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Boicottaggio degli autobus di Birmingham

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Cronologia del movimento per i diritti civili

Il movimento per i diritti civili è stato uno sforzo organizzato dai neri americani per porre fine alla discriminazione razziale e ottenere uguali diritti secondo la legge. Sebbene a volte tumultuoso, il movimento era per lo più non violento e sfociò in leggi per ...Per saperne di più

Rosa Parks accende il boicottaggio degli autobus

A Montgomery, in Alabama, Rosa Parks viene incarcerata per essersi rifiutata di cedere il suo posto su un autobus pubblico a un uomo bianco, una violazione delle leggi sulla segregazione razziale della città. Seguì il successo del boicottaggio degli autobus di Montgomery, organizzato da un giovane ministro battista di nome Martin Luther King, Jr. ...Per saperne di più


Fred Lee Shuttlesworth

Fred Lee Shuttlesworth Pastore battista afroamericano e leader centrale del movimento per i diritti civili a Birmingham, Fred Lee Shuttlesworth (1922-2011) è stato una delle figure pionieristiche nell'era dei diritti civili. L'organizzazione da lui fondata nel 1956, l'Alabama Christian Movement for Human Rights (ACMHR), si unì alla Southern Christian Leadership Conference (SCLC) di Martin Luther King Jr. per protestare contro la segregazione a Birmingham nel 1963. dimostrazioni d'azione, il Congresso degli Stati Uniti approvò il Civil Rights Act del 1964. La casa di Shuttlesworth è stata bombardata Dopo il suo trasferimento a Birmingham, Shuttlesworth è diventato attivo negli sforzi di registrazione degli elettori della National Association for the Advancement of Colored People (NAACP) e nei tentativi della Lega Civica di ripulire i saloon a Birmingham. Ha anche sostenuto il boicottaggio degli autobus di Montgomery nel 1955. Nel giugno 1956 Shuttlesworth ha fondato l'ACMHR in risposta a un'ingiunzione del tribunale del circuito dell'Alabama contro il NAACP. Per i successivi 13 anni Shuttlesworth e la sua organizzazione hanno guidato l'agitazione per i diritti civili a Birmingham, iniziando con le chiamate per integrare il dipartimento di polizia di Birmingham. Nel dicembre 1956, sulla scia del vittorioso boicottaggio degli autobus a Montgomery, Shuttlesworth tentò di desegregare la Birmingham Transit Company. Dopo che Shuttlesworth ha annunciato l'intenzione di guidare i cavalieri neri in una protesta il 26 dicembre, i segregazionisti hanno bombardato la sua casa. Shuttlesworth sopravvisse illeso all'esplosione, il che convinse lui e i suoi seguaci che Dio lo aveva miracolosamente salvato "per guidare la lotta" contro la segregazione. Freedom Riders Nel 1957 Shuttlesworth aiutò gli altri ministri e leader dei diritti civili Martin Luther King Jr. e Ralph David Abernathy a fondare l'SCLC, che negli anni '60 divenne la più importante organizzazione per i diritti civili del Sud. Shuttlesworth è stato anche uno degli ufficiali originali dell'SCLC. Fece notizia a livello nazionale nel settembre 1957 quando fu duramente picchiato mentre tentava di iscrivere due delle sue figlie alla Phillips High School tutta bianca. L'incidente, tuttavia, è stato presto oscurato dagli eventi volatili che circondano l'integrazione della Central High School a Little Rock, in Arkansas. "Bull" Connor nel 1963 La sfida di Shuttlesworth a Connor e ai pericoli di sfidare la segregazione divenne leggendaria quando prese il suo posto con King e Abernathy come i "Big Three" del movimento. Si vantava spesso di aver "cercato di farsi uccidere a Birmingham", facendo sì che i detrattori mettessero in dubbio la sua sanità mentale a volte. Shuttlesworth viaggiò spesso per il paese e a Greensboro, nella Carolina del Nord, nel febbraio 1960 assistette ai primi sit-in studenteschi, una tattica che raccomandò a King e riportò agli studenti del Miles College di Birmingham. Nel 1961 ha protetto i Freedom Riders a casa sua dopo essere stati picchiati dalla folla al terminal degli autobus di Birmingham. Leader dei diritti civili a Selma All'inizio del 1963, tuttavia, King ha risposto alla chiamata di Shuttlesworth e le due organizzazioni hanno lanciato manifestazioni storiche a Birmingham. Basandosi sui sette anni di sforzi di Shuttlesworth e pianificati con l'assistenza dei membri dell'ACMHR, le manifestazioni di Birmingham iniziarono ad aprile e si conclusero il 10 maggio 1963, con le imprese cittadine che accettarono di iniziare a desegregare i grandi magazzini del centro. Mentre gli eventi si svolgevano, le agenzie di stampa internazionali hanno rappresentato massicce marce che includevano più di 2.000 giovani manifestanti, molti dei quali sono stati arrestati e hanno completamente intasato le carceri di Birmingham. Al di là di Birmingham, le manifestazioni fecero pressione sul presidente John F. Kennedy affinché introducesse nel Congresso una legislazione che alla fine divenne la legge sui diritti civili del 1964. Questa legge ha effettivamente posto fine alla segregazione negli alloggi pubblici negli Stati Uniti e, con il Voting Rights Act del 1965, ha formato i segni legislativi del movimento per i diritti civili. Quando si è incontrato con King, Shuttlesworth e altri il giorno in cui ha presentato il disegno di legge, Kennedy ha osservato: "Ma per Birmingham, non saremmo qui oggi". L'arresto di Shuttlesworth Dopo la metà degli anni '60, le attività per i diritti civili di Shuttleworth continuarono sia a livello locale che nazionale, ma rimase in stretto contatto con la comunità afroamericana di Birmingham. Lavorando con il primo sindaco nero di Birmingham, Richard Arrington, Shuttlesworth ha contribuito a portare a compimento l'istituzione del Birmingham Civil Rights Institute and Museum, dove una statua di Shuttlesworth accoglie migliaia di visitatori ogni anno. Nel 1989 ha fondato la Shuttlesworth Housing Foundation, che aiuta i cittadini di Cincinnati a basso reddito ad acquistare le loro prime case. Dal 2003 al 2004 è stato presidente ad interim della Southern Christian Leadership Conference. Nel luglio 2008, la Birmingham Airport Authority ha votato per onorare Shuttlesworth rinominando l'aeroporto della città come Birmingham-Shuttlesworth International Airport.

Shuttlesworth ha anche continuato i suoi ministeri pastorali negli anni ottanta presso la Greater New Light Baptist Church a Cincinnati, Ohio. Sopravvisse a King e a molti altri leader della lotta per la libertà dei neri e divenne un'icona del movimento, raccontando le sue imprese nei discorsi del Martin Luther King Day e esortando la nazione a continuare il lavoro verso l'armonia razziale e la giustizia. Shuttlesworth è morto il 5 ottobre 2011, a Birmingham.

Eskew, Glenn T. Ma per Birmingham: i movimenti locali e nazionali nella lotta per i diritti civili. Chapel Hill: University of North Carolina Press, 1997.


Movimento cristiano dell'Alabama per i diritti umani (ACMHR)

Fred Lee Shuttlesworth Nel 1956, il procuratore generale dell'Alabama John M. Patterson fece causa alla NAACP, sostenendo che l'organizzazione non era idonea a fare affari nello stato. Il 1° giugno 1956, una corte di circoscrizione emise un'ingiunzione contro tutte le attività della NAACP all'interno dell'Alabama. Rispondendo a quello che intendeva come un mandato divino, Shuttlesworth, che era pastore della Bethel Baptist Church e membro della NAACP, incontrò quel giorno altri ministri neri, tra cui Robert Alford, Edward Gardner, TL Lane, George Pruitt Sr., Herman Stone e Nelson Smith Jr. Il gruppo ha accettato di formare una nuova organizzazione in sostituzione del NAACP. Il giorno seguente, il gruppo ha redatto una dichiarazione di risoluzioni e formato comitati in previsione di una riunione di massa del 5 giugno. Nel complesso, l'ACMHR rifletteva il peculiare carisma di Shuttlesworth, caratterizzato da attacchi implacabili e talvolta sconsiderati alla segregazione "su tutti i fronti". Scontri dell'ACMHR con la polizia cittadina e i vigili del fuoco I dipartimenti di Eugene "Bull" Connor hanno esteso le battaglie pubbliche spesso teatrali tra Shuttlesworth e Connor, e gli uomini sono diventati i simboli delle forze che stanno facendo a pezzi il Sud nell'era della "massiccia resistenza". I duri metodi di Connor non hanno dissuaso i membri dell'ACMHR dal seguire Shuttlesworth. La polizia in uniforme ha emesso multe per il parcheggio e gli investigatori hanno preso appunti, ma i membri dell'ACMHR hanno continuato a partecipare alle riunioni di massa. Quando gli incontri sono stati interrotti da false segnalazioni, i seguaci dell'ACMHR hanno marciato verso altre chiese per continuare i loro incontri. Queste azioni furono viste come conflittuali dai bianchi locali e dalle forze di Connor e persino da molti neri della classe media di Birmingham, che si riferivano ai sostenitori di Shuttlesworth come "Shuttle-ites". Martin Luther King e Wyatt Tee Walker Shuttlesworth hanno spesso spinto King a portare la Southern Christian Leadership Conference (SCLC), che Shuttlesworth ha contribuito a fondare, a Birmingham per proteste congiunte con l'ACMHR. King alla fine si impegnò in importanti proteste nel 1963 che divennero note come la campagna di Birmingham. I membri dell'ACMHR hanno aiutato il direttore esecutivo dell'SCLC, Wyatt Tee Walker, a organizzare le dimostrazioni, originariamente note come Progetto C, per il "confronto". Ad aprile, il gruppo ha avviato una combinazione di sit-in e boicottaggi di attività commerciali locali che miravano a costringere la comunità imprenditoriale a spingere i leader della città ad approvare le ordinanze di desegregazione. Le agenzie di stampa nazionali e internazionali hanno rappresentato marce che includevano gli oltre 2.000 giovani manifestanti della Crociata dei bambini, molti dei quali sono stati arrestati e hanno completamente intasato le carceri di Birmingham. Funzionari federali inviati dal Pres. John F. Kennedy ha mediato tra ACMHR e SCLC ei leader della città per porre fine alle proteste e attuare le riforme. Il 10 maggio, i commercianti di Birmingham hanno a loro volta accettato con riluttanza di iniziare a desegregare i loro grandi magazzini del centro. Significativamente, le manifestazioni e la risposta aggressiva della città hanno contribuito a convincere Kennedy a introdurre nella legislazione del Congresso che alla fine è diventata la legge sui diritti civili del 1964.

Shuttlesworth continuò a viaggiare frequentemente da Cincinnati a Birmingham, ma le sue frequenti assenze indebolirono l'organizzazione e si dimise da presidente nel 1969. I membri elessero Ed Gardner come presidente. I tentativi di mantenere l'organizzazione furono ulteriormente indeboliti quando la SCLC lanciò una filiale a Birmingham nei primi anni '70. Prima del suo eventuale scioglimento, tuttavia, i membri dell'ACMHR avevano fornito l'indispensabile supporto personale e forza istituzionale per alcuni degli eventi più drammatici del movimento nazionale per i diritti civili.

Eskew, Glenn T. Ma per Birmingham: i movimenti locali e nazionali nella lotta per i diritti civili. Chapel Hill: University of North Carolina Press, 1997.


Il ruolo di Peoria nel 1963 marzo su Washington è cresciuto dal boicottaggio degli autobus

L'estate è iniziata con un boicottaggio degli autobus e una rapida vittoria. La compagnia di autobus ha capitolato dalla sua posizione nelle trattative private e ha ceduto alle richieste dei boicottatori.

L'estate è iniziata con un boicottaggio degli autobus e una rapida vittoria.

La compagnia di autobus ha capitolato dalla sua posizione nelle trattative private e ha ceduto alle richieste dei boicottatori. Nel giro di una settimana, la società annunciò che avrebbe assunto due negri, come furono chiamati nel 1963.

La semplice economia si scontrò con la semplice giustizia razziale. "Non sopporto un boicottaggio perché non sopporto di perdere diverse centinaia di dollari al giorno", disse a un giornalista 50 anni fa il manager di Peoria Bus Lines Inc., una società privata.

Il boicottaggio è finito. Le auto di cortesia, organizzate per offrire il trasporto ai boicottatori, si sciolsero. Ma il capitolo Peoria del NAACP era appena iniziato.

Nell'agosto del 1963, quando un autobus e due auto cariche di Peoriani si unirono a migliaia di persone dirette a Washington, DC, per marciare per il lavoro e la libertà, il NAACP locale aveva già scosso la storia locale con un boicottaggio e un'ondata di sit-in e manifestazioni per lavoro e l'uguaglianza razziale.

Pochi si sono resi conto che stavano facendo la storia. Sapevano che solo la nazione doveva crescere oltre la segregazione.

Il 50° anniversario della Marcia su Washington per il Lavoro e la Libertà segna un momento cruciale nella storia di Peoria. La massiccia marcia su Washington il 28 agosto 1963, un'idea inattiva dagli anni '40, ha drammatizzato la feroce urgenza dei movimenti che si diffondevano attraverso Birmingham, Selma e Peoria.

Secondo Jim Ralph, professore di storia al Middlebury College nel Vermont, gli eventi locali del 1963 collegarono Peoria alle scene scioccanti di bambini attaccati da cani poliziotti e idranti a Birmingham quel maggio, insieme a centinaia di manifestazioni nelle città di tutto il paese. L'interesse di Ralph per i movimenti per i diritti civili del nord lo ha portato a lavorare su una storia del movimento per i diritti civili di Peoria per più di un decennio.

John Gwynn, presidente del capitolo NAACP di Peoria, ha delineato la spinta delle attività estive durante una riunione di pianificazione per una manifestazione per protestare contro l'assassinio di Medgar Evers, un altro presidente del capitolo NAACP, a Jackson, Miss.

Le linee di autobus della città sarebbero il primo obiettivo, ha detto Gwynn a una folla di circa 75 persone riunite nella chiesa battista di Mount Zion, secondo gli archivi del Journal Star. La compagnia di autobus non aveva un solo dipendente nero, ha detto, e le principali società di servizi pubblici, Central Illinois Light Co. e Peoria Water Works, non erano molto meglio. Su 600 lavoratori, CILCO aveva un dipendente nero, la società idrica non ne aveva. Hanno anche discusso di fare pressioni sul leader della minoranza al Senato degli Stati Uniti Everett Dirksen di Pechino per spingere i repubblicani a rompere l'ostruzionismo del sud sulla legislazione sui diritti civili.

Il boicottaggio degli autobus è iniziato due giorni dopo.

Gli sforzi per attaccare l'ingiustizia razziale risalgono al 1800, dice Ralph. "Ma nel 1963 vedi un'esplosione di energia che non avevi mai visto prima."

Peoria era caratteristico di una città di medie dimensioni nell'Illinois, aggiunge. "A Peoria stavano accadendo cose che non stavano accadendo sulla stessa scala in città comparabili".

Quel luglio - poco dopo il boicottaggio degli autobus di Peoria e poco prima della marcia su Washington - tre dozzine di persone, la maggior parte delle quali adolescenti o più giovani, entrarono negli uffici del centro della Central Illinois Light Co. un mercoledì pomeriggio. In un atto di disobbedienza civile ben vestiti, si sono seduti per terra, alcuni davanti alle scrivanie, altri accanto alle porte degli ascensori, e si sono rifiutati di muoversi. Circa tre ore dopo, gli adulti, sette uomini e sette donne, sono stati arrestati. Gli adulti, inclusa Gwynn, hanno trascorso una notte in prigione. I giovani sono stati rilasciati dopo un teso confronto con i sostenitori nella prigione della contea di Peoria.

"Non ho mai saputo che i neri potessero lavorare in alcuni posti, pensavo che fossero solo per i bianchi", dice Harry Williams, che si era appena diplomato alla terza media alla Hines School. "Volevo essere parte del cambiamento".

Il sit-in CILCO, dice Ralph, è stato più di una dichiarazione audace. "Era un nuovo linguaggio di assertività da parte delle forze per i diritti civili a Peoria. Quello era il momento in cui si può parlare di un forte movimento in città".

Hanno assunto la compagnia dell'acqua dopo. Poi è arrivata la richiesta di collegarsi con i movimenti in tutto il paese in una grande marcia su Washington per il lavoro e la libertà.

"Avrei fatto l'autostop se avessi dovuto", ha ricordato Gwynn, morto nel 1996, 20 anni dopo la marcia.

"Avrei camminato", ha detto la defunta Dolores Buckley allo stesso tempo. Una delle poche persone bianche sull'autobus, Buckley è stata presidente per l'edilizia abitativa del NAACP. Ha lasciato i suoi tre figli con tre diverse babysitter per fare il viaggio.

Il compianto Williams Givens, allora 65enne e funzionario dello United Usher Board, si è preso giorni di ferie dal suo lavoro alla Caterpillar Inc. Carmelita Gower ha preso suo figlio di 10 anni. La defunta Sue Taylor, conosciuta come il cavallo di battaglia del NAACP, prese sua figlia.

Donne come Taylor, Gower e la moglie di Gwynn, Cozetter, erano la forza d'attacco del NAACP. Sam Polk, all'epoca vicepresidente della NAACP, ricorda un momento di tensione durante un sit-in al Pere Marquette alla fine del 1963. Un ufficiale di polizia lo esortò a chiedere alle donne di calmarsi. "Anch'io ho paura di loro", ricorda di aver detto all'ufficiale.

Williams, il recente diplomato di terza media all'epoca, ora ha 64 anni. È andato con tre fratelli, Larry, Geraldine e il loro fratello maggiore Robert, che ha lavorato a stretto contatto con Gwynn.

Ricorda di aver parlato, cantato e di essere rimasto sveglio tutta la notte durante il viaggio in autobus di 22 ore. Erano il secondo autobus ad arrivare, proprio dietro un autobus da Greenwood, Miss. La gente sull'autobus di Greenwood raccontava loro storie di tubi dell'acqua, cani poliziotto e di essere stati portati in prigione nei camion della spazzatura.

"Non ce l'abbiamo fatta a Peoria", ha detto Williams. "La polizia aveva i cani, ma non ce li hanno mai fatti scappare".

Con il passare della giornata, Williams si è consumato. Stava dormendo sull'erba quando Martin Luther King pronunciò quello che sarebbe diventato uno dei discorsi più famosi della storia del paese.

Mentre il direttore dell'FBI J. Edgar Hoover ha salutato King come il "negro più pericoloso" del paese dopo il discorso "I Have a Dream", i manifestanti se ne sono andati pieni di energia.

I peoriani tornarono e iniziarono a mobilitarsi per una legge sull'edilizia equa, che alla fine divenne un modello per lo stato.

Ralph dice che il 1963 ha lanciato un movimento per i diritti civili a tutti gli effetti a Peoria. Sebbene fosse basato nella comunità nera e sostenuto da un grande e attivo Consiglio giovanile della NAACP, i principali leader bianchi e ecclesiastici, inclusa la diocesi cattolica di Peoria, hanno raccolto la causa.

"C'era la sensazione da parte della comunità imprenditoriale che Peoria avesse bisogno di andare avanti sul fronte dei diritti civili", afferma Byron DeHaan, direttore degli affari pubblici in pensione di Caterpillar Inc. che ha lavorato nelle commissioni per le relazioni umane del sindaco nel anni '60. "Molti di noi erano attivi dietro le quinte a supportare John Gwynn".

Gli storici spesso affermano che la marcia su Washington ha posto le basi per l'approvazione di una legislazione storica sui diritti civili nel 1964 e nel 1965. Le lotte dure e il profondo dolore dovevano ancora venire. Ma Peoria intorno al 1963 era piena di speranza e prospera. L'anno ha posto le basi per una lotta durata otto anni, guidata principalmente dal NAACP e da Gwynn, per realizzare il sogno nei lavori edili, negli alloggi, nell'istruzione e nella vita quotidiana.

"Otto anni sono tanti per un movimento per sostenersi", dice Ralph. "Questo è un altro motivo per cui penso che la storia di Peoria sia distintiva. Il pezzo di Peoria fa parte di un movimento molto più ampio e potente, uno dei più importanti della storia americana".


Il boicottaggio degli autobus incontra la violenza

L'integrazione, tuttavia, ha incontrato notevoli resistenze e persino violenze. Mentre gli autobus stessi erano integrati, Montgomery mantenne fermate degli autobus separate. I cecchini hanno iniziato a sparare sugli autobus e un tiratore ha frantumato entrambe le gambe di una passeggera afroamericana incinta.

Nel gennaio 1957, quattro chiese nere e le case di importanti leader neri furono bombardate, una bomba a casa di King fu disinnescata. Il 30 gennaio 1957, la polizia di Montgomery arrestò sette attentatori, tutti membri del Ku Klux Klan, un gruppo suprematista bianco. Gli arresti hanno in gran parte posto fine alle violenze legate agli autobus.


Il boicottaggio degli autobus di Montgomery

Il boicottaggio degli autobus di Montgomery iniziò ufficialmente il 1 dicembre 1955. Quello fu il giorno in cui i neri di Montgomery, in Alabama, decisero che avrebbero boicottato gli autobus urbani fino a quando non avrebbero potuto sedersi dove volevano, invece di essere relegati sul retro quando un bianco imbarcato. Non è stato, però, il giorno in cui è iniziato il movimento per la desegregazione degli autobus. Forse il movimento è iniziato il giorno del 1943 quando una sarta nera di nome Rosa Parks ha pagato il biglietto dell'autobus e poi ha guardato l'autobus allontanarsi mentre cercava di rientrare dalla porta posteriore, come le aveva detto l'autista. Forse il movimento è iniziato il giorno del 1949 quando una professoressa nera Jo Ann Robinson si è seduta distrattamente nella parte anteriore di un autobus quasi vuoto, poi è scappata in lacrime quando l'autista dell'autobus le ha urlato contro per averlo fatto. Forse il movimento è iniziato il giorno all'inizio degli anni '50 quando un pastore nero di nome Vernon Johns ha cercato di convincere altri neri a lasciare un autobus per protesta dopo essere stato costretto a cedere il suo posto a un uomo bianco, solo per fargli dire, "Dovresti saperlo meglio." [2] La storia del boicottaggio degli autobus di Montgomery è spesso raccontata come un racconto semplice e felice del "piccolo popolo" che trionfa sulle forze apparentemente insormontabili del male. La verità è un po' meno romantica e un po' più complessa.

La versione semplice della storia tralascia alcune persone molto importanti, come Jo Ann Robinson, di cui Martin Luther King, Jr., avrebbe poi scritto: "Apparentemente infaticabile, lei, forse più di ogni altra persona, era attiva a tutti i livelli della protesta». [3] Era una donna istruita, professoressa all'Alabama State College, tutto nero, e membro del Women's Political Council a Montgomery. Dopo la sua traumatica esperienza sull'autobus nel 1949, cercò di iniziare una protesta, ma rimase scioccata quando altri membri del Consiglio politico delle donne spazzarono via l'incidente come "un fatto della vita a Montgomery". Dopo la Corte Suprema Marrone decisione nel 1954, scrisse una lettera al sindaco di Montgomery, W.A. Gayle, dicendo che "si è parlato da 25 o più organizzazioni locali di pianificare un boicottaggio degli autobus in tutta la città". Nel 1955, il Consiglio politico delle donne aveva in programma proprio un tale boicottaggio. I leader della comunità stavano solo aspettando che venisse arrestata la persona giusta, una persona che avrebbe fatto arrabbiare la comunità nera, che avrebbe accettato di testare le leggi sulla segregazione in tribunale e che, cosa più importante, era "ineccepibile". Quando la quindicenne Claudette Colvin fu arrestata all'inizio del 1955 per essersi rifiutata di rinunciare al suo posto, E.D. Nixon del NAACP pensava di aver trovato la persona perfetta, ma Colvin si è scoperto essere incinta. Nixon spiegò in seguito: "Dovevo essere sicuro di avere qualcuno con cui potevo vincere". [4] Entra in Rosa Parks.

Rosa Parks è probabilmente il personaggio più romantico del cast di Montgomery. Viene spesso ritratta come una semplice sarta che, esausta dopo una lunga giornata di lavoro, si rifiutava di cedere il suo posto a un bianco. Anche se questo non è falso, c'è di più nella storia. Parks era stata istruita, aveva frequentato la scuola di laboratorio all'Alabama State College perché a quel tempo non c'era una scuola superiore per neri a Montgomery, ma aveva deciso di diventare una sarta perché non riusciva a trovare un lavoro adatto alle sue capacità. Era anche un'operatrice di lunga data della NAACP che si era interessata in modo particolare al caso di Claudette Colvin. Quando fu arrestata nel dicembre 1955, aveva recentemente completato un seminario sulle relazioni razziali presso la Highlander Folk School a Monteagle, nel Tennessee. Ed era una donna rispettata con un record immacolato.

Giovedì 1 dicembre 1955 Rosa Parks salì su un autobus urbano e si sedette con altri tre neri in quinta fila, la prima fila che i neri potevano occupare. Poche fermate dopo, le prime quattro file furono riempite di bianchi e un bianco rimase in piedi. Per legge, bianchi e neri non potevano occupare la stessa fila, quindi l'autista dell'autobus ha chiesto a tutti e quattro i neri seduti in quinta fila di spostarsi. Tre hanno rispettato, ma Parks ha rifiutato. È stata arrestata.

Quando E.D. Nixon ha saputo che Parks era stato arrestato, ha chiamato la polizia per scoprire il motivo. Gli è stato detto che era "[n] uno dei tuoi dannati affari". Ha chiesto a Clifford Durr, un simpatico avvocato bianco, di chiamare. Durr scoprì facilmente che Parks era stato arrestato per essersi rifiutato di cedere il suo posto su un autobus. [5] Nixon è andato in prigione e ha inviato una cauzione per Parks. Poi le disse: "Signora Parks, con il suo permesso possiamo abbattere la segregazione sull'autobus con il suo caso". [6] Ne parlò con suo marito e sua madre, poi acconsentì.

Quella notte, Jo Ann Robinson mise in atto i piani per un boicottaggio di un giorno. Ha ciclostilato volantini che esortavano i neri a stare lontani dagli autobus urbani lunedì, quando il caso di Parks sarebbe dovuto venire fuori. Lei e i suoi studenti hanno distribuito i volantini anonimi in tutta Montgomery venerdì mattina. Quella sera, un gruppo di ministri e leader dei diritti civili si è riunito per discutere del boicottaggio. Non è andata bene. Molti ministri sono stati scoraggiati dal modo in cui il Rev. L. Roy Bennett ha preso il controllo della riunione. Alcuni se ne andarono e altri stavano per andarsene. [7] Quelli rimasti, tuttavia, accettarono di diffondere la notizia del boicottaggio attraverso i loro sermoni di domenica, per poi incontrarsi di nuovo lunedì sera se il boicottaggio fosse andato bene per decidere se continuarlo o meno. [8]

Martin Luther King, Jr., ministro della chiesa battista di Dexter Avenue, pensava che "se potessimo ottenere una cooperazione del 60 percento, la protesta sarebbe un successo". Fu piacevolmente sorpreso quando un autobus dopo l'altro vuoto passò davanti a casa sua quella mattina. "Era avvenuto un miracolo", avrebbe scritto in seguito King. "La comunità negra un tempo dormiente e quiescente era ora completamente sveglia". [9] Il gruppo di venerdì sera si è riunito di nuovo quel pomeriggio e ha deciso di chiamarsi Montgomery Improvement Association (MIA). Hanno eletto il re come presidente. La decisione successiva era se porre fine o meno al boicottaggio. Alcuni ministri volevano farla finita come un successo di un giorno. Poi E.D. Nixon si alzò per parlare:

Il MIA ha deciso di far votare la gente sull'opportunità o meno di continuare il boicottaggio durante l'assemblea di massa quella notte. Lì, la decisione è stata unanime. Il boicottaggio sarebbe continuato.

Quando è iniziato il boicottaggio, nessuno si aspettava che sarebbe durato a lungo. C'erano stati boicottaggi di autobus da parte di neri prima, più di recente a Baton Rouge, Louisiana, nel 1953. Un boicottaggio di un giorno, seguito tre mesi dopo da un boicottaggio di una settimana, ha portato a autobus che erano più segregati ma che avevano ancora alcuni posti riservati ai bianchi e alcuni ai neri. Giovedì 8 dicembre, quarto giorno del boicottaggio, King e altri funzionari del MIA hanno incontrato funzionari e avvocati della compagnia di autobus, nonché i commissari della città, per presentare un piano di desegregazione moderato simile a quello già attuato a Baton Rouge e altre città del sud, tra cui Mobile, Alabama. Il MIA sperava che il piano sarebbe stato accettato e il boicottaggio sarebbe finito, ma la compagnia di autobus si è rifiutata di prenderlo in considerazione. Inoltre, i funzionari della città hanno inferto un duro colpo al boicottaggio quando hanno annunciato che qualsiasi tassista che pagasse meno della tariffa minima di 45 centesimi sarebbe stato perseguito. Da quando è iniziato il boicottaggio, i servizi di taxi neri avevano addebitato ai neri solo 10 centesimi per viaggiare, lo stesso della tariffa dell'autobus, ma questo servizio non sarebbe più esistito. Improvvisamente il MIA si è trovato di fronte alla prospettiva di avere migliaia di neri senza possibilità di andare al lavoro e senza fine al boicottaggio in vista.

In risposta, la MIA elaborò un piano di "taxi privato", in base al quale i neri che possedevano auto prelevavano e scaricavano i neri che avevano bisogno di un passaggio in punti designati. Il piano è stato elaborato e ha richiesto una grande pianificazione di conseguenza, il MIA ha nominato un comitato dei trasporti per supervisionarlo. Il servizio ha funzionato così bene così rapidamente che persino il White Citizens Council (i cui membri sono raddoppiati durante un mese di boicottaggio) ha dovuto ammettere che si è mosso con "precisione militare". [11]

I bianchi hanno cercato di porre fine al boicottaggio in ogni modo possibile. Un metodo spesso usato era cercare di dividere la comunità nera. Il 21 gennaio 1956, la City Commission si incontrò con tre ministri neri non MIA e propose un "compromesso", che era sostanzialmente il sistema già in vigore. I ministri accettarono e la commissione fece trapelare (false) notizie a un giornale che il boicottaggio era finito. Il MIA non ha nemmeno sentito parlare del compromesso fino a quando un giornalista nero del Nord che ha ricevuto un rapporto telefonico ha telefonato per chiedere se i neri di Montgomery si fossero davvero accontentati di così poco. A quell'ora era sabato sera. La domenica mattina i giornali di Montgomery avrebbero pubblicato la notizia che il boicottaggio era finito e che i neri della città ci avrebbero creduto. Per evitare che ciò accada, alcuni funzionari del MIA sono andati a fare un giro nei bar per diffondere la voce che le storie erano una bufala, che il boicottaggio era ancora in corso. Più tardi, i ministri neri dissero a King che non avevano capito la proposta.

Quando questo tentativo di porre fine al boicottaggio fallì, i bianchi si diedero alla violenza. La casa di King è stata bombardata il 30 gennaio e la casa di Nixon è stata bombardata il 1 febbraio.

Successivamente, i bianchi si sono rivolti alla legge. Il 21 febbraio, 89 neri sono stati incriminati in base a una vecchia legge che proibiva i boicottaggi. King è stato il primo imputato ad essere processato. Mentre la stampa di tutta la nazione guardava, a King fu ordinato di pagare $ 500 più $ 500 di spese processuali o trascorrere 386 giorni nel penitenziario statale.

I bianchi hanno anche cercato di abbattere il sistema dei "taxi privati" a cui molti neri facevano affidamento come unico mezzo di trasporto da e per il lavoro. Alcune chiese avevano acquistato station wagon, solitamente chiamate "chiese rotolanti", da utilizzare nel servizio di taxi privato. L'assicurazione di responsabilità civile è stata annullata quattro volte in quattro mesi prima che King trovasse un'assicurazione tramite un agente nero ad Atlanta, sottoscritta dai Lloyd's di Londra. La polizia ha anche arrestato i conducenti per lievi infrazioni stradali. Quando King è passato da un punto di raccolta per aiutare a trasportare i neri in attesa lì, è stato arrestato per aver guidato a trenta miglia all'ora in una zona di venticinque miglia all'ora.

Nonostante tutte le pressioni per porre fine al boicottaggio, i neri hanno continuato a rimanere fuori dagli autobus. Un autista di autobus bianco si è fermato per far scendere un uomo di colore solitario in un quartiere nero. Guardandosi nello specchietto retrovisore, vide una vecchia donna di colore con un bastone che si precipitava verso l'autobus. Aprì la porta e disse: "Non devi avere fretta zia. Ti aspetterò". La donna rispose: "In primo luogo, non sono tua zia. In secondo luogo, non ho fretta di salire sul tuo autobus. Sto solo cercando di raggiungere quel negro che è appena sceso, così posso colpirlo con questo bastone qui."

A questo punto, alcuni membri della comunità imprenditoriale di Montgomery stavano diventando frustrati dal boicottaggio, che stava costando loro migliaia di dollari perché i neri avevano meno probabilità di fare acquisti nei negozi del centro. Sebbene fossero contrari all'integrazione come il prossimo residente bianco di Montgomery, si resero conto che il boicottaggio era dannoso per gli affari e quindi volevano che il boicottaggio finisse. Hanno formato un gruppo chiamato gli Uomini di Montgomery e hanno cercato di negoziare direttamente con i boicottatori. Alla fine, tuttavia, queste discussioni si sono interrotte e il boicottaggio è continuato.

Ma i neri avevano già iniziato a combattere in tribunale per porre fine al boicottaggio. Non si sarebbero più accontentati del piano di desegregazione moderata che avevano proposto all'inizio. Ora, non accetterebbero niente di meno che la piena integrazione. La città stava combattendo una battaglia persa. I neri erano armati di Marrone decisione, vecchia di meno di due anni, che affermava che la dottrina "separati ma uguali" non aveva posto nell'istruzione pubblica. Sicuramente ne consegue che la dottrina non aveva posto in nessuna struttura pubblica. Inoltre, la città non era nei tribunali locali prevenuti ma nella corte federale, dove anche un uomo di colore poteva sperare di avere un processo equo. Quando la città ha difeso la segregazione dicendo che l'integrazione avrebbe portato alla violenza, il giudice Rives ha chiesto: "È giusto ordinare a un uomo di rinunciare ai suoi diritti costituzionali, se sono i suoi diritti costituzionali, al fine di impedire a un altro uomo di commettere un crimine? " [12] La corte federale decise 2-1 a favore dei neri, con il solo dissenso proveniente da un giudice del sud. La città, ovviamente, fece appello alla sentenza, ma il 13 novembre 1956 la Corte Suprema degli Stati Uniti confermò la sentenza della corte federale, dichiarando incostituzionale la segregazione sugli autobus. Il boicottaggio degli autobus di Montgomery era ufficialmente finito.

I neri hanno continuato, tuttavia, a rimanere fuori dagli autobus urbani fino all'arrivo del mandato della Corte Suprema. Durante quel periodo, i funzionari della MIA hanno cercato di preparare i neri nel miglior modo possibile per gli autobus integrati. Ma, come ha osservato ironicamente Martin Luther King Jr., "non un singolo gruppo bianco si assumerebbe la responsabilità di preparare la comunità bianca". [13]

I neri tornarono sugli autobus il 21 dicembre 1956, più di un anno dopo l'inizio del boicottaggio. Ma i loro guai non erano finiti. Snipers shot at buses, forcing the city to suspend bus operations after 5 P.M. A group tried to start a whites-only bus service. There was also a wave of bombings. The homes of two black leaders, four Baptists churches, the People's Service Station and Cab Stand, and the home of another black were all bombed. In addition, an unexploded bomb was found on King's front porch. Seven white men were arrested for the bombings, and five were indicted. The first two defendants, Raymond D. York and Sonny Kyle Livingston, were found not guilty, even though they had signed confessions. The remainder of the bombers were set free under a compromise that also canceled the cases of blacks arrested under the anti-boycott laws, although King still had to pay his $500 fine.

The KKK also tried to scare the blacks, but "it seemed to have lost its spell," King wrote. ". [O]ne cold night a small Negro boy was seen warming his hands at a burning cross." [14] The violence died down after several prominent whites spoke out against it, and the integration of the Montgomery buses was ultimately successful.

On January 10 and 11, 1957, ministers from the MIA joined other ministers from around the South in Atlanta, Georgia. They founded the Southern Christian Leadership Conference (SCLC) and elected Martin Luther King, Jr., as president. SCLC would continue to work in various areas of the South for many years, continuing the nonviolent fight for civil rights started in Birmingham.

Although the gains of the Montgomery Bus Boycott were small compared with the gains blacks would later win, the boycott was important start to the movement. The lasting legacy of the boycott, as Roberta Wright wrote, was that "It helped to launch a 10-year national struggle for freedom and justice, the Civil Rights Movement, that stimulated others to do the same at home and abroad." [15]


African-Americans in Birmingham, Alabama, protest segregation, 1956-1958

In the mid 1950’s, segregation was widespread and legally enforced throughout the American south. Birmingham, Alabama was a hotspot of black activism in opposition to segregationist policies. Between December 26, 1956 and November 1958, Birmingham blacks, led by Fred Shuttlesworth and other black ministers, initiated a campaign against the legal segregation of Birmingham buses.

On December 20, 1956, Reverend Fred Shuttlesworth delivered a statement on TV stating that unless Birmingham buses were desegregated in the next six days, blacks, specifically members of the Alabama Christian Movement for Human Rights (ACMHR), would desegregate the buses themselves. Five days later, Shuttlesworth’s house was bombed by white supremacists, but he and his family walked away with only minor injuries. The next day, Shuttlesworth urged members of the ACMHR, of which he was president, to follow him in a protest of bus segregation. Shuttlesworth and his supporters boarded city buses, but they refused to sit in the back of the bus, as African-Americans were obligated to do. The protesters were polite and civil throughout, and after many hours of non-intervention, police arrested twenty-one protesters.

After this initial protest, there was a lull in activity from Shuttlesworth and his supporters. Shuttlesoworth himself, however, remained busy. On February 14, 1957, he attended the founding of the Southern Christian Leadership Conference (SCLC) in New Orleans. Reverend Martin Luther King, Jr., and Reverend Ralph Abernathy were key founding members of the SCLC, and they would later be powerful allies for Shuttlesworth and the Birmingham civil rights movement.

On March 6, Shuttlesworth, along with his wife Ruby, attempted to desegregate the white-only waiting room of the Birmingham train station. Both the police and a gathered white mob left them alone, leading Shuttlesworth to praise the Birmingham Public Safety Commissioner Robert Lindbergh. Lindbergh’s moderate policies toward the civil rights movement came to an abrupt end when he lost the June 1957 election to Bull Connor, who would become known throughout the country for his brutal suppression of black protesters.

The campaign to desegregate Birmingham hit some major hiccups after the initial bus ride. One problem was the lack of active African-Americans. The ACMHR had just 600 members, and only three of those had previously been involved with the National Association for the Advancement of Colored People (NAACP). Perhaps the biggest problem was the lack of continuity between powerful African-Americans in Birmingham. At the time, Fred Shuttlesworth was still a relatively young minister, and was therefore supposed to defer to his more senior colleagues on important decisions, but Shuttlesworth was not one to take orders. He was fiercely independent, and very persistent in his pursuit of desegregation. He repeatedly challenged Martin Luther King, Jr., over his leadership of the civil rights movement, accusing him of not taking enough direct action to further the movement. In Birmingham, he repeatedly clashed with Reverend J.L. Ware, an experienced and prominent black minister. Unlike Ware, he was not afraid to ruffle feathers, and his speeches were impassioned and laced with cursing, and he came to be known as “the cussing preacher”. Ware advocated a more passive approach than Shuttlesworth, and Shuttlesworth’s insistence on direct action caused the two to quarrel over the best way to advance black rights.

One of the most brutal incidents of violence in Birmingham between 1956 and 1958 occurred on September 2, 1957. A group calling themselves the Ku Klux Klan of the Confederacy, a radical, paramilitary offshoot of the Ku Klux Klan, grabbed a young, black man named Judge Aaron off the street and beat him while they drove him back to their headquarters. After more beatings, he was eventually castrated and dumped on a highway. He survived and after some police investigation the perpetrators were arrested. The Klansmen overestimated the loyalty of white juries, pleaded not guilty, and were consequently given twenty-year sentences. The white community at Birmingham was able to dismiss this event as the action of a few radicals, and this horrific event did little to change policies toward blacks.

Seven days later, anti-black violence broke out again. Fred Shuttlesworth attempted to enroll his daughter Ricky in the all-white Phillips high school. As soon as he stepped out of the car, whites attacked him. The mob beat Reverend J.S. Phifer and stabbed his daughter Ruby in the hip. After a few minutes, several police cars arrived on the scene and tried to disperse the crowd and Shuttlesworth escaped. The next day, Shuttlesworth gave a speech forgiving his attackers and vowed to continue the campaign.

After the Phillips High School incident, Shuttlesworth stayed away from direct action for more than half a year and instead focused on reform through legal channels. He met with Public Safety Commissioner Bull Connor asking that Birmingham hire black police officers, but Connor refused. Four weeks after Shuttlesworth’s meeting with Bull Connor, Shuttlesworth’s church narrowly escaped a bombing. Indirect collusion between Connor, a few of his officers, and white supremacist J.B. Stoner (he participated in many of the other Birmingham bombings) caused the bombing. A janitor moved the bomb into the street before it could go off.

Back in court, a lawsuit to end bus segregation failed, and Shuttlesworth decided direct action was once again needed. On October 20, 1958 twenty blacks boarded the front of buses in Birmingham. Thirteen were arrested. Though Shuttlesworth had not participated, he was arrested for his role in organizing the protest. On October 27, three ministers from the Montgomery Improvement Association (MIA), which had organized the Montgomery Bus Boycott two years earlier (see "African Americans boycott buses for integration in Montgomery, Alabama, U.S., 1955-1956"), joined ACMHR members in Fred Shuttlesworth’s house to discuss the possibility of instituting a bus boycott. Several police officers entered the meeting without a warrant and arrested the three Montgomery ministers on suspicion of vagrancy. That same evening, thousands of African-Americans attended an ACMHR meeting, including ministers brought by Reverend J.L. Ware, who had traditionally been Shuttleworth’s rival. In a reaction to the officer’s arrest and increasing police harassment, ACMHR members called a bus boycott, starting just after Halloween.

The events of October 27 were very important in the Birmingham civil rights movement. Firstly, the arrests of the three Birmingham ministers gained attention nation-wide, producing a condemnation of Bull Connor’s actions by Martin Luther King, Jr. Secondly, despite the unifying nature of the boycott, it was initiated with very little organization. The white minster Glenn Smiley was summoned to Birmingham to help lead the boycott, but he was uncomfortable with the spontaneity of the boycott and Shuttlesworth’s direct personality.

Bull Connor vowed to jail anyone that assisted the boycott and he made true on his promise. Police jailed Reverend Charles Billups for accidentally touching an officer’s lapel outside of an ACMHR meeting. Officers also arrested Reverend Charles Woods for urging his congregation to walk rather than take the buses. Ministers got together to discuss strategy and gave press conferences in defense of the ACMHR and condemned Connor’s actions.

After just a little more than a week, the protest began to fall apart. A lack of initial planning was a main cause, but the size of the Birmingham metropolitan area also severely hampered efforts. The small size of Montgomery allowed for an effective car pool system to be set up, but Birmingham’s size, along with Bull Connor’s repressive measures toward an ACMHR carpool made maintaining the bus boycott much more difficult. Blacks in Birmingham were also just much less enthusiastic about the boycott than blacks in Montgomery, and many African-Americans continued to ride the buses during the boycott. Disunity and mistrust between leaders was another cause of the boycott’s failure. After just a week, Glenn Smiley left Birmingham, believing the boycott was doomed to failure, and that the tremendous successes that happen in Montgomery two years prior weren't transportable. After a few weeks, activists abandoned the bus boycott.

Despite the relative failure of the 1958 Birmingham bus boycott, a year later, Shuttlesworth and the ACMHR achieved a partial victory when a judge ruled that while the bus company still had the right to tell blacks to move to the back of the bus, blacks who refused were not doing anything illegal. While this was not the complete and total victory Shuttlesworth and his supporters had hoped for, it was a step forward in the advancement of black civil rights in Birmingham.


Fred Shuttlesworth (1922-2011)

Reverend Fred Shuttlesworth was born on March 18, 1922 in Mount Meigs, Alabama to Vetta Green and Alberta Robinson. However, his mother and stepfather, William Nathan Shuttlesworth, a farmer in Oxmore, Alabama raised Fred Shuttlesworth. Shuttlesworth attended Oxmore Elementary School. He graduated from Rosedale High School in 1940 and the following year he married Ruby Keeler, a nurse. In 1943 he became a truck driver and studied mechanics in Mobile. While in Mobile, Shuttlesworth also attended seminary at Cedar Grove Academy. In 1945, he delivered his first sermon. He pursued an A.B. degree at Selma University and Alabama State College. In 1950, Shuttlesworth became pastor of First Baptist Church in Selma, and in 1953, he returned to Birmingham as pastor of Bethel Baptist Church.

In Birmingham Shuttlesworth became a leading civil rights figure, challenging segregation in the school system and Jim Crow policies in public accommodations. In May of 1956 Reverend Shuttlesworth formed the civil rights organization Alabama Christian Movement for Human Rights. That same year he became a participant in the Montgomery Improvement Association’s Montgomery Bus Boycott. Shuttlesworth’s role in the boycott angered members of the Ku Klux Klan who dynamited his house.

Following the destruction of his home, Shuttlesworth continued to civil rights crusade. In 1957 police brutally beat and hospitalized him for attempting to enroll his daughter in an all white school. In the late 1950s Shuttlesworth continued as a leader in the black freedom struggle by co-founding the Southern Christian Leadership Conference in 1957 with Dr. Martin Luther King, Jr. and Bayard Rustin.

Shuttlesworth activism intensified in the early 1960s. He joined younger activists in sit-ins to desegregated lunch counters and he assisted the Congress of Racial Equality in organizing freedom rides throughout the South.

Shuttlesworth continued to challenge Jim Crow in Birmingham. In 1963 he participated in a civil rights campaign in that city’s Kelley Ingram Park.At one such protest Sheriff Eugene “Bull” Conner ordered the fire department to turn water cannons on Shuttlesworth and the other protester. The reverend was seriously injured and hospitalized.

In 1966 Shuttlesworth left Alabama, becoming pastor of Great New Light Baptist Church in Cincinnati Ohio. In the North, he continued his activism by founding in 1988 the Shuttlesworth Housing Foundation, an organization that assisted low income families in purchasing homes. For Shuttlesworth years of activism, Birmingham’s International Airport was renamed in his honor as the Birmingham-Shuttlesworth International Airport in 2008.

Rev. Fred Shuttlesworth returned to Birmingham where he died on October 5, 2011. He was 89.


Letter From a Birmingham Museum

[Ed. note: I wrote this post in the summer of 2018, the very first note published as a completely independent Epsilon Theory. Since then, I’ve reposted it every MLK Day – in my opinion, the most important national holiday of the UNITED States of America.]

As regular readers of Epsilon Theory know, I make my home in the wilds of Connecticut today, doing my best Eddie Albert / Green Acres impersonation here on Little River Farm, but I grew up just outside of Birmingham, Alabama. My father spent his entire adult working life as an ER doc at Lloyd Noland Hospital in Fairfield, Alabama (trust me, about as far from Fairfield, Connecticut as the Earth is from Mars), starting back before emergency medicine was even a thing. My mother kept their two sons from getting into too much trouble and created a wonderful home from a (quite) modest house in an unincorporated area that’s now part of Hoover.

Lloyd Noland Hospital itself is an interesting story for a brief Epsilon Theory aside. It was the old Tennessee Coal & Iron employees hospital, dating back to 1919, acquired by US Steel when it bought TCI in the 1950s, then immediately spun off as a nonprofit foundation. The Foundation sold its assets to Tenet Healthcare in 1996, and the senior Foundation executives made a fortune. A lot of the staff, both doctors and nurses, were fired. Funny how that works. Tenet flipped the hospital to HealthSouth just three years later in a deal backed by public money. Funny how that works, too. In 2004, HealthSouth imploded in one of the largest accounting frauds in American history, and Lloyd Noland Hospital was shuttered for good. Funny how that … ah, who am I kidding … none of this is funny at all.

At least the HealthSouth CEO, Richard Scrushy, went to prison for a few years. A few.

He’s found Jesus now, of course, and if you’re looking for “a dynamic risk taking entrepreneur with a powerful track record”, he’s available to speak at your next corporate retreat. Maybe you’ll catch him on Fox Business or CNBC. Or you could buy his book. Barf.

Anyway, my wife and I took three of our daughters down to Birmingham last week to visit their cousins and their Nana, and we decided to take a morning and go see the museum at the Birmingham Civil Rights Institute. It’s been open since 1992, and I’ve only heard rave reviews. But I had never been to the museum. It’s been open for 25 YEARS, and I had never been. Perchè no? As my father would say, Ben, you have plenty of excuses, but not a single reason.

Well, that’s not exactly true. I had a reason, just not a good one. My bad reason: I didn’t want to be lectured on civil rights. I didn’t want to be served a heaping dish of cold spinach and feel like it was my social duty to smile wanly and say “why, thank you, that was delicious. May I have some more?” What I told myself, and this is the excuse part, is that I’m a modern, educated man. I told myself that I already knew pretty much everything that needed knowing about the civil rights movement.

NARRATORE: Lui non sapeva.

I wasn’t lectured. I wasn’t put down. I was uplifted.

Yes, it’s spinach. Yes, I walked through half of the exhibits with a lump in my throat. Yes, I was ashamed for only coming now, 25 years late. E tu sai cosa? That’s okay. I deserve that feeling of shame. I welcome that feeling of shame, because if you don’t feel shame you’re a creature of the flock, not a creature of the pack. Frankly, we need a lot more shame in the world, not as a permanent scarlet letter or as a bureaucratic tool of the Nudging State, but as a catalyst for the gut check that we all need from time to time. The gut check that requires you to come to grips with the painful past or the painful present and DEAL WITH IT as honestly as you can. The gut check that MUST be passed if you’re ever going to succeed or move forward with ANYTHING.

That’s what the Birmingham Civil Rights museum gives you. A gut check.

What makes the museum so effective in communicating a difficult story well? Just that. They present it as a story, as a narrative . Not a cartoon story of Superheroes, although it’s impossible to avoid some degree of hagiography when it comes to this stuff, and not a cartoon story of Social Justice™, either, although here, too, it’s impossible to eliminate completely the heavy-handed nudging of the Smileyface State. No, it’s mostly a story of … people. Of the actual lives of actual people. It’s immersive and it’s real. It creates a compelling narrative arc, but not in a way that feels scripted or forced. What do I mean? I mean that the very last exhibit of the museum is a gigantic room, filled only with photographic portraits of African Americans who endured the civil rights struggles of Birmingham in the 1960s. Not activists, necessarily, just people. No one famous. No one with a statue somewhere. A chemistry teacher. A church deacon. A housewife. Not photographs of heroic actions back in the day, but a simple portrait of how they look today. Which is … old. Weathered. But oh my god … PROUD.

And that brings me to the point of all this. Because my gut check wasn’t just an examination of the shame I felt in coming to this museum 25 years too late. There was another gut check, too. Where was my family in all of this? Because unlike the people in those photographs, I wasn’t feeling particularly proud.

I was born in 1964 at St. Vincent’s Hospital, on the edge of downtown Birmingham. I think that’s where almost everyone of my cohort and my race was born in Birmingham in those days. And unlike Lloyd Noland Hospital, St. Vincent’s is still around. Looks like it’s going strong, in fact. I understand that lots of babies, white and black, are born there every day.

Eight months before I was born, not two miles distant from St. Vincent’s Hospital, these four girls were killed in the dynamite bombing of the 16 th Street Baptist Church, right across the street from where the museum stands today. It took 14 years to bring one of the killers to justice, 38 years to convict two more.

The girls’ names are (left to right) Carol Denise McNair, Carole Robertson, Addie Mae Collins, and Cynthia Wesley. I’d like for us to remember these names and not the killers’ names.

Twelve months before I was born, even closer to St. Vincent’s Hospital, Bull Connor sicced dogs on civil rights marchers and ordered the Birmingham Fire Department to attack with high-pressure hoses.

You’ve probably seen these photographs before. They’re pretty famous. Or infamous, I guess. What you might not know, however, is that most of the people in these photographs are children.

Yes, black children were intentionally attacked and detained by Bull Connor’s Police and Fire Departments, specifically because they wanted “to send a message”, something that seems particularly poignant given the “deterrence” rationale given by today’s White House in defense of its immigration policy, where brown children have been intentionally separated from their parents and detained indefinitely.

What’s also true, of course, is that there was nothing accidental about the Birmingham Childrens Crusade of 1963. Children didn’t march in some organic display of civil rights awareness.

Children were intentionally deployed by march organizers – “used”, if you will – in order to galvanize national public opinion against segregationist policies and political leaders.

That, too, seems particularly relevant given what’s happening with our immigration policy today and the Fiat News constructed both in favor and in opposition to those policies.

On that note … this most famous picture of the Bull Connor era in Birmingham? It’s not at all what you think it is. The young man in the photo had niente to do with the protest. He was just trying to get home. And the policeman in the photo was trying to restrain the dog and proteggere the young man, not sic the dog on him. But the photo was so evocative, so perfect for the narrative that civil rights organizers and journalists wanted to disseminate, that it didn’t matter.

Malcolm Gladwell devoted a wonderful podcast to this picture and its (mis)use, available here.

But my question remains. Where was my family in all of this?

How is it possible that all of this was happening just down the street from where I was born, just a few miles from where I would live my entire pre-adult life, and I NEVER got a glimpse or heard a word about ANY of this? How is it possible that I would grow up without these events touching my life in any way, shape, or form? Because they didn’t. Affatto. More directly, why didn’t my father do something … no, scratch that … why didn’t my father do ANYTHING to support the civil rights movement happening in his backyard? Because he didn’t. Affatto.

To be clear, my father wasn’t a Bull Connor or George Wallace supporter. He thought they were thugs. He definitely wasn’t a segregationist or an avowed racist, and – quite the rarity – he wasn’t an unavowed racist, either, the sort of man who mutters the n-word under his breath and laughs uproariously at the “jokes”. I mean, I’m not going to say something stupid like “he didn’t have a racist bone in his body”, because I don’t think you could say that about any white person born in America in 1934, like my father. Hell, you couldn’t say that about anyone born in 1964, like me. But I’ll say this. For his day and his place, my father was as colorblind and as woke in his personal and professional life as anyone I’ve ever known. I’ve got a hundred memories of watching my father act with grace and humanity and camaraderie in interracial social settings, and not one – not ONE – of hostility or a mean-spirit. But in his political life – in his life as a citizen – he was AWOL from the defining struggle of his day. Come mai?

I think I found the answer to that question at the Birmingham Civil Rights museum, and I’ll use the Montgomery bus boycott of 1955 – 1956 to illustrate.

We’re all familiar with Rosa Parks, the seamstress who refused to give up her seat on a Montgomery bus to a white man, and was duly arrested, tried, and fined for breaking this prototypical Jim Crow law. What we’re less familiar with, however, are the politics and the NARRATIVE of the civil rights protest that followed in the wake of Parks’ arrest.

First, it wasn’t just Rosa Parks who refused to give up her seat, and several of those arrested were children.

Look at the charges filed against this 15-year-old girl – assault and battery for refusing to give up a bus seat. Look at the sentence here – the girl is declared a ward of the state, legally and permanently separated from her parents. This happened nine months before Rosa Parks was arrested.

Like the Childrens Crusade of 1963, it was no accident that a 15-year-old was on the front lines of a civil rights battle. The girl in this case – Claudette Colvin – was a member of the NAACP Youth Council, and her mentor – Rosa Parks – was the secretary of the NAACP Montgomery Chapter. Like the Birmingham children eight years later, Colvin was intentionally placed in harm’s way with the explicit goal of becoming a cause celebre that would be sympathetic to a national audience.

E ha funzionato. National media coverage of the Montgomery bus boycott was highly critical of the arrests, particularly Colvin’s. In fact, the Colvin case – much more so than Rosa Parks’ own case – was the backbone of the Supreme Court decision in Browder v. Gayle, which struck down the Montogomery bus segregation laws as unconstitutional.

But Alabama media coverage – the media coverage that my father would have seen – focused entirely on the agency of the NAACP in breaking the law. There was zero assessment or discussion of the law itself. There was enormous assessment of the de facto illegality of the acts and the intentional use of children to perform illegal acts. In fact, E.D. Nixon, the head of the NAACP in Alabama during this span, decided not to proceed with a boycott of the Montgomery bus system after Colvin’s arrest precisely because – as effective as the Colvin Narrative might be on the national stage – he thought the child-used-by-NAACP Narrative would undermine the boycott’s effectiveness on the ground in the Montgomery area. Instead, he wanted an adult to be the face of the event, and that’s why Rosa Parks, arrested nine months later, is on a postage stamp but Claudette Colvin is not.

This War of Narratives, one acting nationally and one acting locally, escalated dramatically as the Rosa Parks arrest catalyzed a full-scale boycott of the Montgomery bus system in December 1955. Just as he had chosen Rosa Parks as the public face of the arrest, Nixon chose Martin Luther King, Jr., then a 26-year-old minister new to the Montgomery area, as the public face of this largescale protest action, MLK’s first. As with the choice of Parks, Nixon’s choice of MLK was brilliant from a Narrative construction and delivery perspective. E.D. Nixon played one hell of a metagame!

The white Narrative response was pretty effective, too, though. Rather than fight the boycott on the “merits” of segregation and Jim Crow laws, the status quo Narrative effort focused almost entirely on the illegality of the boycott. Yes, I know this sounds bizarre to the modern ear, but calling for a boycott of a commercial service used to be illegal. I’m not making this up.

Let me say this again, with emphasis: only a few decades ago, you would be arrested if you said out loud that people should stop going to Starbucks or Walmart or Amazon or SeaWorld or Chick-fil-A or Exxon or Red Hen or whatever.

This wasn’t just an Alabama thing and it wasn’t just a segregationist South thing. It was an anti-Labor thing across the country. It was a status quo political thing.


Know Their Names: The Altro Black Women Behind the Montgomery Bus Boycott

If the name Rosa Parks rings any bells today, it’s probably as the woman who was “too tired” to give up her seat to a White man in the “White” section of the city bus in Montgomery, Alabama, as mandated by law. She was immediately arrested. Days later, her arrest sparked the Montgomery Bus Boycott, the yearlong-plus protest that desegregated city buses and catapulted Martin Luther King Jr. to national attention, anointing him as the nation’s de facto top Black leader.

Parks was good and t ired, but elements of the story are often condensed or mythologized. Let’s recap the rest of the story, shall we? December 1, 1955, was not the beginning of the fight against Jim Crow laws. In 1943, Parks was tired enough to follow her husband, Raymond, and join the Montgomery chapter of the NAACP. She wasn’t just a card-carrying member either she was secretary to the chapter’s president, E.D. Nixon. In 1944, she led the investigation into the gang rape of Recy Taylor by a group of White men and succeeded in garnering national attention for the injustice. She was also registered to vote, which, as illustrated in Ava DuVernay’s film Selma, was no easy feat back then. In the summer of 1955, months before her action, Parks even attended Highlander Folk School, which trained activists. It was also where the great civil rights leader Septima Clark mentored her.

Black women have long been at the forefront of anti-Black racism work but are rarely credited for it.

And she, like other Black Montgomerians, was well aware of the issues of riding the bus. See, Parks didn’t even sit in the “White” section of the bus on December 1, 1955 she was in the Negro or colored section. The “problem” only arose when White driver James F. Blake converted that section to accommodate other White riders because the official “White” section was full. Parks was arrested for not yielding her seat to a White male rider in what was initially marked as the “colored” section.

Black Montgomery sprung to action, most notably Jo Ann Robinson, a professor at Alabama State College and president of the Women’s Political Council. Robinson had her own run-in on a city bus about the “Whites only” section in 1949 and had worked diligently to protest the treatment of Black riders. She had even met with the mayor. When Robinson learned of Parks’ arrest, she mimeographed and led the distribution of over 35,000 handbills announcing a bus boycott.

“We are … asking every Negro to stay off the buses Monday in protest of the arrest and trial,” the handbill partially read. Black ministers announced the boycott in church on December 4, and the local paper, the Montgomery Advertiser, even ran a front-page story on it. The boycott’s December 5 date was strategically planned to coincide with Parks’ trial date. And, despite the rain, nearly 40,000 Black people did not ride the bus on December 5, choosing to walk, take cabs, and other means. That afternoon, the Montgomery Improvement Association was formed, and the members elected 26-year-old pastor Martin Luther King Jr. as their president. The group decided to continue the boycott, which would last for 382 days.

It’s a story that isn’t often told fully. Montgomery Mayor Steven L. Reed certainly didn’t hear of it when he was growing up, especially not about the key women behind the movement.

“At the time, our public school system wasn’t telling the story of Jo Ann Robinson, they weren’t telling the story of what really happened,” recalls Reed, who just last year became the first Black person ever elected mayor in the city’s 200-year history.

“It was [stories of] Rosa Parks who sat down on the bus, didn’t want to get up, was too tired from working all day to give up her seat to a White man,” he continues. “It was that type of simplistic approach as opposed to the multilayers [that give], I think, a better sense of history and a better sense of culture. And I think it’s not something that is just relevant to Black people in this country. I think it’s relevant to all people in this country because it’s part of the fabric of our history that truly changed the course of this nation.”

Parks knew the history preceding her on this issue. She knew about Claudette Colvin, the teenager who refused to give up her seat to a White rider just months earlier in March. E.D. Nixon had also been involved in that case, in which the community, including Parks, rallied behind Colvin. One of the problems with Colvin’s case, however, was that the judge dropped the challenge to segregation from her conviction—and not because she was pregnant, as it had been widely reported. Anticipating unlikely success in challenging racial segregation on Montgomery’s buses, the NAACP moved away from the case before Colvin’s pregnancy. Parks not only knew Colvin, a member of the NAACP youth group she led, but had also encouraged Colvin to tell her story repeatedly during those meetings.

Parks also knew Viola White, who challenged bus segregation in 1944. That was another case in which Nixon was personally involved. It didn’t move forward because Alabama’s White power structure stalled it in the state’s courts. As punishment for her defiance, A.A. Enger, a city police officer, kidnapped White’s 16-year-old daughter and raped her in a cemetery. Enger was allowed to flee without ever paying for his crime.

Parks was absolutely aware of the other women. Aurelia Browder, Susie McDonald, and Mary Louise Smith, joined by Colvin, were key in the federal case known as Browder v. Gayle filed just months after the Montgomery Bus Boycott began. That case, filed in federal court instead of the Alabama state courts, resulted in the Supreme Court decision legally ending the Montgomery bus system’s policy of racial segregation on December 20, 1956, which was a huge civil rights win.

Black women have long been at the forefront of anti-Black racism work but are rarely credited for it. Parks did not work alone. Other Black women stood up as well.

“In my position as mayor, to celebrate or to commemorate the 65th anniversary of the bus boycott is to commemorate a very important flashpoint in this nation’s history, where common people really led with an uncommon courage,” says Reed.

“I think that is something, when we boil it all down, that is significant because these weren’t people who set out to be quote-unquote heroes or sheroes. They didn’t set out to get likes on Instagram or go viral on TikTok or anything else. They were people who had a plan, had a cause, and they were committed to achieve their goals and objectives, which was to dismantle legal segregation, certainly in the South, and it went far beyond here.”

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