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Gli scienziati afroamericani sconosciuti del progetto Manhattan

Gli scienziati afroamericani sconosciuti del progetto Manhattan


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Durante il culmine della seconda guerra mondiale tra il 1942 e il 1945, il programma top-secret del governo degli Stati Uniti per costruire una bomba atomica, nome in codice Progetto Manhattan, impiegò complessivamente circa 600.000 persone, tra cui scienziati, tecnici, bidelli, ingegneri, chimici, cameriere e lavoratori a giornata. Sebbene raramente riconosciuti, tra loro c'erano uomini e donne afroamericani: i loro ranghi sostenuti da maggiori opportunità di lavoro in tempo di guerra e dall'ordine esecutivo 8802 del 1941 del presidente Franklin D. Roosevelt che vietava la discriminazione razziale nelle industrie della difesa.

Nei siti di produzione rurale del progetto a Oak Ridge, Tennessee e Hanford, Washington, i lavoratori neri sono stati relegati a lavori per lo più umili come bidelli, cuochi e braccianti, indipendentemente dall'istruzione o dall'esperienza. Ma nei centri di ricerca urbani del progetto, il Chicago Metallurgical Laboratory e la Columbia University di New York, diversi scienziati neri furono in grado di svolgere un ruolo chiave nello sviluppo delle due bombe atomiche che furono lanciate su Hiroshima e Nagasaki nell'agosto 1945, ponendo fine di fatto a la guerra. Secondo la Atomic Heritage Foundation, almeno 12 chimici e fisici neri hanno partecipato alla ricerca primaria presso il laboratorio metallurgico, una piccola frazione degli oltre 400 scienziati, tecnici e membri del personale di laboratorio incaricati di progettare un metodo di produzione di plutonio che potrebbe alimentare un reazione nucleare.

Il chimico Benjamin Scott, che ha lavorato nel Chicago Met Lab, ha descritto il progetto della bomba atomica al Chicago Daily Tribune come "non solo un esperimento riuscito nella scienza fisica, ma anche nella sociologia", aggiungendo che i bianchi che lavoravano al progetto avevano mantenuto uno spirito di fair play.

Arthur Compton, direttore del Progetto Manhattan a Chicago e vincitore del Premio Nobel per la fisica, ha affermato che il progetto è stato unico nel riunire "colorati e bianchi, cristiani ed ebrei" per una causa comune. Tuttavia, al di là del laboratorio di Compton e del sito della Columbia University, le opportunità per gli scienziati neri del progetto erano spesso limitate dal razzismo.

GUARDA: Nella corsa alla fine della seconda guerra mondiale, le menti americane più brillanti sono chiamate a lavorare al Progetto Manhattan, tra cui un certo numero di scienziati e ingegneri neri non celebrati:

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Paga decente, strutture segregate

Situata nel sud, dove la segregazione di Jim Crow era in pieno vigore durante la guerra, la comunità rurale di Oak Ridge è cresciuta in modo esponenziale con la crescita dell'impianto di produzione del Progetto Manhattan. I lavoratori neri, attratti dall'alta paga e dagli alloggi gratuiti pubblicizzati nel sito, hanno ricoperto ruoli umili nel sito del Tennessee, solo per essere alloggiati in gruppi di cinque o sei in capanne, strutture in compensato di 16 x 16 piedi con finestre a persiane, una stufa e senza impianto idraulico. Le donne erano segregate dagli uomini, anche se sposate. "Ci sono poche altre aree del sud in cui la condizione dei negri, rispetto a quella dei loro vicini bianchi, è miserabile come qui", ha riferito Enoc Waters, editorialista del Difensore di Chicago.

Nel sito di Hanford, Washington, dove è stato prodotto il plutonio per costruire la prima bomba atomica, i lavoratori neri hanno subito una discriminazione simile. Vivevano in condizioni di vita inferiori e gli veniva rifiutato il servizio in molti negozi e ristoranti. Lula Mae Little, che era migrata dal Midwest e dal Sud al deserto di Washington orientale con migliaia di altri afroamericani in cerca di salari migliori, si riferiva a Hanford come al "Mississippi del Nord".

LEGGI DI PI: I neri americani che hanno prestato servizio nella seconda guerra mondiale hanno subito discriminazioni all'estero e in casa

J. Ernest Wilkins e altri scienziati neri

Nel 1944, un matematico afroamericano di 21 anni di nome Ernest Wilkins si unì al team del Metallurgical Laboratory. Un bambino prodigio che era entrato all'Università di Chicago all'età di 13 anni, Wilkins ha conseguito la laurea, il master e il dottorato di ricerca. lauree in sei anni, diventando, all'epoca, una delle metà dell'1 per cento degli uomini neri in America con un dottorato di ricerca. Eppure, dopo la laurea, non ricevette offerte di lavoro da nessun importante istituto di ricerca; ha insegnato al Tuskegee Institute prima di essere reclutato per lavorare al Progetto Manhattan.

Al Metallurgical Laboratory, Wilkins ha svolto ricerche sull'energia dei neutroni, la fisica dei reattori e l'ingegneria con due eminenti scienziati di origine europea, Enrico Fermi e Leo Szilard. Insieme hanno svolto un lavoro pionieristico nel movimento delle particelle subatomiche. Ma quando la sua squadra fu trasferita nel 1944 a Oak Ridge, nel Tennessee, un sito del Progetto Manhattan dove si stava costruendo il reattore di grafite X-10, Wilkins fu lasciato indietro perché era nero. Edward Teller, uno scienziato del complesso della Columbia University, scrisse al dipartimento di ricerca sulla guerra nel tentativo di reclutarlo per il lavoro a New York. "È un uomo di colore e dal momento che il gruppo di Wigner si sta trasferendo a (Oak Ridge) non è possibile per lui continuare a lavorare con quel gruppo. Penso che potrebbe essere una buona idea assicurarsi i suoi servizi per il nostro lavoro", ha detto Teller. . Non è andato a New York.

Gli scienziati neri del Metallurgical Lab e della Columbia University includevano, tra gli altri: Edwin R. Russell, un chimico di ricerca focalizzato sull'isolamento e l'estrazione di plutonio-239 dall'uranio; Moddie Taylor, un chimico che ha analizzato le proprietà chimiche dei metalli delle terre rare; Ralph Gardner-Chavis, un chimico che, insieme a Wilkins, ha lavorato a stretto contatto con Enrico Fermi; George Warren Reed, che ha studiato i rendimenti di fissione di uranio e torio; Lloyd Quarterman, un chimico che ha lavorato alla distillazione dell'uranio-235; i fratelli Lawrence e William Knox, laureati ad Harvard, chimici che hanno studiato rispettivamente gli effetti della bomba e la separazione dell'isotopo dell'uranio; i chimici Harold Delaney e Benjamin Scott e il fisico Jasper Jeffries.

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Sostenere l'uso pacifico della bomba atomica

Wilkins e Jeffries erano due dei 70 scienziati del Progetto Manhattan che hanno firmato una petizione per sollecitare il presidente Harry S. Truman a non usare la bomba atomica sul Giappone senza prima aver dimostrato il suo potere e aver dato al Giappone la possibilità di arrendersi. Ma Truman non ha mai visto la petizione, che non è diventata ampiamente nota fino a quando non è stata declassificata nel 1961.

Al Met Lab, Wilkins e Jeffries si erano uniti alla Atomic Scientists of Chicago, fondata nel 1945 per affrontare le responsabilità morali e sociali degli scienziati riguardo all'uso della bomba atomica. Nel 1947, Jeffries tenne un discorso all'American Veterans Committee, sollecitando l'uso pacifico della bomba atomica. "Il modo migliore per assicurare usi pacifici dell'energia atomica è bandire la guerra", ha detto. Jeffries ha sostenuto che la presenza della bomba atomica richiedeva la necessità di un forte governo mondiale e di un'ONU che aiutasse a moderare lo sviluppo delle armi atomiche in molti paesi.

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Un impegno per l'educazione scientifica

Dopo la seconda guerra mondiale, Wilkins ha lavorato per un decennio come matematico presso la United Nuclear Corporation. In seguito è andato in cattedra in due università storicamente nere, la Howard University e la Clark Atlanta University, dove si è ritirato nel 2003. Ha servito come presidente dell'American Nuclear Society dal 1974 al 1975. Molti dei suoi colleghi neri, tra cui Jeffries, anche trascorse anni dopo la seconda guerra mondiale nei college neri, dove allevarono generazioni di scienziati neri. Nel 1958, contemporaneamente all'approvazione del National Defense Education Act, che finanziava l'educazione scientifica per tutti gli americani, Wilkins lavorò con la National Urban League per stabilire un programma per gli scienziati afroamericani.

Quando è morto nel 2011 all'età di 87 anni, Wilkins aveva scritto più di 100 articoli accademici. Secondo Shane Landrum, uno storico degli scienziati atomici neri, il lavoro di Wilkins e di altri scienziati del Black Manhattan Project, insieme ai loro colleghi bianchi e immigrati, ha cambiato il "corso della guerra e il ruolo della scienza nella politica americana".

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Gli scienziati afroamericani non celebrati del progetto Manhattan

Ho pensato che fosse perspicace visto che uno scienziato prodigio nero era costantemente bloccato dal contribuire e veniva assunto al punto che Edward Teller doveva scrivere una lettera per reclutarlo.

Al Metallurgical Laboratory, Wilkins ha svolto ricerche sull'energia dei neutroni, la fisica dei reattori e l'ingegneria con due eminenti scienziati di origine europea, Enrico Fermi e Leo Szilard. Insieme hanno svolto un lavoro pionieristico nel movimento delle particelle subatomiche. Ma quando la sua squadra fu trasferita nel 1944 a Oak Ridge, nel Tennessee, un sito del Progetto Manhattan dove si stava costruendo il reattore di grafite X-10, Wilkins fu lasciato indietro perché era nero. Edward Teller, uno scienziato del complesso della Columbia University, scrisse al dipartimento di ricerca sulla guerra nel tentativo di reclutarlo per il lavoro a New York. "È un uomo di colore e dal momento che il gruppo di Wigner si sta trasferendo a (Oak Ridge) non è possibile per lui continuare a lavorare con quel gruppo. Penso che potrebbe essere una buona idea assicurarsi i suoi servizi per il nostro lavoro", ha detto Teller. Non è andato a New York.


Moddie Daniel Taylor (1912-1976)

Moddie Daniel Taylor, un chimico di formazione, era un membro del piccolo gruppo d'élite di scienziati afroamericani che hanno lavorato al Progetto Manhattan, il nome in codice per lo sforzo top-secret per creare una bomba atomica durante la seconda guerra mondiale. Taylor è nato a Nymph, in Alabama, il 3 marzo 1912, figlio di Herbert L. Taylor e Celeste (Oliver) Taylor. I Taylor in seguito si trasferirono a St. Louis, dove Herbert lavorò come impiegato postale. Moddie Taylor ha frequentato la Charles H. Sumner High, laureandosi nel 1931. Ha poi frequentato la Lincoln University a Jefferson City, Missouri, dove si è laureato in chimica. Taylor si è laureato nel 1935 come valedictorian della sua classe.

Moddie Taylor iniziò la sua carriera di insegnante alla Lincoln University lo stesso anno, lavorando come istruttore fino al 1939 e poi come assistente professore dal 1939 al 1941 mentre si iscriveva al corso di laurea in chimica dell'Università di Chicago. Ha ricevuto un M.S. dall'Università nel 1939 e un dottorato di ricerca. nel 1943.

Taylor sposò Vivian Ellis nel 1937. La coppia ebbe un figlio, Herbert Moddie Taylor.

Moddie Taylor andò a lavorare al Progetto Manhattan nel 1945 all'Università di Chicago. Ha lavorato come chimico associato per il progetto per i prossimi due anni, coinvolto nell'analisi dei metalli delle terre rare, i cui elementi sono i prodotti dei metalli ossidati e hanno proprietà speciali e importanti usi industriali. I suoi contributi al progetto gli valsero un Certificato di Merito dal Segretario alla Guerra Robert P. Patterson nel 1946.

Nel 1946 Taylor tornò alla Lincoln University per due anni prima di diventare professore di chimica presso la Howard University e presidente del dipartimento nel 1969. La sua ricerca presso Howard includeva lo studio della fase vapore di dissociazione di alcuni acidi carbossilici, che ha portato a una borsa di studio nel 1956 dall'Accademia americana delle arti e delle scienze.

Nel 1960, il libro di testo di Taylor, Primi principi di chimica, era pubblicato. Divenne presto uno dei principali testi in uso nei college e nelle università degli Stati Uniti. Sempre nel 1960, è stato selezionato dalla Manufacturing Chemists Association come uno dei sei migliori professori universitari di chimica della nazione. Nel 1972 Taylor ricevette l'Honor Scroll dal Washington Institute of Chemists per le sue ricerche e i suoi insegnamenti.

Taylor era un membro dell'American Chemical Society, dell'American Association for the Advancement of Science, dell'Accademia delle scienze di New York, di Sigma Xi e di Beta Kappa Chi. È stato anche membro dell'American Institute of Chemists e della Washington Academy for the Advancement of Science.

Taylor si ritirò come professore emerito dalla Howard University il 1 aprile 1976 e morì di cancro a Washington, DC il 15 settembre 1976. Aveva 64 anni.


15 afroamericani che erano eroi nascosti del Progetto Manhattan

Lo storico di Oak Ridge Ray Smith parla di una storia di oppressione e segregazione contro la popolazione afroamericana durante la costruzione dell'ORNL e del complesso Y-12.

Harold Delaney (foto: inviata da Atomic Heritage Foundation)

Harold Delaney

Harold Delaney, di Filadelfia, ha lavorato come chimico durante il Progetto Manhattan presso il Metallurgical Laboratory dell'Università di Chicago, o "Met Lab".

Ha conseguito la laurea e il master presso la Howard University nei primi anni '40.

Dopo la guerra, Delaney insegnò alla Morgan State University di Baltimora dal 1948 al 1969 e concluse il dottorato in chimica alla Howard University.

Divenne presidente del Manhattanville College di New York e prestò servizio come presidente ad interim per le università statali di Chicago e Bowie State. È stato anche vicepresidente dell'American Association of State Colleges and Universities fino al suo ritiro nel 1987.

Harold Evans (Foto: Courtesy of Michigan State University Archives. Michigan State College Yearbook, 1931.)

Harold B. Evans

Harold Evans, del Brasile, Indiana, ha lavorato come chimico junior durante il Progetto Manhattan al Chicago Met Lab.

Ha conseguito la laurea e il master presso la Michigan State University prima di essere assunto al Met Lab nel 1943.

Dopo la guerra, ha studiato le reazioni chimiche degli elementi radioattivi presso l'Argonne National Laboratory.

James Forde

James Forde (foto: inviata dall'Atomic Heritage Project)

James Forde è stato assistente di laboratorio al Nash Garage Building della Columbia University durante il Progetto Manhattan.

Era l'unico afroamericano a lavorare nell'edificio durante il progetto.

Forde fu assunto nel progetto nel 1944 dalla Union Carbide and Carbon Company per pulire le provette mentre gli scienziati lavoravano per sviluppare il processo di diffusione gassosa.

Ha detto alla Atomic Heritage Foundation di essere stato licenziato dopo la guerra, mentre gli scienziati bianchi che lavoravano nell'edificio sono stati trasferiti a Los Alamos, nel New Mexico.

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È andato al Brooklyn College e ha iniziato a lavorare al Columbia Broadcasting System, ottenendo in seguito un master in amministrazione pubblica. Ha lavorato come direttore dei servizi sanitari per la contea di San Diego e ha lavorato con diverse organizzazioni locali per migliorare l'assistenza sanitaria delle minoranze e delle persone a basso reddito.

Ralph Gardner-Chavis

Ralph Gardner-Chavis (foto: presentata dall'Atomic Heritage Project)

Ralph Gardner-Chavis, di Cleveland, Ohio, ha lavorato come chimico al Met Lab dell'Università di Chicago durante il Progetto Manhattan.

Dopo aver conseguito una laurea in chimica presso l'Università dell'Illinois, Gardner-Chavis ha iniziato a lavorare come assistente di ricerca presso il Chicago Met Lab nel 1943. Ha lavorato a stretto contatto con il rifugiato europeo Enrico Fermi, che ha creato il primo reattore nucleare al mondo.

La ricerca sul plutonio di Gardner-Chavis è stata utilizzata per sviluppare la bomba atomica "Fat Man".

Ha passato due anni a servire ai tavoli dopo il Progetto Manhattan prima di diventare un chimico di ricerca e capo progetto per la Standard Oil Co. nella sua città natale. Ha conseguito il master e il dottorato presso la Case Western Reserve University mentre lavorava lì.

Jasper Jeffries

Jasper Jeffries (foto: inviata, James Schoke tramite Atomic Heritage Foundation)

Jasper Jeffries, di Winston-Salem, North Carolina, ha lavorato come fisico presso il Met Lab dell'Università di Chicago dal 1943 al 1946.

Jeffries ha conseguito la laurea presso il West Virginia State College e un master in scienze fisiche presso l'Università di Chicago.

Jeffries è stato uno dei 70 scienziati e lavoratori del Met Lab a firmare la Szilard Petition, un documento scritto da Leo Szilard che chiedeva al presidente Harry Truman di non sganciare la bomba atomica sul Giappone senza prima aver dimostrato la sua potenza.

Dopo la guerra, Jeffries insegnò fisica alla North Carolina Agricultural and Technical State University e lavorò come ingegnere per la Control Instrument Company. In seguito ha insegnato matematica al Westchester Community College.

Lawrence Knox

Lawrence Knox (Foto: inviata, The Edmund S. Muskie Archives and Special Collections Library, Bates College)

Lawrence Knox, di New Bedford, Massachusetts, ha lavorato come chimico presso la Divisione di ricerca sulla guerra della Columbia University durante il Progetto Manhattan.

Ha conseguito la laurea in chimica presso il Bates College e ha conseguito un master presso la Stanford University e un dottorato in chimica organica presso la Harvard University.

Tra una laurea e l'altra ha insegnato al Morehouse College, alla North Carolina Agricultural and Technical State University e al North Carolina College.

Secondo la Chemical Heritage Foundation, Knox è stato coinvolto nel Progetto Manhattan quando stava aiutando la Division of War Research a sviluppare il chinino, un farmaco per la malaria.

La sua ricerca sul chinino è stata utilizzata per studiare gli effetti delle esplosioni di bombe atomiche.

Dopo la guerra, Knox ottenne quattro brevetti in tre anni lavorando presso Nopco Chemists. Ha continuato a diventare il direttore residente presso la Hickrill Chemical Research Foundation e alla fine si è trasferito a Città del Messico per lavorare presso Laboratorios Syntex S.A.

William Jacob Knox

William Jacob Knox (Foto: Archivio dell'Università di Harvard)

Due anni più vecchio di suo fratello Lawrence, William Jacob Knox ha anche lavorato come chimico alla Columbia University durante il Progetto Manhattan.

Ha conseguito la laurea presso l'Università di Harvard e ha conseguito il master e il dottorato presso il Massachusetts Institute of Technology.

Come suo fratello, ha anche insegnato chimica alla North Carolina Agricultural and Technical State University prima di diventare presidente del dipartimento di chimica al Talladega College.

Si è unito al Progetto Manhattan nel 1943 per la ricerca utilizzando il gas esafluoruro di uranio per separare l'isotopo di uranio. Prima della fine della guerra, fu nominato capo della Sezione Corrosione.

Dopo la guerra, Knox ha lavorato per Eastman Kodak ed è diventato attivo nel movimento per i diritti civili. Ha contribuito a fondare la Rochester Urban League e a istituire borse di studio per le minoranze.

Tornò a insegnare alla North Carolina Agricultural and Technical State University prima di ritirarsi nel 1973.

Blanche J. Lawrence

Blanche Lawrence (Foto: Courtesy of Tuskegee University Archives. Tuskeana 1943, "The Literary Society".)

Blanche Lawrence ha lavorato come assistente di ricerca nella divisione sanitaria del Chicago Met Lab.

Lawrence ha conseguito la laurea presso la Tuskegee University. Era la vedova di Tuskegee Airman Capt. Erwin Lawrence del 99th Pursuit Squadron, che morì in una missione di mitragliamento su un aeroporto nemico vicino ad Atene, in Grecia.

Dopo la guerra, ha continuato a servire il paese come tecnico presso l'Argonne National Laboratory. È diventata una biochimica junior entro quattro anni dall'inizio del lavoro lì.

Samuel P. Massie Jr.

Samuel P. Massie Jr. (Foto: inviata dalla North Little Rock History Commission)

Samuel Massie, di Little Rock, Arkansas, ha lavorato come chimico presso l'Ames Laboratory dell'Iowa State University durante il Progetto Manhattan.

Ha fatto domanda all'Università del Kansas dopo il college ma gli è stato negato a causa della sua razza. Andò invece all'Arkansas Agricultural, Mechanical and Normal College, ora campus dell'Università dell'Arkansas, e si laureò summa cum laude con una laurea in chimica.

Ha conseguito un master in chimica presso la Fisk University di Nashville e ha continuato a completare il suo dottorato di ricerca. alla Iowa State University, che all'epoca aveva alcune strutture segregate.

Lì, ha iniziato a lavorare come assistente di ricerca per il consulente del Progetto Manhattan Henry Gilman.

Dopo la guerra, Massie terminò il suo dottorato e insegnò chimica alla Langston University in Oklahoma, dove divenne presidente del dipartimento di chimica.

In seguito ha insegnato e presieduto anche il dipartimento di chimica della Fisk University e ha lavorato come direttore del programma associato presso la National Science Foundation.

Massie è stato presidente del North Carolina College e nel 1966 il presidente Lyndon B. Johnson lo ha nominato primo professore afroamericano a servire presso l'Accademia navale degli Stati Uniti.

In suo onore, il Dipartimento dell'Energia ha creato il programma Samuel P. Massie Chairs of Excellence per studenti afroamericani nel 1993.

Carolyn B. Parker

Carolyn B. Parker (Foto: Public Domain via, Hilda Bastian, Wikimedia Commons.)

Carolyn Beatrice Parker ha lavorato come fisica al Dayton Project, che faceva parte del Manhattan Project. Il Dayton Project era un progetto di ricerca e sviluppo per produrre polonio durante la seconda guerra mondiale, come parte del più ampio Progetto Manhattan per costruire le prime bombe atomiche.

Parker ha conseguito la laurea presso la Fisk University nel 1938 e ha conseguito un master in matematica presso l'Università del Michigan prima di unirsi al Progetto Manhattan a Dayton, Ohio.

Il suo lavoro prevedeva la separazione del polonio utilizzato per la detonazione della bomba. Ha conseguito un secondo master in fisica al Massachusetts Institute of Technology dopo la guerra.

Parker è morta di leucemia all'età di 47 anni mentre lavorava per il suo dottorato. Nel 2008, l'Istituto nazionale per la sicurezza e la salute sul lavoro ha stabilito che la malattia rappresentava un rischio professionale legato al lavoro con il polonio.

Edwin R. Russell

Edwin R. Russell (Foto: inviata da Vivian Russell Baker)

Edwin Roberts Russell, della Columbia, nella Carolina del Sud, ha lavorato come chimico al Met Lab dell'Università di Chicago durante il Progetto Manhattan.

Russell ha conseguito una laurea presso il Benedict College nel 1935 e un master in chimica presso la Howard University nel 1937, dove ha lavorato come assistente e istruttore di chimica fino al 1942.

Nello stesso anno si trasferì all'Università di Chicago per perseguire il suo dottorato in chimica delle superfici e si unì al Progetto Manhattan al Met Lab, ricercando l'estrazione di plutonio-239 dall'uranio.

Dopo la guerra, Russell ha continuato a servire come presidente della divisione scientifica presso la Allen University nella sua città natale. In seguito ha lavorato come ricercatore chimico presso il Savannah River Nuclear Laboratory, ottenendo 11 brevetti per i suoi processi di energia atomica.

Alla sua morte nel 1996, la legislatura della Carolina del Sud approvò una risoluzione che lo dichiarava "uno dei leader più abili e illustri della Carolina del Sud".

Lloyd Quarterman

Lloyd Quarterman (foto: inviata da Atomic Heritage Foundation)

Durante il Progetto Manhattan, Lloyd Quarterman, di Filadelfia, ha lavorato come chimico junior con Fermi alla Columbia University e al Met Lab dell'Università di Chicago.

Ha conseguito la laurea al St. Augustine's College nel 1943 ed è stato rapidamente reclutato nel Progetto Manhattan.

A Chicago, Quarterman faceva parte del team di scienziati che isolava l'isotopo dell'uranio necessario per la fissione e la creazione della bomba atomica.

Dopo la guerra, Quarterman ha conseguito un master in scienze presso la Northwestern University e poi è andato a lavorare presso l'Argonne National Laboratory.

Continuò a studiare le soluzioni di fluoruro e sviluppò una "finestra" di diamante resistente alla corrosione attraverso la quale era possibile studiare la complessa struttura molecolare dell'acido fluoridrico.

Negli anni prima della sua morte, iniziò una ricerca preliminare sui sostituti del sangue o sui perfluorocarburi. .

Moddie Taylor

Moddie Talyor (Foto: Scurlock Studio Records, Archives Center, National Museum of American History, Smithsonian Institution)

Moddie Daniel Taylor, di Nymph, Alabama, ha lavorato come chimico al Met Lab dell'Università di Chicago durante il Progetto Manhattan.

Ha conseguito una laurea in chimica presso la Lincoln University nel 1935, dove è stato il valedictorian della sua classe e si è laureato con lode.

Insegnò chimica lì fino al 1939, quando iniziò la scuola di specializzazione all'Università di Chicago. Ha conseguito il master e il dottorato lì prima di unirsi al Progetto Manhattan come chimico associato.

La sua ricerca principale si è concentrata sulle proprietà chimiche dei metalli delle terre rare.

Nel 1946 il Segretario alla Guerra Robert Patterson ha conferito a Taylor un Certificato di Merito per le sue ricerche e contributi al Progetto Manhattan.

Dopo la guerra, Taylor divenne professore alla Howard University e vi presiedette il dipartimento di chimica.

Nel 1956, Taylor ricevette una borsa di studio dall'Accademia americana delle arti e delle scienze per continuare la sua ricerca negli studi acido-base sulla dissociazione nei sistemi gassosi.

Quattro anni dopo, ha pubblicato un libro di testo intitolato "Primi principi di chimica", che è stato utilizzato nei college di tutto il paese.

Taylor è stato selezionato dalla Manufacturing Chemists Association come uno dei sei migliori professori di chimica del college della nazione e ha guadagnato l'Honor Scroll dal Washington Institute of Chemists per la sua ricerca e insegnamento nel 1972.

George Sherman Carter

George Sherman Carter, della Contea di Gloucester, in Virginia, fu assunto nel Progetto Manhattan nel 1943 per lavorare come fisico alla Columbia University.

In precedenza ha conseguito la laurea in biologia presso la Lincoln University nel 1940 e ha continuato a studiare al Columbia University Teachers College.

Alla Columbia, ha studiato la fissione nucleare sotto il premio Nobel Isidor Rabi, uno scienziato immigrato polacco accreditato per aver scoperto la risonanza magnetica nucleare.

Benjamin Franklin Scott

Benjamin Franklin Scott, di Florence, South Carolina, ha lavorato come chimico presso il Met Lab dell'Università di Chicago durante il Progetto Manhattan.

Prima di unirsi al progetto, ha conseguito la laurea al Morehouse College.

Al Met Lab, Scott ha lavorato nella sezione strumentazione e misurazioni. Dopo la guerra, ha lavorato alla produzione di contatori Geiger mentre terminava il suo master presso l'Università di Chicago.

Poco dopo, fu assunto dalla Nuclear Instrument Company come radiochimico. In seguito è diventato il direttore tecnico della New England Nuclear Assay Corp. a Boston.

Grazie alla Fondazione Patrimonio Atomico per la sua assistenza su questo rapporto.


Glenn Seaborg

Glenn Seaborg era un chimico di origine americana che ha conseguito il dottorato di ricerca. presso l'Università della California, Berkeley. Insieme a Edwin McMillan, Seaborg scoprì il plutonio&mdasha, componente fondamentale della tecnologia delle armi nucleari&mdashin 1941. Dopo aver scoperto il plutonio, a Glenn fu concesso un congedo dalla sua posizione di ricercatore a Berkeley in modo da poter partecipare al Progetto Manhattan, dove guidò il team che si occupava plutonio presso il Metallurgical Laboratory dell'Università di Chicago. Il suo team era responsabile della produzione del plutonio-239 necessario per creare la bomba "Fat Man" ed è stato anche in grado di sviluppare un metodo funzionale per separare, concentrare e isolare il plutonio. Dopo che le bombe atomiche furono sganciate, Seaborg divenne membro della Commissione per l'energia atomica. Quando fu eletto presidente della Commissione per l'energia atomica nel 1971, usò la posizione per fare una campagna per l'uso pacifico dell'energia atomica, opponendosi a ulteriori test sulle armi nucleari.

Il Progetto Manhattan ha cambiato per sempre il panorama globale. Da allora, l'energia atomica è stata un argomento molto controverso, con innumerevoli organizzazioni e governi che tentano di sopprimerne l'uso diffuso e altri che mirano a capitalizzare la superiorità militare e industriale che la tecnologia nucleare applicata efficacemente può creare. Molti degli individui coinvolti nel Progetto Manhattan, compresi quelli sopra elencati, hanno lavorato per regolamentare la tecnologia devastantemente potente fondando o unendosi a consigli, comitati e organizzazioni simili determinate a limitare l'armamento dell'energia atomica.

Per saperne di più

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Il pregiudizio ha tenuto gli scienziati neri fuori dal lavoro sulla bomba atomica di Oak Ridge

I rifugiati ebrei in fuga dall'oppressione hanno aiutato a far ripartire il Progetto Manhattan americano, ma i ricercatori afroamericani sono stati respinti nella città segreta.

Pubblicato 8:00 ET 25 febbraio 2018 | Aggiornato alle 14:13 ET 1 marzo 2018

La ricerca di Adolf Hitler per costruire una razza superiore ha portato il talento scientifico europeo nei ranghi degli Stati Uniti, dando alla nazione un balzo in avanti nella corsa allo sviluppo della prima bomba atomica.

Ma anche se gli Stati Uniti hanno tenuto le braccia aperte agli scienziati immigrati, molti ebrei perseguitati, hanno costretto gli afroamericani che volevano impegnare i loro talenti nello sforzo bellico.

Da nessuna parte questo era più evidente che a Oak Ridge, costruito nel sud segregato dopo che il presidente Franklin D. Roosevelt autorizzò il Progetto Manhattan nel 1942.

I rifugiati hanno accolto talenti afroamericani

Nelle prime fasi del progetto, una dozzina di scienziati e tecnici neri sono stati accolti dai ricercatori rifugiati che lavorano a New York e Chicago.

"Gli scienziati che lavorano al progetto erano generalmente più aperti", ha detto Edward Anders, un ex professore dell'Università di Chicago. "Molti erano nati all'estero e quindi l'intera idea di discriminazione contro i neri era ripugnante".

Ma presto il progetto ha avuto bisogno di spazio per un reattore nucleare più grande e impianti in grado di produrre una scorta dell'isotopo uranio-235. Una "città segreta" è stata costruita nei terreni agricoli rurali della contea di Anderson e lì sono state trasferite squadre di scienziati.

Lo storico di Oak Ridge Ray Smith parla di una storia di oppressione e segregazione contro la popolazione afroamericana durante la costruzione dell'ORNL e del complesso Y-12.

Mentre gli americani bianchi e gli scienziati rifugiati europei potevano lavorare liberamente sul sito, i ricercatori neri non potevano. Il blocco "Solid South" dei Democratici al Congresso ha insistito sul fatto che la nuova città riflettesse le leggi sulla segregazione di Jim Crow che persistevano negli anni '40.

Quindi la storia del Progetto Manhattan a Oak Ridge è stata scritta con i contributi scientifici neri lasciati alle spalle.

Two largely forgotten figures were J. Ernest Wilkins and George Warren Reed, who had worked with European refugee scientists Enrico Fermi and Leo Szilard at the Chicago Metallurgical Laboratory, or "Met Lab," until their research was moved south without them.

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A doctorate at age 19

J. Ernest Wilkins Jr. was by all definitions a prodigy.

His roots were saturated in education. Wilkins' grandfather founded St. Mark's Methodist Church in New York City, and his father, a lawyer and labor leader, would later be appointed the assistant secretary of education by President Dwight D. Eisenhower, making him the first African-American to hold an undersecretary position in the United States government.

His mother, Lucille Robinson Wilkins, was equally accomplished. She had a master's degree from the University of Chicago and studied progressive education techniques, ensuring all of her children entered school several grades ahead.

"He grew up in this very sort of hothouse environment in which accomplishment and educational achievement was the calling of the realm, so to speak," said Wilkins' niece, Carolyn Wilkins. "He really was encouraged at every step to excel, and he did so."

At age 13, Wilkins became the youngest person ever admitted to the University of Chicago. He received his first bachelor's degree in mathematics at age 16. He earned his master's degree the next year and finished his doctorate at age 19 before going on to teach math at the Tuskegee Institute in Alabama.

Within a year, the government recruited him to join the Manhattan Project at his alma mater, where Chicago Pile 1, the world's first nuclear reactor, had just been built.

There, Wilkins researched neutron energy, reactor physics and engineering with Fermi and Eugene Wigner.

In a short year, he discovered three scientific phenomena that bear his name today: the Wilkins Effect, the Wilkins Spectra, and the Wigner Wilkins Spectra, which deal with the motion of subatomic particles.

Just 21 years old when he started working on the Manhattan Project, he was among the brightest young minds America had on its team designing an atomic bomb.

Blacks lived in segregated 'hutments'

A Manhattan Project-era Ed Westcott photo depicts African-American laborers working at a construction site in Oak Ridge.
(Photo: Calvin Mattheis/News Sentinel)

But in Oak Ridge, African-Americans could hold only labor positions. They were required to live in government-built "hutments," encampments of 16-by-16-foot plywood structures that stood just off South Illinois Avenue, where a Panera Bread and Aubrey's restaurant stand today.

The huts had shutter windows, one stove and were without plumbing.

Men and women &mdash including married couples &mdash were not permitted to live together, and their children were not allowed to live on the reservation at all. The women's hutment was fenced in, and women had to be back inside the fence by curfew.

A 1947 Ed Westcott photo shows the women's hutment in Oak Ridge.
(Photo: U.S. Department of Energy)

Kattie Strickland, an African-American woman who worked as a janitor in Oak Ridge, told the Atomic Heritage Foundation that her job in Oak Ridge was well paid. After some negotiation by a manager, she was even able to secure pay equal to her male counterparts.

The indignities of segregation, though, were facts of life.

Seth Wheatley, a white engineer who worked at what is now Y-12 National Security Complex, told the Atomic Heritage Foundation about the day he was riding the secret city's bus line to Knoxville.

"I happened to get on and sit in the last remaining seat, and a Negro was sitting there halfway back in the bus. And shortly after we started out, the bus driver noted that a black man was not sitting on the back row where he was supposed to be, and he stopped the bus along the side of the road," Wheatley recalled.

"And I can still see him getting up and walking back and almost grabbing the guy to make him get back to where he&rsquos supposed to be."

Wheatley said he got up and walked to the back row to sit down with the man.

'Not possible for him to continue'

There was no allowance for black scientists, and when Wilkins&rsquo research was transferred to Oak Ridge's X-10 Graphite Reactor in 1944, he was left behind.

Edward Teller wrote to War Research Director Harold Urey in 1944 to help J. Ernest Wilkins Jr. find new work after he was barred from entering Oak Ridge in a scientific role. J. Robert Oppenheimer, regarded today as "the father of the atomic bomb," also forwarded the request with his own recommendation.
(Photo: United States National Archives in Atlanta)

Edward Teller, another Jewish physicist who fled the Axis, saw that as an opportunity. He wrote a letter to Harold Urey, director of war research, asking him to recruit Wilkins to support a New York team that was calculating how atmospheric opacity could affect the atomic bomb.

"Knowing that men of high qualifications are scarce these days, I thought that it might be useful that I suggest a capable person for this job. Mr. Wilkins in Wigner's group at the Metallurgical Laboratory has been doing, according to Wigner, excellent work," Teller wrote.

"He is a colored man and since Wigner's group is moving to (Oak Ridge) it is not possible for him to continue work with that group. I think that it might be a good idea to secure his services for our work."

Wilkins continued working at the Met Lab for two more years.

It is not known whether he knew at the time that his research would be used to craft the atomic bomb. What is known is that he was one of 70 Manhattan Project scientists who signed Szilard's petition urging then-President Harry Truman not to use the atomic bomb on Japan without first demonstrating its power.

"They saw the great power of the weapon or felt they knew what the power of the weapon was, and their preference was not to drop it,&rdquo said Ronald Mickens, a former colleague of Wilkins' at Clark Atlanta University, &ldquoparticularly as it became clear that the Germans were not going to complete their atomic weapons before the war in Europe ended. Remember, that was the primary reason the Manhattan Project was set up."

Belated acceptance at Oak Ridge

After the war, Wilkins wanted to work at a major university.

"That just was not possible,&rdquo said Mickens, &ldquoas was the case for most, if not all, African-American scientists."

Instead, Wilkins went to work as a mathematician for an optical company in New York and eventually at the Nuclear Development Corporation of America.

He was interested in the peaceful applications of nuclear energy and helped design a power-generating nuclear reactor.

"He's just one of those people who is so well rounded that he could just go into situations and really excel," said Talitha Washington, who crossed paths with Wilkins throughout her undergraduate and graduate education in Atlanta, and arranged a master's session in his honor.

J. Ernest Wilkins Jr.
(Photo: Submitted by Dan Dry, University of Chicago, to Wikimedia Commons)

"I think at one point when he was in the industry, they were kind of questioning him because he was a mathematician and he worked with engineers," she said.

So, he earned two more degrees at New York University: a bachelor's and master's in mechanical engineering.

He went on to establish Howard University's mathematics Ph.D. program and served as president of the American Nuclear Society. He was the second African-American elected to the National Academy of Engineering, one of the highest honors an engineer can receive.

Eventually, Wilkins did get an Oak Ridge appointment, serving on the board of directors of the Oak Ridge Associated Universities for six years in the 1980s before taking a teaching position at Clark Atlanta University.

The 14-page resume he submitted to ORAU listed about 100 scientific papers he'd authored in the 40 years since the city turned him away.

On May 1, 2011, Wilkins died in Arizona at age 87. His scientific career spanned seven decades.

A hand-built log cabin school

George Warren Reed's trajectory into the Manhattan Project wasn't all that different from Wilkins&rsquo.

He was a second-generation African-American college student, a result of his family's great passion and perseverance in education.

Childhood photo of George Warren Reed
(Photo: Mark Morrison Reed)

His father, who had to drop out of college to fight in World War I, had higher hopes for his children. He hand-built a log cabin school near Montrose, Virginia, so the state government would send a teacher.

"All his kids went through high school and on to some other kind of education or training," said Mark Morrison Reed, George's son. "So it went back at least three generations with the importance of education. I think almost all of Dad&rsquos cousins actually had gone to college and that was expected."

One of Reed's uncles attended the Hampton Institute. Another was a Howard medical school graduate and the associate dean of Howard University's Medical School.

When Reed was in school, his mother, a graduate of Miners Teachers College, never let him take a job to help support the family, instead requiring him to come straight home and work on his homework.

"So they were unequivocal about this, that the first thing was to get an education. And my parents pretty much were the same way," Morrison Reed said.

Reed finished his master's degree at Howard University in 1944.

'1-A' and ready for service

Before George Reed died, his son interviewed him about his Manhattan Project work.

George Reed was classified as 1-A, or &ldquoavailable&rdquo for the draft, and wanted to contribute to the war effort using chemistry. He began looking at opportunities at the Met Lab in Chicago and at Columbia University, where he soon began working.

&ldquoMy life story would be very different had not World War II intervened with the need to more fully utilize all the nation&rsquos manpower and with the continued opening up of opportunities to all,&rdquo Reed told his son.

&ldquoWe didn&rsquot know it at the time, but we were developing the atomic bomb,&rdquo he said. &ldquoI was trained as an organic chemist and we were purifying uranium, but at that time I was totally in the dark we didn&rsquot even talk to the people in the lab next to us.&rdquo

Many of Reed&rsquos white colleagues at Columbia were drafted into military training and then returned to work on the Manhattan Project as privates and corporals, allowing them to accrue benefits, such as the G.I. Bill, for their research time.

&ldquoSo I went to my draft board in Washington and said, &lsquoLook, these people are going in like this. I think I should go in this way, too, and I&rsquom 1-A,&rsquo &rdquo Reed recalled.

&ldquoWhen they got back to me, they said, &lsquoLook, we are not allowed to touch you.&rsquo I said, &lsquoBut these guys are going to go in and when the war is over they&rsquore going to have all the benefits of having been in the Army and I&rsquom not going to have anything.&rsquo

"And they said, &lsquoWe are just not allowed to touch you.' &rdquo

'Negro scientists aren't welcome'

George Warren Reed
(Photo: Argonne National Laboratory)

Color was a barrier again when the move to Oak Ridge began.

The laboratory managers told employees they had the option to transfer to a place that did not have a name but had red earth and jobs for the white scientists.

&ldquoI went to the personnel director in New York and said, &lsquoLook, there is something wrong with this. Why can&rsquot I go when everybody else is given the opportunity?&rsquo &rdquo

"It just can&rsquot work that way,&rdquo the man told Reed. &ldquoNegro scientists aren&rsquot welcome down there.&rdquo

He continued working in New York until the war ended in 1945. Afterward, he went to Chicago to work at the Met Lab, and eventually at Argonne National Laboratory as he finished his Ph.D.

'One of the most brilliant men'

Edward Anders, a professor at the University of Chicago, met Reed at a conference just months before Oak Ridge desegregated in 1955. The two struck up a friendship through conversations about science and the civil rights movement.

Anders said Reed approached even difficult topics like racism and discrimination with the objectivity of a scientist.

George Warren Reed
(Photo: Submitted by Mark Morrison Reed)

&ldquoHe was one of the most brilliant men I've ever met in my life,&rdquo Anders said. &ldquoHe just had a very regal, aristocratic bearing about him. He was a very modest man, but he couldn&rsquot help it, people just knew right away how smart he was."

The two began attending conferences together, flying into cities on Friday nights and leaving Sunday afternoons. Even in these seemingly benign situations, Anders remembered the effect growing up and working in a culture of discrimination had on his friend.

&ldquoI remember we were at the airport at the check-in counter,&rdquo Anders recalled. &ldquoThere was George and it was a warm summer day. We were in short sleeves and he was wearing a suit. And we remarked, &lsquoWell George, you&rsquore all dressed up.&rsquo And he said, 'I have to.&rsquo And we knew the meaning of that."

Morrison Reed said his father credited surviving and thriving as an African-American scientist in the mid-20th century to his move to Chicago, instead of to Oak Ridge.

He remained connected to the University of Chicago and Argonne National Laboratory for much of his life, though he took a hiatus in the 1970s to study meteorites and lunar samples. He was one of the scientists who examined lunar rock samples from Apollo space missions and received NASA&rsquos Exceptional Scientific Achievement Medal for using a nuclear reactor to determine that lunar rock contained minerals that could not be found on Earth.

Reed published more than 120 scientific papers over his career. He died Aug. 31, 2015, at his home in Chicago.

"It's almost impossible to imagine what it would have been like, had I been born in 1949 in Oak Ridge,&rdquo his son said. &ldquoWhere was he going to live, and where would I be going to school, and where are the black middle-class families that were my parents&rsquo peers? What would my mother do with her master's in social work?"

"It could have been different," Morrison Reed said, &ldquothat's for sure.&rdquo

A reprint of a map depicts the "Colored Hutment Area" of Oak Ridge where the African-American population once lived due to segregation.
(Photo: Calvin Mattheis/News Sentinel)

Desegregation comes to Oak Ridge

During World War II, African-Americans in Oak Ridge could hold only labor positions and were required to live in government-built "hutments," which had shutter windows, one stove and no plumbing.
(Photo: U.S. Department of Energy)

After the war, African-American families were allowed to live together in the hutment villages. But by that time the structures were falling apart. Reporters who visited the site pointed out leaky roofs, exposed wiring, broken boardwalks, garbage overflow, rodent infestations and community bathrooms that served as many as 77 families each.

African-Americans who needed medical care were limited to one ward of the hospital and one section of the dental clinic, and the schools were segregated.

Chicago Tribune correspondent Enoch P. Waters called Oak Ridge a "City of Paradoxes" in 1945 for its expensive research endeavors and poor conditions for about 7,000 African-American laborers who helped make the work possible. About 1,000 of them remained in the city after the war.

"If through the work done here America has advanced science, it is equally true that in the way it has forced Negroes to live here America has retarded the cause of democracy," he wrote. "And this is ironical because it was to preserve democracy that this whole project was brought into being."

Oak Ridge Councilman Waldo Cohn was nearly recalled for his 1953 resolution to desegregate schools. He wrote to U.S. Rep. Howard Baker Sr. about the "tempest-in-a-teapot" his resolution stirred up.

Oak Ridge Councilman Waldo Cohn wrote to U.S. Rep. Howard Baker Sr. about how Cohn's 1953 resolution to desegregate schools was causing a stir.
(Photo: Courtesy of the Oak Ridge Public Library. Special thanks to Oak Ridge Historian Ray Smith.)

It ultimately took an order from the Atomic Energy Commission in 1955 to integrate the schools, and Oak Ridge became the first Southern city to do it. But the segregation of neighborhoods prevented full school district integration for more than a decade. Businesses and workplaces took a little longer.

The end of the war meant the city was no longer secret, and visiting scientists of diverse races and nationalities brought progress to the town &mdash in time, great progress.

'The quality of one's ideas'

Oak Ridge National Laboratory Director Thomas Zacharia started his new job July 1, 2017.
(Photo: Michael Patrick / News Sentinel)

Today the Manhattan Project's X-10 Graphite Reactor site &mdash now called Oak Ridge National Laboratory &mdash welcomes scientists from around the world and almost 30 percent of the laboratory's employees are people of color, including the laboratory's director, Dr. Thomas Zacharia.

"I feel fortunate to have built my career in an era that is much more conscious of the value of diversity than was the case in years past," Zacharia said. "Breakthrough discoveries are not limited by one&rsquos race or ethnicity. In fact, diversity provides a valuable advantage in exploring new frontiers.

"Science advances most quickly when the only limit is the quality of one&rsquos ideas ideas are sharpened and strengthened when they are subjected to the scrutiny of smart people with different perspectives and backgrounds."


African Americans and the Manhattan Project

African Americans played important, though often overlooked, roles on the Manhattan Project. Black workers, many striving to escape Jim Crow laws and the drought that devastated rural farming communities following the Great Depression, joined the project in the thousands. While some Black Manhattan Project workers were employed as scientists and technicians in Chicago and New York, most African Americans at Oak Ridge and Hanford were employed as construction workers, laborers, janitors, and domestic workers.

Black Americans and whites were united in their desire to contribute to the war effort. President Franklin D. Roosevelt’s Executive Order 8802, issued in 1941 after lobbying by A. Philip Randolph and other Black leaders, created greater employment opportunities for African Americans. It stated, “There shall be no discrimination in the employment of workers in defense industries of Government because of race, creed, color, or national origin.” To reinforce this executive order, a prohibition of discrimination clause was written into all defense contracts.

The prospect of higher-paying jobs and a better future drew many African Americans to the Manhattan Project. This does not mean that the Manhattan Project did not participate in racist practices such as segregation and unequal pay and housing, but federal work also offered many Black Americans an opportunity for advancement. The different Manhattan Project sites still adheared, for the most part, to the cultural expectations of the communities in which they were located. This means that the experience of African Americans on the project varied by individual, project site, and level of education.


1. Alfred Russel Wallace

Another scientist came up with the theory of evolution-by-natural-selection at the exact same time as Charles Darwin. Alfred Russel Wallace was a naturalist who had also studied how plants and animals adapted to their environment so only the fittest survived. While he was in southeast Asia recovering from a bad case of malaria, he sent a letter to Darwin outlining his idea. It spurred Darwin to action. In 1858 both of them had papers on the subject presented before the Linnean Society of London. Then Darwin published On the Origin of Species in 1859, and everybody forgot about Wallace.


Lawrence Howland Knox, one of the African American Scientists who worked on the Manhattan Project.

Image reproduced with permission of the Edmund S. Muskie Archives and Special Collections Library

Students will learn about the role of African Americans in the Manhattan Project as scientists, technicians, and workers. They will examine fourteen scientists and technicians who contributed to the Manhattan Project. They will read biographies of these individuals and share their findings with the class. As an elaboration exercise, students will gain a better understanding of critical mass and how a nuclear reaction can become sustained. Students will be able to visualize what is meant by subcritical, critical, and supercritical masses. Note: This lesson plan works extremely well alongside the AIP Teacher’s Guide: African Americans and Life in a Secret City, which has students use oral histories and historical photographs to explore the living and working conditions for African Americans at Hanford, one of the sites of the Manhattan Project.


The African American Scientists and Technicians of the Manhattan Project

The Manhattan Project, 1941-1946, was the largest scientific undertaking in the history of the United States to that point. It began with a letter to President Franklin Roosevelt in August 1939, from a number of prominent physicists including Albert Einstein and Leo Szilard, which warned of Nazi Germany’s efforts to produce “extremely powerful bombs of a new type,” and urged the United States government to engage in research that would produce the weapon first. The Roosevelt Administration heeded the warning and on October 9, 1941, President Roosevelt approved a crash research program to build an atomic bomb. Four years later this program produced the world’s first atomic bombs. They were dropped on Hiroshima and Nagasaki, Japan in August 1945, instantly killing over 110,000 people and forcing the Japanese government to surrender. This display of deadly power, heretofore unmatched in the history of humankind, ushered in the nuclear age.

Approximately 130,000 Americans worked on the project with the vast majority, including a number of African Americans, serving as construction workers and plant operators at newly created communities such as Oak Ridge, Tennessee, Los Alamos, New Mexico, and Hanford, Washington. Drawing on natural resources from around the world including critically important uranium from the Belgian Congo, scientists and technicians, plant operators, military personnel, and construction workers labored around the clock in secrecy to complete the project and build this weapon of mass destruction before Nazi Germany completed its own atomic bomb. Much of the initial research on the U.S. bomb was done in existing laboratory facilities at major universities including Columbia, Princeton, and the largest of the atomic research centers, the Metallurgical Laboratory at the University of Chicago.

On August 13, 1942, the mission to produce the atomic bomb was officially named the Manhattan Engineer District in order to avoid calling attention to the scientific nature of the work. The working title eventually became the Manhattan Project. Several hundred scientists and technicians worked at various times and at numerous secret facilities across the United States and Canada that were engaged in the research that would produce the first atomic weapons. Scientists such as Robert Oppenheimer, Enrico Fermi, and Edward Teller became legendary figures not only in the scientific community but among the general population when their crucial work on this project became generally known. Only through the efforts of African American newspapers such as the Chicago Difensore and the Pittsburgh Courier, and after 1945 Ebony Magazine, however, were people made aware of the handful of black scientists and technicians (all men) who worked on the project as well.

The fact that any African American scientists and technicians were available to be involved in the Manhattan Project is remarkable given the enormous limitations placed on the education of blacks in the South before World War II. As late as 1933 only 54% of Southern white students were attending high school and only 18% of Southern blacks were there at a time when the overwhelming majority of African Americans lived in the states of the former Confederacy. Also given the huge differential in the laboratory equipment and prepared teaching staff, even those in segregated black high schools got scant exposure to any type of science training. Students at historically black colleges at the time usually faced similar challenges.

Northern black students had greater opportunities for scientific training. Thanks to the Great Migration that began in World War I and brought tens of thousands of blacks out of the South to Northern cities, a number of Southern born individuals, such as Moddie Daniel Taylor of Alabama and Jasper Brown Jeffries of North Carolina, were educated in Northern universities including the all important University of Chicago. Northern-born African Americans such as Harold Delaney and Lloyd Quarterman, both of Philadelphia, although attending racially segregated schools in their hometown, nonetheless had far more exposure to science training than their Southern-born counterparts.

Not all of the scientists and technicians, however, overcame huge educational disadvantages to earn the right to work on the Manhattan Project. Three black men, all of whom were classified as project scientists since they all had received Ph.D.’s before they were hired, had exceptionally stellar educations by any standard. Chemist William Knox and his brother, biologist Lawrence Knox, were from a New Bedford, Massachusetts family that valued education. Of the five siblings in that family, three men, William, Lawrence, and younger brother Clinton, who became an historian, all received Ph.D.’s before World War II. William earned his Ph.D. from the Massachusetts Institute of Technology while Lawrence completed his doctorate at Harvard University. Mathematics prodigy, J. Ernest Wilkins, born into a prominent black Chicago family, entered the University of Chicago in 1936 at the age of thirteen and received his Ph.D. in 1942 at the age of 19.

Although the black press described all of the African Americans working with the Manhattan Project as “white-coated scientists,” many were in fact technicians who nonetheless performed invaluable service in the development of the world’s first atomic weapons. Lloyd Quarterman, whose official title was junior chemist, worked with Enrico Fermi at the University of Chicago and Albert Einstein at Columbia University. Robert Johnson Omohundro was a mass spectroscopist which meant he identified and examined particles to calculate their mass. After World War II four technicians, Harold Delaney, Ralph Gardner-Chavis, Jasper Brown Jeffries, and George Warren Reed, Jr., all completed their doctorates. The training and contacts they gained while working on the Manhattan Project no doubt proved exceedingly valuable as they completed their advanced degrees.


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