul campo—e ai politici britannici—come "Black Week", durante la quale i britannici subirono tre sconfitte: le battaglie di Stormberg nelle Cape Midlands e Colenso nel Natal, così come la battaglia di Magersfontein. [ 59 ] La sconfitta di Magersfontein [ Nota 7 ] causò molta costernazione in Britannia, particolarmente in Scozia, dove le perdite subite dai reggimenti delle Highland furono molto sentite. Wauchope era ben noto in Scozia, essendosi candidato al Parlamento per il Midlothian nelle elezioni generali del 1892. [ 61 ]

I riverberi delle sconfitte della Settimana Nera portarono alla frettolosa approvazione di grandi rinforzi inviati in Sud Africa, sia dalla Gran Bretagna che dai Dominion. Sebbene Cronje sconfisse temporaneamente gli inglesi e trattenne la loro avanzata, il generale Lord Roberts fu nominato comandante in capo generale in Sudafrica, prese il comando personale su questo fronte e, a capo di un esercito rinforzato a 25.000 uomini, sostituì Kimberley il 15 Febbraio 1900. L'esercito di Cronje in ritirata fu circondato e costretto ad arrendersi nella battaglia di Paardeberg il 27 febbraio 1900. [ 62 ]

Methuen in seguito salvò la sua reputazione e carriera grazie ai successi ottenuti contro George Villebois-Mareuil nella battaglia di Boschoff. [ 63 ] Tuttavia, fu l'unico generale catturato dai boeri durante la guerra. [ 64 ]


Battaglia di Stormberg, 10 dicembre 1899 - Storia

Lasciando Lord Methuen accampato sul campo conquistato a fatica del fiume Modder, dobbiamo rivolgere la nostra attenzione per un momento agli eventi nella parte nord-orientale della Colonia del Capo. L'avanzata dei boeri ei conseguenti spostamenti delle truppe britanniche in quella regione sono già stati descritti in un capitolo precedente. Basterà ricordare al lettore che Stormberg Junction, evacuata dagli inglesi con una fretta alquanto inutile all'inizio di novembre, non fu occupata dai boeri fino al 26 di quel mese, e che il 27 Sir W. Gatacre salì il suo quartier generale da Queenstown a Putter's Kraal, trenta miglia a sud di Stormberg Junction, rafforzando allo stesso tempo le sue postazioni avanzate a Bushman's Hoek e Pen Hoek sulla catena di Stormberg. La posizione del generale Gatacre era di grande difficoltà. Con nessuno dei generali di divisione lo smembramento del Corpo d'Armata aveva avuto più a che fare con il comandante della Terza Divisione. Della propria divisione aveva un solo battaglione, il 2nd Royal Irish Rifles, e la sua forza totale all'inizio di dicembre ammontava solo a due battaglioni di fanteria e circa 300 fanti a cavallo regolari, oltre a circa 1000 uomini appartenenti a corpi locali, Kaffrarian Rifles, Fucili montati sul capo, fucili montati sulla frontiera, polizia del capo e cavallo del Brabante, a malapena 3000 uomini in alt con pochi cannoni da 7 libbre. Fu solo il 5 dicembre che fu rafforzato dall'arrivo della 74a e della 77a batteria, sotto il colonnello H. B. Jeffreys, e dalla 1a Royal Scots. Queenstown alle sue spalle era tenuto dal mezzo battaglione di Berkshires e da circa 300 dei Queens-town Rifle Volunteers. La sua destra era in una certa misura - più di quanto si credesse all'epoca - coperta dai distretti nativi, ma alla sua sinistra non c'erano truppe più vicine di circa 900 Port Elizabeth e Grahamstown Volunteers a Cradock, 60 miglia a sud-ovest, e Francese generale, 120 miglia a nord-ovest del Kraal di Putter. L'occupazione boera di Stormberg Junction e Steynsburg non solo interruppe efficacemente le sue comunicazioni ferroviarie laterali con i francesi, ma previde chiaramente un'ulteriore avanzata in questo grande varco nelle difese britanniche, mentre l'occupazione di Dordrecht il 2 dicembre minacciava il suo fianco destro e indicava la possibilità di un raid a Queenstown. I boeri ei ribelli erano evidentemente inclini all'aggressività, e c'erano voci secondo cui era in previsione un attacco all'avamposto di Bushman's Hoek. Il 27 novembre alcuni di loro erano già entrati a Molteno, da cui il villaggio Gatacre prese la precauzione di prelevare il 29 un centinaio di camion carichi di farina. Il 7 dicembre hanno impegnato la polizia del Capo in una schermaglia a Halseton, 17 miglia a est di Sterkstroom sulla ferrovia Indwe. Il giorno seguente il generale riportò ufficialmente le seguenti disposizioni boere: a Dordrecht 800 uomini in marcia da Jamestown a Dordrecht 700 con sei cannoni a Molteno 400, e a Stormberg circa 1500. Non erano i numeri reali dei boeri quanto la prospettiva del loro aumento indefinito per il dilagare della ribellione che costituiva il vero pericolo. L'intera vasta regione a ovest ea sud-ovest ribolliva di slealtà. Agire sulla difensiva su un fronte così ampio era quasi impossibile, e l'aver assecondato tutte le richieste di protezione inviate dai lealisti olandesi e inglesi per cinquanta miglia intorno avrebbe portato solo alla dispersione e all'impotenza.

La situazione non era quella in cui un generale poteva permettersi di giocare con il tempo. Un contraccolpo avrebbe dovuto essere colpito, colpito rapidamente e con forza, per arginare l'ondata di invasione e ribellione. Né il generale Gatacre era l'uomo da stare fermo e torcersi le mani su una situazione irta di difficoltà. Un uomo di energia sconfinata e di grande coraggio personale, si era fatto strada nel servizio per qualità di puro soldato dall'oscurità del dovere reggimentale a importanti comandi sul campo. Di corporatura magra e spartana, il suo sistema era impermeabile alla fatica, e il principale difetto che i suoi subordinati avevano trovato in lui in passato era che non poteva apprezzare negli altri l'esistenza di debolezze fisiche che erano estranee a lui. L'oggetto che Gatacre si era posto dinanzi fin dall'inizio era la rioccupazione di Stormberg Junction. Non solo lo svincolo era di importanza strategica, ma la dispersione del nemico in diversi punti avrebbe potuto dargli l'opportunità di colpire pesantemente e inaspettatamente le forze ora ammassate nella valle dello Stormberg. Nel momento in cui i suoi cavalli di artiglieria si furono sufficientemente ripresi dal viaggio per essere in grado di lavorare, decise di fare la sua primavera.

Stormberg Junction occupa il centro di un tipico bacino sudafricano circondato da colline attraverso le quali la ferrovia si dirige verso Steynsburg e Rosmead a ovest, verso Burghersdorp a nord-est e verso Molteno e Queenstown a sud. A nord le colline sono più basse, ma il resto dei "vlei" è recintato da formidabili alture. La massa allargata del Rooi Kop copre l'intera parete sud-orientale, il Kissieberg, una dorsale molto più bassa, forma i versanti sud e sud-ovest, mentre l'ovest del bacino è delimitato da una catena o "tripletta" formata da tre vette dalla forma ardita che si elevano al di sopra di una cresta continua che si estende a nord dal Kissieberg, e da una collina isolata, a nord-ovest dell'ultima e più bassa delle tre cime. La curva di queste colline può essere paragonata in modo un po' fantasioso a quella di uno scorpione con la coda rabbiosamente attorcigliata a pungiglione. Rooi Kop rappresenterebbe quindi il corpo, il Kissieberg, tripletta e kopje isolato formerebbero i segmenti superiore e inferiore della coda e il pungiglione rivolto all'indietro, mentre il nek su cui passa la ferrovia per Molteno sarebbe la giunzione tra corpo e coda. I laager boeri erano sparsi per il bacino. I borghesi Bethulie sotto Du Plooy, con i ribelli Albert e Burghersdorp sotto Piet Steenkamp, ​​insieme a circa 800 uomini, giacevano vicino alla stazione ai piedi del rovescio settentrionale del Rooi Kop. La Smithfield laager, sotto Swanepoel, forte di quasi 700 uomini, si trovava sul versante sud-occidentale del Rooi Kop. A Swanepoel fu affidata la difesa del nek, dove furono scavate trincee e due cannoni appostati a ovest della ferrovia. Olivier, con 800 del commando di Rouxville e un cannone, giaceva a ovest, vicino alla cresta occidentale. Sebbene fosse principalmente al nek verso Molteno che si temeva una virata, gli uomini di Rouxville fecero alcuni schans lungo le alture occidentali e mantennero un brandwacht o picchetto sul nek tra la tripletta e l'isolato kopje a nord. L'intera forza era sotto il comandante E. R. Grobler.

L'intenzione di Gatacre era quella di sorprendere Stormberg avventandosi improvvisamente su di esso dal Kraal di Putter senza fare alcuna avanzata preliminare che potesse mettere in guardia i boeri e consentire loro di concentrarsi per opporsi a lui. Propose di raggiungere questo obiettivo portando la sua fanteria e i suoi cannoni in treno fino a Molteno nel pomeriggio, coprendo le restanti otto miglia fino alle posizioni boere con una marcia notturna, e precipitando la posizione all'alba. Era un piano audace, ma perfettamente realizzabile. Occorreva solo la massima cura per assicurare che tutte le disposizioni fossero eseguite alla perfezione, che il movimento in treno fosse cronometrato con precisione e che, soprattutto, non ci fosse possibilità di confusione o perdita di direzione durante la marcia notturna . Era essenziale che le truppe non solo arrivassero al punto giusto all'alba, ma arrivassero il più fresche possibile, perché il piano era quello che chiedeva loro molto. Per fortuna nei prossimi giorni ci sarebbe stata una buona luna per le prime ore della notte. E poiché l'intenzione del generale era di marciare dritto lungo la strada che correva a lato della ferrovia fino al nek tenuto dai boeri, le possibilità di errore erano molto scarse.

Il trasloco, originariamente previsto per l'8 dicembre, è stato rimandato di un giorno a causa della difficoltà di mettere insieme abbastanza camion. La forza con cui Gatacre intendeva colpire era costituita dai Northumberland Fusiliers e Irish Rifles, dalla compagnia di fanteria a cavallo del Berkshire della Bushman's Hoek, dalle compagnie Southern e Rifle Mounted Infantry e da un distaccamento di Cape Police di Putter's Kraal e Molteno, le due batterie , la 12th Company, RE, ospedale da campo, &c., circa 2600 uomini in tutto. Oltre a queste, due compagnie dei Royal Scots dovevano essere prese per tenere Molteno, mentre 160 di Brabant's Horse e 235 Cape Mounted Rifles con quattro 7 libbre e un Maxim, sotto il capitano de Montmorency e il maggiore Springer, da Pen Hoek, furono per unirsi a Molteno. Quest'ultimo distaccamento doveva agire indipendentemente sul fianco destro e, se se ne fosse presentata l'occasione, aggirare il nek a nord del Rooi Kop e intercettare la ritirata boera su Burghersdorp. Il piano dettagliato per l'attacco principale era il seguente: le truppe dovevano incontrarsi a Molteno prima del tramonto, partire alle 7 di sera, e arrivare fino a Goosen's Farm, entro due miglia dal nek, poco dopo la mezzanotte, in modo da essere in grado di riposare per due o tre ore prima di effettuare l'attacco. Poco prima dell'alba i fucili irlandesi dovevano precipitarsi sulla cresta a sinistra del nek e catturare i cannoni, mentre i fucilieri del Northumberland si impadronivano delle caratteristiche inferiori del Rooi Kop sulla destra. C'era solo un difetto evidente nello schema, ed era grave. La forza era pericolosamente piccola per il suo scopo: non lasciava alcun margine per il capitolo degli incidenti. Non c'è motivo per cui tutti i Royal Scots, e forse anche i Kaffrarian Rifles a Bushman's Hoek, non avrebbero dovuto essere presi. Ancora meglio sarebbe stato se il mezzo battaglione di Berkshires, che era stato per settimane a Stormberg e conosceva bene il terreno, fosse stato temporaneamente preso in prestito dalla guarnigione di Queenstown. Si può dire che i boeri a Dordrecht minacciassero Queenstown e la linea di comunicazione. Ma non può esserci errore peggiore nella strategia della divisione delle forze per proteggere un numero di punti che potrebbero essere minacciati. Un esercito è meglio usato come spada che come scudo, e i rischi di un'impresa come questa sono sempre maggiori, e dovrebbero essere sostenuti meno alla leggera, che le probabilità che un particolare punto debole venga scoperto dal nemico. Una volta catturato in modo sicuro Stormberg, i distaccamenti avrebbero potuto, se necessario, essere rimandati indietro per proteggere Molteno e altri luoghi, ma per il momento la possibilità di fallire nel suo tentativo era il pericolo più grande che Gatacre doveva considerare.

A mezzanotte dell'8 il messaggio di convocazione del distaccamento di Pen Hoek fu consegnato all'impiegato del telegrafo a Putter's Kraal. L'impiegato si dimenticò di trasmetterlo, e non essendo stata presa la precauzione di chiedere il riconoscimento dell'ordine, l'omissione non fu scoperta finché non fu troppo tardi per porvi rimedio. Alle 4 del mattino il 9 la fanteria cominciò a fare i bagagli ea sgombrare il campo, ea mezzogiorno cominciarono i lavori di trascinamento. Gli accordi non erano ben fatti, a un treno carico di muli fu permesso di bloccare la linea per ore e il trascinamento della forza relativamente piccola richiese l'intera giornata. L'ultimo treno non ha raggiunto Molteno fino alle 20:30.Niente può essere più fastidioso per le truppe dell'attesa in camion e sulle piattaforme ferroviarie, soprattutto sotto un sole africano, e la maggior parte degli uomini ha iniziato la marcia notturna assonnata e affaticata.

Gatacre era arrivato a Molteno nel primo pomeriggio e ha tenuto una consultazione con il suo staff e con l'ispettore Neyland e il sergente Morgan del distaccamento locale della Polizia del Capo. Era giunta notizia che i boeri non solo avevano trincerato la parete sud del Kissieberg e del nek, ma avevano costruito un groviglio di cavi davanti alle loro trincee. Il rapporto era impreciso, ma allarmò il generale, che decise di abbandonare la marcia diretta al nek e di tentare di sorprendere la posizione da uno dei suoi fianchi indifesi. In linea di massima, c'era molto da dire su questa decisione. Ma ha aggiunto tutta una serie di difficoltà a un'operazione già difficile. Comportava una marcia notturna su un terreno non esplorato e mappato in modo molto inadeguato, e lasciava il generale interamente alla mercé di guide che potevano in effetti conoscere il terreno ma potevano non comprendere le sue idee oi limiti dei suoi uomini. Inevitabilmente allungava la marcia notturna di parecchie miglia, niente da fare, poiché era probabile che la forza fosse sia in ritardo che stanca prima che potesse iniziare. Sarebbe stato meglio in quel caso che Gatacre avesse aspettato un altro giorno a Molteno e permesso ai boeri di rafforzare il loro fronte mentre lui perfezionava i suoi preparativi per una marcia notturna al loro fianco. Se lo avesse fatto e avesse personalmente ricognizione della posizione nell'intervallo non ci sarebbero dubbi su quale fianco avrebbe scelto di attaccare. Il nek a nord-est del Rooi Kop, appena sopra il Bethulie laager, offriva sia l'ingresso più facile nella valle che il punto migliore da cui cogliere lo stesso Rooi Kop, chiave della posizione. Ma Gatacre era determinato ad andare quella notte, e il punto che scelse per il suo attacco era la parete occidentale del Kissieberg, cioè la destra boera. Questo gli fu detto che avrebbe potuto raggiungerlo marciando verso nord-ovest lungo la strada di Steynsburg per sette miglia e poi prendendo un sentiero a destra che lo portò quasi al punto di attacco, l'intera marcia essendo appena due miglia più lunga del diretto percorso al nek. Una volta sulle alture avrebbe comandato i cannoni sul nek e su tutta la valle di Stormberg. Della natura spezzata e intricata del terreno da quel lato non aveva idea. Tutto ciò che sapeva era che i poliziotti del Capo scelti come guide professavano di conoscere ogni centimetro della strada e dichiaravano che era perfettamente adatta al traffico su ruote. Il capitano Tennant dell'Intelligence stair, l'unico ufficiale che conosceva intimamente il terreno e che avrebbe potuto informare il generale, era stato lasciato al Putter's Kraal.

Alle 21:15, più di due ore dopo il previsto, la fanteria uscì da Molteno, guidando gli Irish Rifles. 'Non c'erano segni del distacco di Pen Hoek, ma il generale ha deciso di procedere senza di esso. Le razioni di tre giorni furono prese con la forza. La colonna aveva meno di dieci miglia da percorrere, il che, su una buona strada, con una luna splendente fino a quasi mezzanotte, avrebbe dovuto lasciare un margine sufficiente per riposarsi prima dell'alba. Ai fucili irlandesi fu ordinato di marciare con le baionette fissate, ordine assurdo per precauzione e molto pernicioso nei suoi effetti sugli uomini, poiché il fissaggio della baionetta comporta il portare il fucile ad un'angolazione particolare e vieta qualsiasi allentamento dello sforzo con il costante cambiamenti nella sua posizione. L'artiglieria seguiva, dopo un considerevole intervallo, le ruote dei cannoni e dei carri avvolti in pelle grezza per attutire il rumore. Poi vennero le truppe a cavallo. Il cambiamento di disposizione apportato all'ultimo momento non era mai stato spiegato chiaramente alle truppe, e la maggior parte di esse marciava lungo la strada di Steynsburg nella convinzione di andare dritta a Stormberg. Un risultato di questa negligenza fu che la coda della colonna, l'ospedale da campo e la compagnia di portatori, la Maxim dei fucili irlandesi e vari carri di munizioni, passarono effettivamente per la strada di Stormberg e persero completamente il contatto con la colonna. Se non fosse stato per l'intervento di un piccolo gruppo di corrispondenti di guerra, questi dettagli sarebbero entrati direttamente nella posizione boera al nek. Ancora più sorprendente, il colonnello Waters, l'ufficiale dei servizi segreti di divisione, che era stato lasciato al comando a Molteno e che era stato presente alla consultazione nel pomeriggio, a quanto pare non si era reso conto che era stato effettivamente deciso un cambiamento nel piano, e quando il colonnello Edge, RAMC, rimandò a Molteno per chiedere cosa avrebbe dovuto fare, al suo messaggero fu detto che il distaccamento era sulla strada giusta e doveva procedere, un ordine che, fortunatamente, non arrivò in tempo per causare alcun danno.

All'inizio tutto sembrava andare bene con il corpo principale e gli uomini uscirono coraggiosamente. Ma le sette miglia sembravano stranamente lunghe. Era già mezzanotte passata e la luna era tramontata, quando la testa della colonna colpì una linea ferroviaria che attraversava la strada. Questa era la linea della miniera che si dirama dalla linea principale Stormberg-Rosmead a ovest di Stormbeig e attraversa la strada di Steynsburg a nove miglia da Molteno. Era evidente che le guide avevano mancato la svolta, e arrivando poco prima dell'una di notte. in una fattoria, che si rivelò essere quella di un agricoltore chiamato Roberts, Gatacre si fermò ed espresse disagio per la sua posizione. Ma non volendo ammettere il loro errore, le guide ora dichiaravano di aver preso una strada un po' più lunga per evitare cavi e un brutto pezzo di binario che i cannoni avrebbero trovato difficile superare di notte, ma che la colonna era ormai solo una e a mezzo miglio dalla posizione del nemico. La dichiarazione delle guide fu confermata dal sergente Morgan, e Gatacre, completamente alla mercé di questi uomini, non poté che crederci, e ordinò alla forza di riposare per l'ora successiva. Intenzionalmente o meno, le guide avevano seriamente sottovalutato la distanza. In realtà erano quasi tre miglia una cosa piccola, forse, agli occhi degli uomini a cavallo, ma molto grave quando si trattava del lento e stanco procedere dei fanti di notte.

Anche i boeri quella notte stavano facendo una spedizione. Forse nel pomeriggio si erano resi conto che c'era qualche movimento a piedi e avevano concluso che Gatacre intendeva fare un'incursione su Steynsburg. Forse, per una semplice coincidenza, avevano scelto quello stesso giorno in cui iniziare una spedizione per minacciare il fianco sinistro di Gatacre e picchiare le reclute. Qualunque fosse la ragione, poche ore prima dell'inizio del Gatacre, Grobler e Steenkamp avevano lasciato Stormberg con 500-600 abitanti di Bethulie e ribelli coloniali, e si erano fermati per la notte vicino alla strada Molteno-Steynsburg. Se invece di fermarsi alla fattoria di Roberts, la colonna avesse proseguito lungo la strada di Steynsburg, probabilmente altre due o tre miglia l'avrebbero portata proprio sul laager di Grobler. Così com'era, la colonna si trovava a metà strada tra le due forze boere, ignara e insospettata.

Verso le 2 del mattino la marcia è ricominciata. Poco dopo la colonna riattraversò la linea della miniera lungo una pista esecrabile che si snodava verso est in una massa scura di basse creste. Il colonnello Eager degli Irish Rifles riferì al generale che pensava che la guida si fosse smarrita. Ma le guide protestarono ancora una volta che sapevano esattamente dove si trovavano, e in risposta alle continue domande di Gatacre durante l'ora successiva risposero solo che la distanza era un po' maggiore di quanto avevano stimato. Ma se le guide sapevano dove si trovavano, il che è abbastanza probabile, di certo non si erano rese conto chiaramente di ciò che Gatacre aveva intenzione di fare, né erano riuscite a far capire a Gatacre dove lo stavano conducendo. È necessario qui tornare un po' indietro e spiegare la causa di un equivoco molto curioso ma non innaturale che sembra essere entrato nella mente di Gatacre nel momento in cui la forza ha riattraversato la linea della miniera. Ignaro del fatto che questa linea fa una curva considerevole intorno a Roberts's Farm, e osservando che la seconda sezione della ferrovia che ha attraversato correva in una direzione completamente diversa dalla prima, Gatacre ha pensato che in questa seconda occasione stava attraversando, non la linea della miniera , ma la linea principale per Rosmead. In altre parole, credeva che le guide lo avessero condotto molto più in là di quanto non fosse in realtà, e che ora si trovasse da qualche parte a nord-ovest di Stormberg Junction, spostandosi dietro la posizione boera. Fu solo mesi dopo la battaglia che questo equivoco fu corretto. È solo tipico della confusione di questa marcia notturna che mentre Gatacre pensava di avvicinarsi a Stormberg da nord-ovest, molti ufficiali del reggimento, ignari del cambiamento del piano originale, e sapendo che la strada dritta da Molteno a Storm -berg ha attraversato e riattraversato la ferrovia in diversi punti, sono stati confermati solo dall'attraversamento della linea di miniera nell'impressione che stessero marciando su Stormberg da sud-est.

Intanto le ore della notte trascinavano gli uomini, angustiati da lunghe marce con le baionette infisse, stanchi di inciampare per i sentieri accidentati, e vagamente consapevoli che la colonna si era smarrita, si stancava e inquieta. Verso le 3 del mattino le guide li avevano condotti attraverso una gola giù in una valle oscura e minacciosa, lungo l'orlo meridionale della quale ora stavano arrancando stancamente. Questa valle, una delle tante piccole partizioni in cui è diviso il veld sudafricano, formava una rozza losanga larga poco più di un miglio da est a ovest. A nord era aperto, ad eccezione di un kopje isolato vicino al suo angolo nord-orientale. A ovest ea sud era racchiuso da basse creste. Ma a est era delimitato da una catena continua di alti kopjes, che sembravano una vera e propria catena montuosa nell'oscurità. Erano circa le 3,45 quando la testa della colonna raggiunse l'angolo sud-orientale della valle, dove un altro sentiero entrava nella valle da sud. Gatacre era ora, se solo l'avesse saputo, nel punto esatto in cui avrebbe voluto arrivare. Quel sentiero da sud era quello che le sue guide avrebbero dovuto prendere prima, quelle alture che formavano il confine orientale della valle formavano anche il confine occidentale dei bacini di Stormberg che era in realtà ai piedi occidentali del Kissieberg. Anche se gli uomini erano stanchi e l'alba stava arrivando rapidamente, c'era ancora tempo per conquistare le vette come aveva pianificato. Ma Gatacre credeva di essere a miglia di distanza a nord. Le guide lo sapevano bene, ma poi, a quanto pare, avevano frainteso il suo piano e pensavano che tutto ciò che voleva fare fosse entrare nella valle di Stormberg su strada. Fare ciò significava marciare per un altro miglio o più lungo i piedi delle alture fino al nek tra la fine della tripletta di kopjes e la collina isolata oltre, e per questo punto la colonna ora marciava, superando una fattoria a destra e attraversando il rami superiori di un donga che correva diagonalmente da sud a nord attraverso la valle. Il giorno era sorto, bagnando le cime delle colline in una nebbiosa luce ingannevole e lasciando i loro pendii più bassi avvolti da un'ombra aggrappata. Ma anche quell'ombra stava rapidamente lasciando il posto alla piena luce del giorno mentre la testa della colonna si avvicinava al nek. Eppure, nonostante ciò, non fu mandato avanti un solo esploratore. La fanteria, in colonna di quattro, con le baionette fissate, arrancava ancora davanti all'artiglieria e le truppe a cavallo seguivano dietro. Il generale sembrava cercare deliberatamente una sorpresa.

Solo poche centinaia di metri, lo spessore della cresta a tre punte, separavano ora la colonna britannica dal laager di Olivier. Ma i boeri erano inconsapevoli della vicinanza del pericolo quanto gli stessi britannici. A parte una sentinella solitaria con il piccolo brandwacht al collo a cui si stava ora avvicinando la testa della colonna, tutto il laager era rimasto immobile in un sonno tranquillo. Ma ora, all'alba, alcuni boeri si sarebbero già svegliati e, stringendo più strettamente le loro coperte dai colori vivaci intorno alle spalle, si sarebbero radunati intorno ai fuochi del campo, dove i cafri si sforzavano di preparare le prime tazze di caffè. La sentinella tremante, guardando i suoi piedi nella valle, vide un movimento nell'ombra grigia della collina. Forse anche il suo orecchio colse il rombo di un carro, o il colpo metallico di uno zoccolo contro una pietra. Il movimento, dapprima indistinto, divenne più chiaro mentre lo osservava. Una grande colonna di uomini stava marciando sul sentiero ai piedi delle colline, dritta verso lo stesso nek che stava proteggendo - era quasi su di esso. Ha svegliato i suoi compagni. In un attimo le dieci o quindici canne dei fucili del brandwacht si posarono oblique lungo i massi ai lati del sentiero. Poi risuonò uno sparo, seguito da un altro e poi da un altro. Il lager era allarmato. Ma anche se sorpresi, i boeri avevano tutto il vantaggio di sapere dove si trovavano e cosa fare. Non c'era bisogno di fare l'appello, di cadere in fallo o di parole di comando per evitare il panico. Al primo colpo sia i dormienti che i bevitori di caffè afferrarono i fucili e si precipitarono, alcuni ai loro cavalli, altri alle posizioni sulla cresta immediatamente sopra di loro, e prima che gli inglesi si riprendessero dal primo shock di sorpresa, gli uomini di Olivier si stavano sparpagliando ovunque lungo il altezze e sparando all'impazzata nella valle.

Se gli inglesi avessero saputo quanto erano vicini al loro obiettivo e quanto pochi gli uomini si opponevano a loro in quel momento, le compagnie principali avrebbero potuto anche ora precipitarsi attraverso il nek ed essere quasi nel laager. Ma erano completamente sconcertati e ignoravano tutto tranne che venivano sparati, e la colonna indietreggiò confusamente e si fermò. Gatacre con pronta decisione ordinò al battaglione di testa di schierare e impadronirsi della collina staccata oltre il nek ma solo tre compagnie eseguirono l'ordine. Gli altri, insieme ai fucilieri del Northumberland, si erano già aperti all'attacco e, senza aspettare ordini, avevano iniziato a scalare i pendii rocciosi ricoperti di cespugli alla loro destra. Il primo impeto della carica portò gli uomini su per il pendio iniziale. Ma la cresta era di una formazione peculiare e comune in Sud Africa. Circa a metà salita e quasi ininterrottamente per tutta la sua lunghezza correva un krantz o parete affiorante di ripide rocce, scalabile solo a tratti qua e là. Contro questa cortina di roccia a strapiombo l'attacco si fermò. Gli assalitori furono come uomini presi in un vicolo cieco, il cuore fu strappato al loro breve scatto, e la stanchezza e l'esaurimento della lunga notte si riaffermarono. Bloccati dalle rocce, ottusi da ventiquattro ore di lavoro sotto le armi, non sostenuti dal fuoco di copertura, si sdraiarono semplicemente sotto la copertura della scogliera e abbandonarono ogni pensiero di cercare una via per salire, oppure tornarono indietro e corsero giù di nuovo alla pianura inseguita da un fuoco caldo ma selvaggiamente mirato e innocuo. Alcuni infatti trovarono la loro strada nelle fessure della scogliera, e lavorarono al riparo delle pietre e dei cespugli sul pendio superiore. Tra questi spiccava il colonnello Eager, che con un pugno di uomini stava combattendo virilmente per quell'acquisto sulla cresta che avrebbe comandato la laager e forse vinto la giornata. Ma non c'era nessuno a sostenerli, nessun corpo formato di riserva che avrebbe potuto essere inviato il generale era andato a sinistra, e non c'era nessuno a dirigere gli uomini inutilmente accovacciati sotto i krantz per farsi strada verso le brecce . Nel giro di pochi minuti quasi tutta la fanteria di Gatacre si era scatenata in un attacco senza scopo alla parte più ripida e difficile della posizione boera, e il generale era rimasto senza nulla in mano. Era ora che avrebbe potuto trovare un buon uso per il battaglione rimasto a guardia di Molteno e Kraal di Putter.

A sinistra le cose andavano piuttosto meglio. Le tre compagnie dei fucili irlandesi avevano mantenuto la presa sul kopje distaccato e volevano solo supporto per consentire loro di liberare il nek e girare la posizione che il resto della fanteria stava attaccando. La fanteria a cavallo era arrivata dietro di loro alla loro sinistra e si trovava quindi praticamente nella valle dello Stormberg. Un'immediata corsa audace nella valle avrebbe potuto avere successo. Ma il generale voleva che gli uomini aiutassero a tenere la sinistra del kopje staccato, e parti di boeri si avvicinarono rapidamente e presero le basse pieghe di terra che attraversavano la valle e frenarono un'ulteriore avanzata, anche se altri eventi non l'avessero messa fuori. della domanda. Nel frattempo, alla prima raffica di fuoco, il colonnello Jeffreys aveva allineato i suoi cannoni a sinistra e li aveva condotti al trotto attraverso la valle. Per evitare il fuoco pesante dei fucilieri boeri, le batterie si allontanarono dalle alture il più lontano possibile dalla donga, che attraversava la pianura. Un cannone della 74a batteria passò troppo vicino al donga e affondò nel terreno soffice ai suoi margini. Gli sforzi degli artiglieri per districarlo immediatamente attirarono un fuoco omicida dai boeri a circa 800 metri di distanza, e poiché cavalli e artiglieri stavano cadendo velocemente, si pensò di lasciarlo per il momento e salvarlo in seguito. Gli altri andarono ai piedi della collina staccata, dove Gatacre ordinò loro di entrare subito in azione per aiutare la fanteria, la 74a poco su per il pendio e la 77a in cima alla collina. Guidando fin dove i cavalli potevano salire lungo il pendio accidentato, gli uomini si sganciarono rapidamente e maneggiarono i cannoni fino in cima. Qui i cannoni di sinistra del 77th furono colpiti da un pesante fuoco a corto raggio dei boeri, che ancora si aggrappavano alle caratteristiche inferiori orientali della collina, il maggiore Perceval fu gravemente ferito, ma continuò a comandare la sua batteria. Entrambe le batterie stavano ora bombardando la cresta. La luce era nei loro volti e l'intero fianco della montagna era in ombra nera. Ignorando del colonnello Eager e della sua manciata di fedeli che lottavano verso la cresta, i cannonieri della 74a batteria spararono diversi colpi bassi proprio su di loro, ferendo il colonnello Eager, il maggiore Seton e molti altri, e spingendo gli altri giù per la collina... lato.

Questo sfortunato incidente non avrebbe potuto avere alcun effetto sulle sorti della giornata. Prima di questo, l'attacco principale non diretto era completamente fallito. Gli uomini stavano dribblando ovunque ai piedi della collina, e appena mezz'ora dopo il primo colpo l'ufficiale al comando dei fucilieri del Northumberland ordinò loro di ripiegare sul donga. Ma il donga offriva poco riparo, essendo stato infilato dalle pendici del Kissieberg, e la ritirata continuò attraverso la valle fino ai bassi kopjes sul lato opposto. Il fuoco, sebbene pesante, era troppo lontano per fare molti danni e gli uomini si ritirarono in ordine abbastanza buono, fermandosi a intervalli per coprirsi l'un l'altro la ritirata. Ma erano completamente esauriti e inadatti a qualsiasi ulteriore combattimento attivo. Lasciando una compagnia dei fucilieri del Northumberland a tenere la cresta, il resto fu riformato in quarti di colonna sotto copertura.

Gatacre stentava a credere ai suoi occhi quando vide la sua fanteria scorrere attraverso la pianura, tra le centinaia di piccoli sbuffi di polvere battuti dal fuoco pesante dall'alto.Con i suoi sforzi quasi eroici aveva fatto molto per recuperare gli effetti della sorpresa sulla sinistra, il lato dove sperava ancora di portare a casa il suo attacco, una volta che il fuoco di artiglieria e l'avanzata del grosso della fanteria avevano indebolito la stiva boera sulla cresta. Il ritiro della fanteria mise tutto questo fuori discussione. Era evidente che gli uomini non erano in uno stato in cui potessero essere portati di nuovo avanti per rinforzare la sinistra, che reggeva senza difficoltà, ma era troppo debole per passare all'offensiva. Riserve non ce n'erano. L'unica cosa da fare era raccogliere e riformare l'intera forza dall'altra parte della valle e battere in ritirata a Molteno. Alla sinistra è stato ora ordinato di ritirarsi. L'artiglieria ricadde a batterie alterne all'estremità settentrionale dell'altura che delimitava la valle, le tre compagnie di Irish Rifles si ritirarono costantemente e in buon ordine attraverso l'aperta pianura. La fanteria a cavallo rimase sul kopje, coprendo la ritirata con ammirevole tenacia, finché tutte le truppe non ebbero raggiunto il crinale e i cannoni furono di nuovo entrati in azione, quindi galopparono indietro dietro la nuova posizione e, smontando dietro la fanteria, prolungarono la loro linea di fuoco a destra.

I boeri iniziano a concentrarsi su ogni lato.

Era passata appena un'ora e un quarto da quando era stato sparato il primo colpo. Ma già il suono della battaglia era

cominciando a concentrare l'intero vespaio sulla colonna britannica. Ora Olivier azionò il suo cannone sulla cresta e Swanepoel, che dapprima aveva aspettato al nek di fronte a Molteno in attesa di un attacco, si trasferì al Kissieberg con alcuni dei suoi borghesi non appena si accorse di essere minacciato da niente di più formidabile delle ricognizioni lontane di un treno blindato. Alcuni dei boeri sul Kissieberg scesero dalla fattoria di Van Zyl all'angolo sud-orientale della valle, infiltrandosi nei gruppi di fanteria che ancora continuavano a vagare per la pianura e minacciando di tagliare la linea di ritirata britannica. Ma la sezione del tenente Radcliffe della fanteria a cavallo di Amphlett prese rapidamente posizione sull'ampia collina a sud della valle e scongiurò questo pericolo. Anche Grobler e Steenkamp avevano sentito lo sparo da dove si trovavano sulla strada di Steynsburg e tornarono al galoppo per unirsi alla battaglia. Da un'altura dietro la linea della miniera iniziarono a sparare dritti nella retroguardia britannica. Per un momento le cose sembravano serie. Ma il maggiore Perceval, la cui batteria stava appena assumendo una nuova posizione, roteò prontamente tre cannoni, ei suoi proiettili mirabilmente a distanza bastarono a tenere a distanza di un braccio l'attacco molto svogliato di Grobler. Ma era uno spettacolo insolito vedere i cannoni sparare così, pista dopo pista, e il pericolo di continuare e aspettare di essere completamente avvolti dai boeri era ovvio. Da qualche tempo, passato il flusso di ritardatari dal lato opposto della collina e il donga aveva cessato di credere che tutta la sua forza fosse riunita, Gatacre concluse che non c'era altro da aspettare e diede l'ordine di un ritiro generale a Molteno.

Per quanto sorprendente possa sembrare, con una forza così piccola, né Gatacre né nessun altro sembra essersi reso conto che c'erano ancora circa 600 ufficiali e uomini illesi ai piedi della posizione boera, alcuni nella donga, ma la maggioranza sotto la tenda di roccia dove era stata frenata la prima carica, o tra i sassi e gli arbusti del pendio sottostante. È quasi inconcepibile che gli ufficiali del reggimento non abbiano notato l'assenza di quasi un terzo dei loro battaglioni. La spiegazione più ragionevole sembra essere che gli ufficiali che stavano riformando i loro uomini dietro il crinale presumevano che le compagnie assenti fossero impegnate a allineare il crinale, mentre quelli sul crinale a loro volta credevano che tutti gli altri fossero dietro di loro. Ma anche questa non è una scusa adeguata, ed è difficile liberare gli ufficiali superiori del reggimento, in particolare l'ufficiale al comando dei fucilieri del Northumberland, che aveva ordinato il primo ritiro, e avrebbe dovuto fare in modo che l'ordine raggiungesse tutti gli uomini sul pendio e fosse rispettato, dall'accusa di grave negligenza sia durante la prima che durante la seconda ritirata. Né è facile capire perché gli ufficiali e gli uomini sparsi sul pendio non abbiano tentato di tornare indietro. Forse non si erano resi conto che l'intera forza si stava finalmente ritirando, forse, dispersi com'erano, ogni parte si credeva l'unica rimasta e non era disposta ad affrontare da sola lo sforzo e il pericolo di attraversare l'aperta pianura. Anche molti si erano da tempo addormentati profondamente dopo le fatiche della notte. Qualunque sia la spiegazione, il fatto che un terzo della fanteria sia stato semplicemente lasciato inosservato è una prova lampante di alcune delle difficoltà della guerra moderna, difficoltà che possono essere in parte ovviate dalla più diffusa conoscenza del segnalamento, ma la cui vera cura sta nel maggiore sviluppo in ufficiali e soldati dell'iniziativa, della capacità di badare a se stessi.

Sotto la copertura dei cannoni e della fanteria a cavallo fu ritirato il relitto dei due battaglioni di fanteria, e si ritirò, tra la linea della miniera e l'ampio rialzo che forma il confine meridionale della valle, fino alla strada Steynsburg-Molteno. Il loro percorso li condusse necessariamente in una considerevole curva intorno alla posizione boera, manovra difficile e pericolosa se i boeri avessero mostrato la minima intraprendenza. Ma l'occupazione dell'ampia altura sul loro fianco interno da parte della sezione di Radcliffe, unita in seguito dalla fanteria a cavallo del Berkshire, bastò a tenere a distanza i boeri, e si accontentarono di lanciare un accurato ma innocuo proiettile a lungo raggio nel colonna in ritirata, prima dal cannone di Olivier e poi dai due cannoni di Swanepoel al nek. La fanteria era completamente esausta e demoralizzata, e dopo le prime miglia la colonna degenerò in una folla di ritardatari che si trascinavano lungo la strada. Solo qua e là un ufficiale riusciva a tenere insieme un gruppetto. Sono bastati solo 300 uomini mediamente intraprendenti per dirigere la colonna, ingoiando la fanteria a gocce mentre arrivava, per completare il disastro. Ma i boeri non fecero altro che occupare posizioni successive mentre gli inglesi le evacuavano, e seguire la colonna a distanza di sicurezza, come bestemmie che latrano dietro un uomo armato di bastone. Ciò era dovuto principalmente alla fanteria a cavallo e ai cannoni, che, con un uso giudizioso di ogni posizione vantaggiosa, assicuravano un inizio sufficiente per la fanteria indifesa. Lo stesso generale Gatacre era con la stessa retroguardia, e all'inizio della ritirata scampò per un pelo alla distruzione di alcuni artiglieri che, scambiando il suo piccolo gruppo per boeri, mandò un paio di proiettili proprio in mezzo a loro. Tre pistole sono rimaste bloccate nelle sabbie mobili presso lo spruit che attraversa la strada di Steynsburg a Van Zyl's Farm. Due furono trascinati fuori con l'aiuto di alcuni fanti a cavallo, ma uno dovette essere abbandonato. Il blocco di culatta fu rimosso e gettato in un carro, che si conficcò in seguito e cadde nelle mani dei boeri. A poche miglia da Molteno alcuni contadini locali hanno soddisfatto i loro sentimenti di ribellione sparando alcuni colpi alle truppe da alcuni kopjes a sud della strada. Verso le 11:00 i resti della spedizione, partita con tanta speranza la sera prima, tornarono a Molteno barcollando.

Durante la ritirata si verificarono pochissime vittime e pochissimi ritardatari furono lasciati indietro e fatti prigionieri. Ma molto tempo dopo la fine della ritirata, 634 ufficiali e uomini illesi uscirono dal pendio dove erano rimasti, e senza tentare di sparare un colpo si consegnarono ai boeri. Queste cifre, sommate alle insignificanti perdite di 28 uomini uccisi e 10 ufficiali e 51 feriti da parte britannica, e 8 morti e 26 feriti da parte boera, sono la migliore prova della debolezza con cui si svolse il combattimento su entrambe le parti. I boeri si lasciarono sorprendere, il loro tiro fu straordinariamente selvaggio, non fecero alcun tentativo di cogliere l'opportunità offerta loro di tagliare e distruggere completamente il loro nemico in ritirata. Così com'era, il loro successo era del tutto immeritato. La performance britannica non è così facile da criticare. Il piano del generale Gatacre era un'audacia ben congegnata, e nient'altro che una straordinaria combinazione di cattiva gestione e sfortuna avrebbe potuto farlo fallire contro un nemico di così scarsa qualità di combattimento. L'inadeguatezza della forza prese l'abbandono di semplici precauzioni che impedirono l'arrivo del distaccamento da Pen Hoek i lunghi e faticosi ritardi del trascinamento il cambio di programma all'undicesima ora, comportando uno sforzo in più da parte degli uomini e un immergersi in un territorio completamente sconosciuto al generale o ad alcuno degli ufficiali con lui il pernicioso ordine di marciare con le baionette fisse, una precauzione la cui assurdità sta in contrasto tanto più evidente con il pezzo culminante di disattenzione, la marcia di rotta non schermata e ciecamente fiduciosa dopo l'alba su un terreno di cui il generale non sapeva nulla tranne che si trovava entro due miglia dalle posizioni del nemico: tutte queste erano pura cattiva amministrazione da parte del generale o del suo stato maggiore. Il primo errore delle guide fu pura disgrazia, per quanto riguardava il generale ma che dal momento di riattraversare la linea di miniera il generale e le guide sembravano essere stati completamente in contrapposizione, per cui il punto destinato all'attacco era effettivamente raggiunto e superato, doveva essere dovuto principalmente alla negligenza di prendere con la colonna l'unico ufficiale che conosceva il terreno e conosceva gli uomini del posto. Quando la battaglia iniziò, Gatacre mostrò un notevole coraggio ed energia nel tentativo di riparare al danno della sorpresa, fino a quando il fallimento della fanteria rese inutili i suoi tentativi. In gran parte quel fallimento era dovuto al pesante sforzo che aveva imposto ai suoi uomini e alla confusione iniziale della sorpresa. Ma anche tenendo conto di questo, il fallimento è stato peggiore di quanto avrebbe dovuto essere, e può essere considerato parte della sfortuna che ha accompagnato gli sforzi di Gatacre. Ancora una volta, la colpa dell'abbandono di oltre 600 uomini, quasi la parte peggiore dell'intera vicenda, deve essere almeno condivisa dagli ufficiali del reggimento, che sembrano non aver fatto alcuno sforzo per scoprire dove fossero i loro uomini. L'ottimo comportamento della fanteria a cavallo e dei cannoni fu, forse, l'unico punto di salvezza in un crollo deplorevole.


LA YEOMANRY IMPERIALE Prima parte - 1900


Esempio di titolo di spalla del 13° Battaglione,
Imperial Yeomanry, tenuto nella Collezione Insignia
del Museo Nazionale di Storia Militare SA.

'Ho trovato gli uomini che formano lo schermo posteriore, che consisteva nell'86a Compagnia, Imperial Yeomanry, molto fuori controllo e privi sia della disciplina del fuoco che della conoscenza di come agire. Sembrava che mancassero ufficiali istruiti e sottufficiali».
Tenente generale Lord Methuen, 13 marzo 1902 (Creswicke, 1902, Vol 7, p187).

L'Imperial Yeomanry nacque da una settimana di disastri subiti dall'esercito britannico Stormberg (10 dicembre 1899), Magersfontein (11 dicembre 1899) e Colenso (15 dicembre 1899) - che divenne nota come "Settimana nera". Dopo queste battute d'arresto, divenne ovvio che la fanteria a cavallo era necessaria in gran numero per contrastare i boeri in rapido movimento e che colpivano duramente. All'inizio della guerra, c'erano state molte offerte da colonnelli dei reggimenti di Yeomanry esistenti in Gran Bretagna per fornire forze per lo spiegamento in Sud Africa, alcune senza alcun costo per il governo britannico, ma tutte erano state fermamente rifiutate.

I Yeomanry erano un'organizzazione di volontari che, nel 1900, esisteva da cento anni. Il 13 dicembre 1899 il Ministero della Guerra decise di dispiegare in Sudafrica un contingente di forze volontarie, basato sui reggimenti di yeomanry esistenti. La nascita dell'Imperial Yeomanry avvenne attraverso un Royal Warrant, datato 24 dicembre 1899. Il nuovo Imperial Yeomanry doveva essere allevato su base di contea, con il nucleo degli uomini tratti da unità di volontari esistenti, il resto reclutato da individui che si incontrarono i criteri di ammissione. (Una compagnia composta da 121 uomini un battaglione, inclusa una sezione mitragliatrici, ammontava a 526 uomini).

  • Il governo di Sua Maestà ha deciso di reclutare per il servizio attivo in Sud Africa una forza di fanteria a cavallo, che sarà chiamata "The Imperial Yeomanry".
  • La forza sarà reclutata dallo Yeomanry, ma volontari e civili che possiedono le qualifiche richieste saranno arruolati appositamente nello Yeomanry per questo scopo.
  • La forza sarà organizzata in compagnie di 115 gradi e file, un capitano e quattro subalterni per ciascuna compagnia, preferibilmente ufficiali Yeomanry.
  • Il periodo di arruolamento per ufficiali e uomini sarà di un anno, o comunque non inferiore al periodo della guerra.
  • Ufficiali e uomini porteranno i propri cavalli, abbigliamento e selleria. Armi, munizioni, attrezzature da campo e mezzi di trasporto saranno forniti dal governo. Gli uomini devono essere vestiti con giacche Norfolk, di tessuto di lana di colore neutro, calzoni e ghette, stivali di pizzo e cappelli di feltro. Non si insisterà sulla rigorosa uniformità dei modelli.
  • Pagare per essere alle tariffe di cavalleria, con una borsa di studio per cavalli, abbigliamento, ecc. Le domande di iscrizione devono essere indirizzate ai colonnelli che comandano i reggimenti di Yeomanry o agli ufficiali generali che comandano i distretti, ai quali verranno impartite tutte le istruzioni.
  • I requisiti sono: Candidati di età compresa tra 20 e 35 anni e di buon carattere. Volontari o candidati civili devono soddisfare il colonnello del reggimento attraverso il quale si arruolano di essere buoni cavalieri e tiratori scelti, secondo lo standard Yeomanry.

I contingenti originari dell'IY erano un insieme di individui generalmente considerati socialmente superiori agli uomini dell'esercito regolare accanto ai quali intendevano servire. Diverse società sono state allevate da privati. La 47th Company (Duke of Cambridge's Own) era composta quasi totalmente da gentiluomini della città di Londra che non solo davano il loro salario all'Imperial War Fund, ma erano disposti a pagare un cavallo, il loro equipaggiamento e il passaggio in Sud Africa. Gli uomini di questo corpo, come ogni membro dell'Imperial Yeomanry, avevano diritto a una sovvenzione di £ 65 al momento dell'adesione. C'era anche un battaglione di tiratori scelti allevato dal conte di Dunraven, il 19° battaglione, 'Paget's Horse', allevato da Mr George Paget e il 20° battaglione, 'Rough Riders', allevato da Lord Latham (Asplin, 2000, Vol 1 , p5 Amery, 1903, Vol 2, p18 Report of His Majesty's Commissioners, pp70-1).

Il costo per l'equipaggiamento di ogni recluta ammontava a 170. Lo scopo speciale di questo schema era quello di attrarre uomini di rango sociale e di istruzione. In totale, il 50% del contingente originario proveniva dalle classi medie e alte. Questa cifra includeva molti soldati che si erano dimessi da una commissione Yeomanry della contea ed erano desiderosi di essere coinvolti nel conflitto in Sud Africa. Gli uomini hanno ricevuto due o tre mesi di addestramento. La maggior parte era in grado di maneggiare armi da fuoco e il loro fisico generale era considerato migliore di quello del soldato normale. La maggior parte degli ufficiali in comando aveva ricevuto incarichi nell'esercito regolare. Tuttavia, gli standard delle truppe sollevate tendevano a variare considerevolmente. I regolamenti, che richiedono competenza sia nell'equitazione che nel tiro, non sono stati rigorosamente applicati. Ciò significava che alcuni uomini arrivavano in Sud Africa con abilità minime nell'equitazione. Molti altri furono trovati come tiratori scadenti, una debolezza che, purtroppo, alcuni non vivrebbero per rimpiangere (Asplin, 2000, Vol 1, p6).


Un reggimento Yeomanry si riunisce al Clarke's Family Hotel, Castle Green,
in Inghilterra prima della loro partenza per il Sudafrica (Foto: SANMMH).

Il primo contingente dell'IY comprendeva 550 ufficiali e 10 731 altri ranghi, formando venti battaglioni di quattro compagnie ciascuno, eccetto l'8° e il 16° battaglione, che aveva tre compagnie ciascuno. L'IY iniziò ad arrivare in Sud Africa dall'inizio di febbraio fino all'inizio di aprile 1900. Il 17° e il 18° battaglione, facenti parte della Rhodesia Field Force, sbarcarono a Beira, in Mozambico. (Vedi tabella 1).

BattaglioneAziende
1 IY1 234
2 IY5 212232
3 IY9 101112
4 IY6 7828
5 IY13 141516
6 IY17 181920
7 IY25 262728
8 IY23 2477
9 IY29 303149
10 IY37 383940
11 IY33 343536
12 IY41 424344
13 IY45 464754
14 IY53 556269
15 IY56 575859
16 IY63 6674
17 IY50 606165
18 IY67 707175
19 IY51 526873
20 IY72 767679

Tabella 1: Organizzazione del primo contingente di Imperial Yeomanry, arrivato in Sud Africa da febbraio ad aprile 1900.

Dopo lo sbarco a Città del Capo, le truppe si accamparono a Maitland. Il campo era a corto di personale e aveva poche strutture disponibili per far fronte all'enorme afflusso. Tuttavia, dal lato positivo, molte delle compagnie furono trattenute nei campi per lunghi periodi, in attesa di essere trasportate al fronte, e questo diede loro tempo sufficiente per l'addestramento e l'acclimatazione tanto necessari (Amery, Vol 6, p270 Watkins Yardley, 1904, pp5-6).

' . gli Yeomanry non hanno avuto un grande successo - infatti, quando hanno coperto il loro ritiro volevano lasciarci e andare direttamente a Edenkop - ma uno dei nostri subalterni che è uscito con noi, ha ordinato loro di aspettare.'
2/Lt Orlebar Rowlinson, 12° fanteria a cavallo, 24 luglio 1901
(Rapporto dei Commissari di Sua Maestà nominati per indagare sui preparativi militari e su altre questioni legate alla guerra in Sudafrica, 1903, Cd 1789).

1900
La prima azione dell'IY ebbe luogo il 5 aprile 1900, quando elementi del 3° e 10° battaglione furono impegnati con una forza di volontari stranieri sotto il comando del conte Villebois-Mareuil nella fattoria "Tweefontein", a sud-est di Boshof. Una serie di errori tattici portarono questi simpatizzanti boeri stranieri ad essere circondati e il Conte fu ucciso. È stata una vittoria per l'IY, ma non senza perdite. Tre uomini sono stati uccisi, tra cui due ufficiali. Più tardi, come a Lindley, i boeri si sarebbero rivelati un nemico molto più duro e sfuggente (Asplin, 2000, p6 Wilson, Con la bandiera a Pretoria, Vol 1 , p586-7).


Boyle, Capitano Cecil W (c 1853-1900) della 40a Compagnia, 10 miliardi, Imperial Yeomanry,
fu ucciso in azione alla fattoria "Tweefontein" vicino a Boshof il 5 aprile 1900. Era venuto a
Sud Africa nel dicembre 1899, portando con sé trenta dei suoi cavalli per il servizio attivo.
Boyle, che fu il primo ufficiale dell'IY a morire in guerra, è sepolto nel cimitero di Boshof.
(Fotografia: Wilson HW, Con La Bandiera A Pretoria, Vol 2).

Dopo aver riposato i suoi uomini per sei settimane, Lord Roberts lasciò Bloemfontein il 3 maggio 1900, riprendendo la sua avanzata nella colonia di Orange River (ex Stato Libero di Orange). Nel frattempo, 40 km a est, una forza di 18 000 uomini, comandata dal tenente generale Ian Hamilton e dal tenente generale H E Colvile, si muoveva lungo un percorso parallelo. Il giorno successivo, Roberts comunicò con il tenente generale Sir Leslie Rundle, comandante dell'8a divisione di fanteria, incaricandolo del compito di impedire a qualsiasi boero di occupare nuovamente lo Stato libero sud-orientale. Per svolgere questo compito, Rundle, con 8000 uomini, doveva procedere su una rotta nord-orientale con l'appoggio di 3000 uomini della Divisione Coloniale sotto il Magg. Gen. Sir E Brabant.

Il 25 maggio 1900, la 34a compagnia (Middlesex) dell'11° battaglione del Maj H S Dalbiac, Imperial Yeomanry, in qualità di avanguardia, si mosse molto più avanti della divisione di Rundle ed entrò a Senekal, che fu trovata vuota di cittadini armati. La città è stata attaccata durante il giorno e Dalbiac e altri tre sono stati uccisi. Quattro furono feriti e tredici si arresero, mentre sette soldati riuscirono a fuggire. I boeri attaccanti decisero di non inseguirli e, invece, presero accordi per la cura dei feriti. L'artiglieria britannica esercitò un fuoco di artiglieria inefficace, ma era troppo tardi e i boeri si ritirarono alla periferia della città. Quando il grosso della divisione arrivò più tardi quel giorno, la città fu formalmente occupata. I funerali dei quattro Yeomen imperiali uccisi ebbero luogo il giorno seguente nel cimitero di Senekal. Vi fu sepolto anche un boero ucciso (Watt, 1991, MHJ Vol 8 n. 6 Corner, 1902, pp95-102).

La lotta a Lindley è stata un'umiliazione per gli inglesi. Il 13° IY di 500 uomini al comando del tenente colonnello B Spragge era stato ordinato di unirsi alla 9a divisione di fanteria sotto il generale Sir H Colvile a Kroonstad. A causa di un disguido nelle comunicazioni, Spragge affermò di aver ricevuto un telegramma, ma Colvile negò di inviarne uno - il battaglione entrò nella città di Lindley il pomeriggio del 27 maggio 1900. Invece di incontrare Colvile, Spragge incontrò, con suo orrore, un folto gruppo di boeri. Prese la decisione di tenere un gruppo di colline fuori città e di attendere aiuto. Nei tre giorni successivi la situazione peggiorò rapidamente. Spragge fu circondato e dovette sopportare il fuoco dei fucili da tutte le parti, mentre il numero dei boeri al comando del comandante P de Wet e del generale Prinsloo continuava a crescere, e portarono l'artiglieria contro gli assediati. La posizione divenne insostenibile e, senza possibilità di resistere, Spragge si arrese con una perdita di 27 IY uccisi o morti per le ferite. Tra i morti c'era il capitano Sir J E C Power (il conte di Leitrim), un baronetto del whisky (Pakenham, 1979, p436). I boeri catturarono oltre 400 uomini. A peggiorare le cose, il battaglione arreso, il 13°, era costituito dal Duca di Cambridge's Own e da tre compagnie irlandesi. Questi uomini simboleggiavano la ricchezza e il potere che erano stati associati al corpo dell'IY (Asplin, 2000, p6).


Potenza, Capitano Sir John Elliott Cecil (1870-1900) del 5th Bn Royal Irish Regt, morì, il 1 giugno 1900, per ferite riportate quattro giorni prima a Lindley.
Era un barone del whisky dall'Irlanda. Dopo la formazione dell'Imperial Yeomanry, si offrì volontario per il servizio attivo e si unì a quel corpo nel febbraio 1900 come tenente.
Ha servito con la 46° Compagnia del 13° Bn IY fino al momento della sua morte. È sepolto a Lindley.
Sir John era il fratello del capitano Sir E D L P Power che ha prestato servizio durante la guerra ed è morto di febbre enterica a Kroonstad.
(Fotografia: Graphic/ Illustrated London News).

Verso la fine di aprile 1900, Lord Roberts sancì la formazione di una piccola colonna sotto Sir Charles Warren per sottomettere i boeri nel Griqualand West e nel British Bechuanaland. Incluse in questa forza di 2.000 fanti e un po' di artiglieria c'erano la 23a e la 24a compagnia dell'8° battaglione, Imperial Yeomanry. Warren ha deciso di catturare il villaggio di Campbell e poi di avanzare su Griquatown e Kuruman. Poiché le scorte stavano finendo, decise di fermarsi a Faber's Put e attendere le provviste inviate da Belmont. La mattina presto del 30 maggio 1900, circa 600 boeri sotto de Villiers avevano circondato il campo di Warren e lanciato un attacco da tre direzioni. Dopo aver incontrato il fuoco dei fucili a ovest, i boeri si ritirarono. Al centro, vicino ad alcuni kraal dove erano accampati gli IY e da un giardino, l'attacco boero fu spinto vigorosamente a casa. La maggior parte dell'IY fu radunata e portata in fretta al perimetro meridionale per affrontare la minaccia boera proveniente da quel quartiere, ma non prima di aver perso nove uomini uccisi e diversi feriti. Rendendosi conto che non sarebbero riusciti a raggiungere il loro obiettivo di catturare il campo, de Villiers interruppe l'attacco e i boeri si ritirarono.

Gli uomini a cavallo non furono in grado di inseguire i boeri in ritirata, poiché i loro cavalli furono fuggiti durante il combattimento. La maggior parte delle vittime britanniche furono tra gli IY, che persero diciotto uomini uccisi o morirono per ferite su un totale di 23 morti (Amery, Vol 4, pp238-41 Williams, 1941).

Durante il resto dell'anno 1900, la Yeomanry imperiale fu coinvolta in una serie di vittorie minori. L'11 luglio 1900, una colonna comandata dal Magg. Gen. H. L. Smith-Dorrien incontrò un commando boero vicino a On rust, 25 km a nord di Krugersdorp. La 19° Compagnia del 6° Bn Imperial Yeomanry fu coinvolta nella violenta scaramuccia che ne seguì. Durante l'azione, l'artiglieria britannica fu messa fuori combattimento e Smith-Dorrien perse quattro uomini uccisi. Non ci sono stati incidenti mortali IY. I feriti boeri furono stimati in ottanta e il loro capo, il generale da combattimento S F Oosthuizen, sarebbe morto per le ferite (Amery, Vol 4, pp354-5 Wilson, 1902, Dopo Pretoria, Vol 1 Jones & Jones, 1999, p164).

La colonna del tenente generale Lord Methuen, una delle quattro nel teatro delle operazioni nella caccia al comandante in capo CR de Wet, ricevette l'ordine di sorvegliare gli attraversamenti del fiume Vaal vicino a Parys. De Wet si trovò accerchiato a sud, ma non fu trattenuto dal tentare un'incursione nel Transvaal. Nel tentativo di contenere i movimenti di de Wet, la colonna di Methuen, che comprendeva il 3° e il 5° battaglione, l'Imperial Yeomanry e le truppe regolari, svolse un ruolo di primo piano nella battaglia di Tygerfontein il 7 agosto 1900. La forza di Methuen riuscì a sfrattare la loro preda dal paese collinare lungo il fiume Vaal e catturando un carro di munizioni, con una perdita di dodici morti e tredici feriti. Non ci sono state vittime Yeomanry. De Wet seguì quindi un percorso a nord-est e inviò uomini per assicurarsi il passo a Buffelshoek, dove si fermò, Methuen, ormai, avendo perso i contatti con lui. Tuttavia, il 9 agosto 1900, dopo aver ricevuto rapporti sull'attività di de Wet, Methuen inviò il suo 3°, 5° e 10° battaglione, Imperial Yeomanry, sotto Lord Chesham. Il battaglione in testa ha sferrato un attacco a una linea di koppies, raggiungendo finalmente il loro obiettivo dopo il supporto dato dal fuoco dei pom-pom.

Oltre queste colline c'era un'altra linea di koppies, anch'essa catturata dal 3° Bn, IY. I boeri furono spinti nella confusione e lasciarono indietro sei carri e una quantità di bestiame. Methuen continuò la sua ricerca del leader boero. A Frederikstad, lasciò la sua fanteria alle spalle e continuò l'inseguimento, leggermente equipaggiato, poiché la velocità era essenziale e facendo buon uso dell'IY. De Wet si è diretto in direzione ovest, mentre Methuen ha potuto prendere una via più diretta e incontrarlo a Syferbult. I boeri furono costretti ad abbandonare un cannone britannico, catturato in precedenza nella battaglia di Stormberg (10 dicembre 1900), insieme ad alcuni carri e 60 prigionieri di guerra britannici (Amery, Vol 4, pp195, 422-7 Wilson, Dopo Pretoria, pp43-4, 47 Registro delle vittime di guerra delle SA, agosto-dicembre 1900,1982, pp8-9).

La caccia a de Wet continuò e, il 5 novembre 1900, una colonna di fanteria a cavallo e il 6° Battaglione, Imperial Yeomanry, al comando del tenente colonnello PWJ Ie Gallais, entrarono in Bothaville da nord e finirono sotto il fuoco dell'artiglieria dalle posizioni boere a sud del fiume Valsch. La mattina seguente, gli inglesi avanzarono e attaccarono un laager boero a Doornkraal. Le Gallais fu ucciso, ma una piccola forza resistette ai feroci contrattacchi di de Wet e alla fine costrinse i borghesi ad abbandonare le armi e ad arrendersi. Durante l'azione, 40 Yeomen presero posizione sul fianco dell'artiglieria britannica e furono messi sotto pressione, per essere sollevati dall'arrivo della fanteria a cavallo. Le perdite britanniche furono tredici morti (senza morti Yeomanry) e 31 feriti. I boeri lasciarono sul campo 25 morti e feriti (Amery, Vol 5, pp15-21 Wilson, Dopo Pretoria, Vol 1, pp179-86 Pakenham, 1979, pp474-6).

Durante l'ottobre 1900, l'8a divisione di fanteria del tenente generale Sir L Rundle, dopo aver presidiato Vrede, marciò verso Betlemme. Qui la divisione lasciò un'altra forte guarnigione e riprese l'avanzata verso Harrismith il 26 ottobre 1900. Poco lontano dalla città, gli uomini di Rundle incontrarono un gruppo di boeri che tenevano una posizione vicino alla strada. La 3a compagnia, 1st Bn, e 41st Company, 4th Bn, Imperial Yeomanry, supportate da fanteria e artiglieria, girarono il fianco destro boero con una perdita di tre morti e diciassette feriti. C'erano solo due Yeomen feriti (Wilson, Dopo Pretoria, Vol 1, p188 Moffett, 1903, pp139-40).

Il 9 settembre 1900, nei pressi di Lichtenburg, il 3° Bn IY, che fungeva da avanguardia, si scontrò con la retroguardia di un convoglio boero che fu poi attaccato dal 5° Bn IY. "Gli Yeomanry erano maneggiati magnificamente, avanzando in sezioni alternate, una sezione coprendo sempre con il suo fuoco il movimento delle altre". A metà pomeriggio, a causa dello sfinimento degli inseguitori, l'attacco fu annullato. Degli 80 carri del convoglio, 22 caddero nelle mani degli inglesi. Furono catturati anche un quantitativo di munizioni, due eliografi e buoi e pecore. Le vittime britanniche ammontavano a 13 uomini feriti (nessun Yeomen) (Wilson, Dopo Pretoria, Vol 1, p191).

Una piccola guarnigione britannica fu attaccata alla fattoria 'Hamelfontein', 35 km a est di Philipstown, il 17 dicembre 1900. Il tenente Fletcher, che comandava venti Yeomen della 32 Company, 2 IY e nove fanti dell'esercito regolare, era determinato a resistere. Erano state costruite dure difese e, usandole come copertura, il gruppo di Fletcher fu in grado di resistere all'attacco boero per undici ore, sconfiggendoli alla fine. I difensori hanno perso due Yeomen uccisi e sette uomini feriti. Le perdite boere sono sconosciute (Wilson, Dopo Pretoria, Vol 1 , p274).

Houtkraal, una stazione ferroviaria 30 km a nord di De Aar sulla linea ferroviaria De Aar-Kimberley, era spesso utilizzata dalle colonne britanniche come stazione di posta. Il 23 dicembre 1900, i boeri attaccarono un treno merci e tentarono di danneggiare la linea che lo precedeva. Dopo che il treno ebbe attraversato il cordone boero, i predoni ruppero la linea, tagliarono il telegrafo e, quando le truppe britanniche arrivarono sul posto, si ritirarono. Un distaccamento del 17° battaglione, Imperial Yeomanry, avendo perso il contatto con la colonna principale, cadde in un'imboscata e fu catturato. Poiché questi prigionieri avrebbero presto ostacolato la mobilità dei predoni, furono spogliati delle loro attrezzature, fucili e cavalli, e liberati. Le perdite britanniche ammontavano a un fuochista della Cape Government Railways ucciso e otto Yeomen feriti (Wilson, Dopo Pretoria, Vol 1 , p275 Registro delle vittime di guerra delle SA, agosto-dicembre 1900, pp13-14).

All'inizio di dicembre 1900, gli inglesi erano diventati negligenti dopo settimane di scarsa attività tra le bande di guerriglie boere. Ciò ha offerto al generale di combattimento JH de la Rey e all'assistente generale JC Smuts l'opportunità di prendere l'iniziativa. L'8 dicembre 1900, il Maj-Gen RAP Clements concentrò le sue 2 000 truppe nella fattoria 'Nooitgedacht', 40 km a sud-est di Rustenburg, relativamente isolata dalle altre unità britanniche. Il suo campo, sotto la ripida parete del Magaliesberg con inadeguate disposizioni difensive, fu attaccato dai borghesi guidati da de la Rey e dall'assistente del comandante generale CF Beyers la mattina presto del 13 dicembre 1900. I picchetti sopra il campo furono sopraffatti , dopo di che i boeri furono in grado di riversare un fuoco mortale sul campo sottostante.

Furono ordinati rinforzi e, da Yeomanry Hill, un koppie a sud-est del campo, una forza di 200 Imperial Yeomanry, comprendente 20 Company, 6 IY e 27 Company, 7 IY, rispose. Occuparono i piedi delle alture, incontrando difficoltà tra gli alberi ei massi, e furono colpiti impunemente dai boeri dall'alto. Sotto il fuoco appassito, la loro scelta era arrendersi o subire pesanti perdite. Hanno resistito per alcuni minuti e poi hanno alzato bandiera bianca. Nonostante la confusione, Clements riuscì ad abbandonare il campo e alle restanti forze britanniche fu ordinato di ritirarsi a Yeomanry Hill. Entro le 10.00, il ritiro era stato completato, ma fu solo nel pomeriggio che Clements ordinò un ulteriore ritiro al posto di Rietfontein West. Gli inglesi persero pesantemente, 111 uomini uccisi o morti per le ferite, inclusi dodici Yeomen. Le vittime boere furono diciannove morti e 46 feriti (Wilson, Dopo Pretoria, Vol 1, p247 Amery, Vol 5, pp96-108 Wulfsohn, 1992, pp136-46 Watt, 2000 van den Bergh, 1996, pp102-11 Pakenham, 1979, p476-81).


Campbell, tenente Alfred Corkram (1872-1900), fu ucciso in azione a Nooitgedacht il 13 dicembre 1900.
Ha servito come sergente con il cavallo di Lumsden, seguito dalla nomina al grado di tenente nel
Imperial Yeomanry, unendosi alla 69a compagnia del 6th Bn IY. A Nooitgedacht, è stato ucciso mentre conduceva
e radunando i suoi uomini per sostenere un partito distaccato che era stato attaccato dai boeri all'alba.
Fu sepolto nel passo Nooitgedacht, ma in seguito i suoi resti furono riesumati per essere sepolti nell'antica
cimitero di Krugersdorp. (Fotografia: Graphic/Illustrated London News).

Riduzione in classifica
Nel settembre del 1900, tra gli Yeomanry iniziò a diffondersi la voce sulla decisione presa di restituire un'altra unità di volontari, i Volontari imperiali della città di Londra (CIV), sede della Gran Bretagna. Sebbene il CIV fosse in Sudafrica dal gennaio 1900, la decisione di rimandarli a casa provocò risentimento tra la Yeomanry imperiale. La routine costante e monotona del pattugliamento cominciava a influenzare il loro entusiasmo per la guerra. Un'altra causa di risentimento era la politica di incendi delle fattorie imposta da Lord Roberts, il comandante in capo, lavoro che gli uomini colti della Yeomanry trovavano particolarmente difficile da accettare. Con il morale a terra, iniziarono a fare volontariato per il servizio al di fuori delle loro unità. I reggimenti dell'esercito regolare hanno prontamente accettato questi uomini come ufficiali mentre i dipartimenti del governo hanno anche offerto a questi uomini lavori nella vita civile. La riduzione dei ranghi causata da questi trasferimenti, insieme al numero decimato dalla malattia e congedato per motivi di salute, si è verificato a un ritmo allarmante. Non c'era alcuna politica in atto per rafforzare il primo contingente di Yeomanry imperiale e, di conseguenza, entro la fine del 1900, rimaneva solo circa un terzo della forza originale. Sebbene il contingente avesse firmato per "un anno o per tutta la durata della guerra", era chiaro che si stava dirigendo verso il disastro, a meno che non si potesse fare qualcosa rapidamente per rimediare al calo del numero di volontari. Questa consapevolezza portò al reclutamento per un secondo e più grande contingente di Yeomanry imperiale all'inizio del 1901 (Asplin, 2000, Vol 1, p6).

(Questa storia deve essere continuata nel prossimo numero del Military History Journal, Vol 14 No 1, giugno 2007).

SELEZIONA BIBLIOGRAFIA
(La bibliografia completa apparirà alla fine della Parte 3 di questo articolo, in Military History Journal, Vol 14 No 2, December 2007).

Asplin, KJ, Il rotolo dell'Imperial Yeomanry, cavallo scozzese e Lovats'Scouts, seconda guerra boera, 1899-1902, Vol 1 (Salisbury, Regno Unito, 2000).
Amery, L (a cura di), The Times Storia della guerra in Sud Africa, Vol. 2-7 (Londra, 1902-9).
Creswicke, L, Sudafrica e la guerra del Transvaal, Vol. 3,7 (Edimburgo, 1900-2).
Angolo, W, La storia della 34a Compagnia (Middlesex) Imperial Yeomanry (Londra, 1902).
Jones, H W e G M, Un diario della seconda guerra anglo-boera 1899-1902 (Milton Keynes, Regno Unito, 1999).
Moffett, E C, Con l'Ottava Divisione (Kingston sul Tamigi, 1903).
Pakenham, T, La guerra boera (Londra, 1979).
Rapporto dei Commissari di Sua Maestà nominati per indagare sui preparativi militari e su altre questioni legate alla guerra in Sudafrica (Londra, 1903).
Ruolo delle vittime di guerra sudafricano, la "Forza da campo sudafricana", da agosto a dicembre 1900 (Suffolk, Regno Unito, 1982).
Van den Bergh, G, 24 battaglie e campi di battaglia della provincia nordoccidentale (Potchefstroom, 1996).
Watkins Yardley, tenente colonnello J, Con i Dragoni Inniskilling (Londra, 1904).
Watt, S, In Memoriam - Albo d'Onore, Forze Imperiali, Guerra Anglo-Boera, 1899-1902 (Pietermaritzburg, 2000).
Watt S, 'La schermaglia a Senekal - La battaglia di Biddulphsberg, maggio 1900' in Giornale di storia militare, Vol 8 n. 6, dicembre 1991.
Williams, W, La vita del generale Sir Charles Warren (Oxford, Regno Unito, 1941).
Wilson, HW, Dopo Pretoria - La guerriglia, Vol. 1,2 (Londra, 1902).
Wulfsohn, L, Rustenburg in guerra (Rustenburg, 1992).


Battaglia di Stormberg, 10 dicembre 1899 - Storia

Armstrong Gun catturato a Stormberg. Fonte: Rompel. Eroi della guerra boera, 133. “Affrettando la batteria del generale Gatacre, i boeri riuscirono a scacciare l'artiglieria inglese, che non era in grado di resistere ai fucili, sebbene difendesse le batterie con il più grande coraggio. Tre pezzi caddero nelle mani degli eroi di Stormberg (10 dicembre 1899). "

È possibile utilizzare questa immagine senza previa autorizzazione per scopi accademici o didattici a condizione che (1) si attribuisca credito all'Internet Archive e alla Biblioteca dell'Università della California e (2) si colleghi il documento a questo URL in un documento web o si citi il ​​Victorian Web in uno stampato. [Clicca sull'immagine per ingrandirla.]

Bibliografia

Rompel, Frederik. Eroi della guerra boera. Londra: “Review of Reviews” Office The Hague and Pretoria: the “Nederland” Publishing Co., 1903. Versione Internet Archive di una copia nella Biblioteca dell'Università della California. Ragnatela. 22 dicembre 2014.


La battaglia

Quando gli inglesi raggiunsero Kissieberg la mattina del 10 dicembre, una piccola postazione boera con tre cannoni aprì il fuoco. In realtà, gli inglesi avrebbero dovuto aggirare il Kissieberg per costringere i boeri a ritirarsi quando circa la metà della fanteria britannica attaccò la collina senza ordini. Tuttavia, trovarono la collina inespugnabile da questo lato a causa delle ripide scogliere. L'artiglieria britannica aprì il fuoco ma colpì solo le proprie truppe.

I restanti soldati britannici iniziarono a ritirarsi in disordine. Gatacre ha quindi emesso un ordine di ritiro su Molteno. Nel frattempo erano arrivati ​​rinforzi boeri a cavallo che attaccavano da due lati. La ritirata degli esausti inglesi fu coperta da fanteria e artiglieria a cavallo, con due cannoni perduti. Fu solo a Molteno che Gatacre notò che 600 uomini erano stati lasciati sul Kissieberg. Tagliati senza speranza, furono costretti ad arrendersi.


Corsa a Cradock - Stormberg.

La stazione di Stormberg era un nodo ferroviario, ma i binari che si dirigevano a ovest verso Steynsburg sono stati rimossi e, per quanto ne so, l'unico binario attivo si dirige da nord a sud. I treni si fermano ancora lì, ma solo perché c'è un anello di passaggio. Un paio di volte ho incontrato locomotive che facevano le fusa pazientemente mentre aspettavano che il segnale passasse al verde. Questa mattina non c'erano treni da vedere.

Il fortino adiacente alla linea ferroviaria funge da riferimento visivo quando si scende dalla montagna. Non c'è percorso.Una volta ai piedi della montagna, semplicemente cammini o cavalchi attraverso il tratto di veld piatto come un'asse da stiro verso il fortino. Entrambi i metodi richiedono un certo grado di diligenza a causa delle molteplici tane che sporcano il terreno. Guido e di conseguenza ho rivendicato alcuni di loro nel corso degli anni.

Quando ti avvicini al fortino hai 2 scelte. Salta semplicemente la recinzione, mettiti in strada e pedala. Oppure, prenditi un momento per apprezzare la storia del luogo. Il fortino è un residuo della Seconda Guerra Boera. Sì, ci sono state due guerre boere. Il primo, innescato dalla tassa sui carri gonfiata è durato 3 mesi e 3 giorni dal 20 dicembre 1880 al 23 marzo 1881 e si è esaurito dopo che gli inglesi hanno perso l'appetito per un impegno prolungato e, francamente, non potevano essere disturbati.

Poi è successo l'oro e gli inglesi si sono preoccupati. Il risultato del loro nuovo problema fu la seconda guerra boera che iniziò nel 1899. Gli astuti boeri frustrarono gli inglesi e li costrinsero a ricorrere a tutti i tipi di tattiche. Una delle loro tattiche era quella di costruire una catena di fortini, oltre 8000! Le strutture a Stormberg (c'è un secondo fortino identico a poche centinaia di metri di distanza) sono i resti dello stile di Robert, che prende il nome da Lord Roberts. Sono costruzioni in pietra a due piani con piattaforme di mitragliatrici in uno degli angoli superiori. Ottieni l'ingresso attraverso il piano terra. Al piano superiore si accedeva tramite una scala ma non ci sono più tracce di queste scale. I fori dei fucili sono costruiti nelle pareti di entrambi i livelli. Apparentemente questi hanno impiegato circa 3 mesi per essere costruiti ed erano piuttosto costosi intorno a 𧿘. Il costo del fortino di Robert significava che ne furono costruiti poco più di 400 prima di passare a strutture in lamiera ondulata che costavano solo 㾼 e impiegavano solo 6 ore per essere erette.

Un giro di 20 minuti lungo il percorso della gara ti porta al luogo della battaglia di Stormberg a Vegkoppies. Nel dicembre 1899 i boeri dello Stato Libero di Orange invasero il nodo ferroviario di Stormberg. Questa fu una vera seccatura per gli inglesi che intendevano assicurarsi l'accesso ferroviario durante la loro avanzata attraverso le Cape Midlands verso Bloemfontein. Una squadra di novellini assemblati frettolosamente partì per alleviare l'incrocio. Come si è scoperto che era un cattivo piano mal eseguito. Quasi 700 inglesi furono fatti prigionieri per non parlare delle cifre molto sbilanciate di vittime: 26 contro 8 a favore dei boeri. Una breve passeggiata attraverso il veld ti porta a un memoriale eretto sul luogo della battaglia. Una breve corsa e sei dove i boeri hanno preso posizione di fronte all'avanzata delle truppe inglesi.

Nella quiete della campagna è difficile immaginare una furiosa battaglia che abbia coinvolto oltre 4000 uomini, centinaia di cavalli e 15 cannoni d'artiglieria. I nomi incisi nella pietra commemorativa sono un duro promemoria del costo della guerra.

A Stormberg e Vegkoppies, fermati, prenditi del tempo per guardarti intorno. Allora ti renderai conto di essere nel profondo della storia che ha formato questa terra che chiamiamo casa.


Guarda il video: Žukov e la Battaglia di Berlino. (Potrebbe 2022).


Commenti:

  1. Mukki

    Non sono affatto d'accordo

  2. Mazutaur

    Mi scuso, ma secondo me ammetti l'errore. Posso difendere la mia posizione.

  3. Najora

    scusami, ho cancellato questa domanda

  4. Correy

    Cliente piatto niente.

  5. Tugor

    quali risultati?

  6. Eddy

    Questo annuncio divertente è notevole



Scrivi un messaggio