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Il professore rivela la prova che l'epidemia ateniese del 430 a.C. fu registrata per la prima volta come un'epidemia di Ebola

Il professore rivela la prova che l'epidemia ateniese del 430 a.C. fu registrata per la prima volta come un'epidemia di Ebola

Nel 430 aC, un'epidemia di peste nell'antica città greca di Atene che uccise le sue vittime in sette-nove giorni potrebbe essere stata l'Ebola, secondo alcuni scienziati che studiano l'argomento.

Molti ricercatori ritengono che la prima epidemia registrata di Ebola sia avvenuta nella Repubblica Democratica del Congo nel 1976. La malattia mortale colpisce attualmente tre paesi in particolare: Guinea, Liberia e Sierra Leone. Finora, l'Organizzazione mondiale della sanità (OMS) ha segnalato circa 27.000 casi con oltre 11.000 decessi. La minaccia dell'Ebola al di fuori dell'Africa occidentale è estremamente bassa, ma i sintomi della malattia includono febbre, mal di testa e dolori articolari e muscolari. La malattia si diffonde attraverso il contatto con il sangue, i fluidi corporei o gli organi interni di una persona già infetta.

Mappa tratta da una pubblicazione governativa sulla diffusione dell'Ebola in Guinea Sierra Leone a luglio 2014 ( Wikimedia Commons )

Alcuni esperti ritengono che i pipistrelli possano essere la probabile fonte della malattia. Questo perché i pipistrelli ospitano effettivamente più di 60 virus in grado di infettare anche l'uomo. Nel 2005, più di 1.000 animali sono stati studiati da ricercatori in Gabon e nella Repubblica del Congo. Di queste, le uniche specie trovate a ospitare i virus Ebola erano i pipistrelli. Due specie di pipistrelli in particolare, entrambi pipistrelli della frutta, si trovano in Guinea, dove la zuppa di pipistrelli è una prelibatezza. I funzionari del paese hanno rapidamente agito per vietare il consumo di pipistrelli dopo lo scoppio della malattia.

Uno dei motivi per cui non esiste ancora una cura è perché la malattia è così pericolosa da rendere difficile lo studio. Non solo, ma le malattie virali sono note per essere più difficili da trattare rispetto alle malattie batteriche.

I ricercatori hanno ora scoperto resti del DNA di Ebola in diverse specie di roditori, come il ratto e i topi norvegesi. Ciò significa che l'Ebola potrebbe aver infettato quelle specie circa 20 milioni di anni fa.

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Micrografia elettronica a scansione del virus Ebola che germoglia dalla superficie di una cellula Vero (linea cellulare epiteliale renale di scimmia verde africana. Credito: NIAID / Flickr

L'autore dello studio Powel Kazanjian, professore di storia e malattie infettive presso l'Università del Michigan, ha dichiarato a Live Science che questo "solleva la questione se l'Ebola possa essersi riversata dal suo serbatoio animale agli esseri umani molto prima che gli scienziati lo identificassero per la prima volta nel 1976". Kazanjian ritiene che un virus Ebola possa aver causato la peste di Atene che colpì l'antica Grecia nel 430 aC e durò cinque anni.

"L'epidemia ateniese nel 430 a.C. ha esercitato un'affascinante attrazione sui ricercatori di malattie trasmissibili per un lungo periodo di tempo", ha aggiunto William Schaffner, professore di medicina preventiva e malattie infettive presso il Vanderbilt University Medical Center di Nashville, nel Tennessee.

Al tempo della peste ateniese, la città di Atene era assediata da Sparta durante la guerra del Peloponneso (dal 431 al 404 a.C.). La malattia ha contagiato la maggior parte degli abitanti della città nel corso di tre anni e circa il 25 per cento della popolazione è morta. L'epidemia è stata documentata dallo storico greco Tucidide, che ne fu testimone oculare. Ne scrisse una descrizione dettagliata per informare gli altri, ma da allora gli storici hanno dibattuto sulla causa esatta della peste. Molti di loro hanno suggerito il vaiolo e il tifo ma ulteriori ricerche hanno individuato le sue origini in Etiopia, raggiungendo la Grecia attraverso il Mediterraneo. Lo statista Pericle fu una delle sue vittime più note e lo stesso Tucidide subì un attacco ma riuscì a riprendersi.

Α aspetto ricostruito di Myrtis, una ragazzina di 11 anni morta durante la peste di Atene e il cui scheletro è stato ritrovato nella fossa comune del Ceramico, Museo Archeologico Nazionale di Atene ( Wikimedia Commons )

I sintomi della peste ateniese includevano febbre, occhi iniettati di sangue, vomito e sanguinamento e poi lesioni cutanee e diarrea. Il suggerimento che la malattia fosse forse Ebola è apparso per la prima volta nel 1996 quando il dottor Patrick Olson, un epidemiologo del Naval Medical Center di San Diego, ha proposto l'idea in un articolo pubblicato dalla rivista Malattie infettive emergenti . Olson e i suoi colleghi hanno notato che, come le moderne epidemie di Ebola, le vittime della peste di Atene sono morte in sette-nove giorni.

Tucidide notò anche una sete esasperante così feroce che i sofferenti tendevano a gettarsi nei pozzi nel vano tentativo di estinguerla.

Kazanjian crede che gli africani subsahariani dell'Etiopia possano aver portato la malattia nell'antica Grecia durante i loro viaggi lì per trovare lavoro come agricoltori o domestici. Il suo articolo sull'argomento è stato ora pubblicato sulla rivista Malattie Infettive Cliniche .

Immagine in primo piano: La peste di Ashdod di Nicolas Poussin ( Wikimedia Commons )

di Robin Whitlock

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