Podcast di storia

Nancy Marie Brown

Nancy Marie Brown

NANCY MARIE BROWN è l'autore di libri di saggistica molto apprezzati, tra cui Canzone dei Vichinghi. Parla correntemente islandese e trascorre le sue estati in Islanda. Ha profondi legami con le istituzioni culturali scandinave negli Stati Uniti. Brown vive a East Burke, VT. Il suo ultimo titolo è Ivory Vikings: il mistero degli scacchi più famosi al mondo e la donna che li ha realizzati .

Descrizione del libro

All'inizio del 1800, su una spiaggia delle Ebridi in Scozia, il mare ha scoperto un antico tesoro: 93 pezzi degli scacchi scolpiti in avorio di tricheco. Netsuke norreno, ogni faccia individuale, ognuno pieno di stranezze, i Lewis Chessmen sono probabilmente i pezzi degli scacchi più famosi al mondo. Harry ha giocato a scacchi del mago con loro in Harry Potter e la pietra filosofale. Conservati al British Museum, sono tra i suoi oggetti più visitati e amati.

Le domande abbondavano: chi le ha scolpite? In cui si? Ivory Vikings di Nancy Marie Brown esplora questi misteri collegando le saghe islandesi medievali con l'archeologia moderna, la storia dell'arte, la medicina legale e la storia dei giochi da tavolo. Nel processo, Ivory Vikings presenta una vivida storia dei 400 anni in cui i Vichinghi governarono il Nord Atlantico, e i paesi e le isole collegati via mare che consideriamo lontani e culturalmente distinti: Norvegia e Scozia, Irlanda e Islanda, e Groenlandia e Nord America. La storia degli scacchi di Lewis spiega l'esca economica dietro i viaggi vichinghi verso ovest negli anni 800 e 900. E infine, porta dall'ombra un'artista donna di straordinario talento del XII secolo: Margret l'Abile d'Islanda.

Social: Facebook: www.Facebook.com/BestsellersandBylines

Twitter: www.Twitter.com/smpnonfiction

Pagina web: http://nancymariebrown.blogspot.com/

Editore: http://us.macmillan.com/ivoryvikingsthemysteryofthemost Famouschessmenintheworldandthewomanwhomadethem/nancymariebrown


    Troll: una storia innaturale, di John Lindow

    Cos'è un troll? Questa è la domanda a cui ha risposto (più o meno) il primo troll mai registrato, una donna troll che una notte ha avvicinato lo skáld Bragi il Vecchio vichingo del IX secolo su una pista forestale deserta e lo ha sfidato a una partita di poesia.

    I troll mi chiamano luna della dimora-Rungnir, lei declamò: succhiasangue del gigante, balla del sole della tempesta, compagna amichevole della veggente, custode del fiordo dei cadaveri, divoratore della ruota del cielo: cos'è un troll oltre a questo?

    In un precedente post ho parlato di quanto sia difficile capire la poesia vichinga (vedi "The Viking Art of Poetry"). Cosa significano questi kennings--succhiatore di ricchezze del gigante, balla del sole della tempesta--Significare? John Lindow, nel suo libro Troll: una storia innaturale (Reaktion Books 2014), ne spiega solo uno: ruota del divoratore del paradiso significa "mangiatore del sole o della luna", che nella mitologia norrena è un lupo.

    Questo troll è un lupo? Un lupo mannaro mutaforma? Un mostro simile a un lupo? Chissà, tutto ciò che conta è che è spaventoso. Dice Lindow, "Lo scambio tra Bragi e la donna troll forma un paradigma che ricorrerà spesso: un incontro minaccioso, in un luogo lontano dall'abitazione umana, tra troll e umano, con l'umano che alla fine emerge illeso".

    I troll perdono sempre. Ricordati che. Aiuterà quando vedrai quanto possono essere longeve e cattive queste creature.

    Attraverso l'era vichinga, l'era della saga e fino all'era islandese di Sturlung, quando le saghe islandesi venivano scritte, i troll erano una sorta di spirito maligno della terra. Si dice che una donna che getta via un pegno d'amore lo abbia dato ai troll. Un guerriero giura: "Possano i troll prendermi se non arrossirò mai più la mia spada con il sangue". Questi troll erano "associati all'Altro", osserva Lindow: "il misterioso, inspiegabile e inconoscibile. … O per dirla in un altro modo", aggiunge in seguito, "come i giganti sono per gli dei nella mitologia, così i troll sono per gli umani."

    Solo nel tardo Medioevo i troll assumeranno la forma a noi familiare, il tipo di mostro brutto e stupido che appare in J.R.R. di Tolkien Lo Hobbit o J.K. di Rowling Harry Potter e la pietra filosofale. In Illuga saga Griðarfóstra (scritto fino al XV secolo), un giovane islandese entra in una grotta in cerca di fuoco. Sente i passi pesanti dell'abitante delle caverne e vede una donna troll decisamente non simile a un lupo:

    Pensò che dalle sue narici uscisse una tempesta o una burrasca. Il muco pendeva davanti alla sua bocca. Aveva la barba, ma la sua testa era calva. Le sue mani erano come gli artigli di un'aquila, ma entrambe le braccia erano bruciacchiate e la maglietta larga che indossava non arrivava più in basso dei suoi lombi dietro ma fino alle dita dei piedi davanti. I suoi occhi erano verdi e la fronte ampia, le orecchie cadevano ampiamente. Nessuno l'avrebbe chiamata carina.

    Questo modello di bruttezza persiste nella nostra immaginazione in gran parte a causa dei folkloristi Peter Christen Asbjørnsen e Jørgen Moe, che hanno pubblicato una raccolta di fiabe norvegesi negli anni Quaranta dell'Ottocento. Lì leggiamo: "'sotto quel ponte viveva un grosso e brutto troll, con occhi come piatti di peltro e un naso lungo quanto il manico di un rastrello». Tutti conoscono questa storia", dice Lindow. È "The Three Billy Goats Gruff".

    Della brutta donna troll nella grotta islandese, Lindow osserva: "Ciò che trovo più sorprendente di questa descrizione è la confusione delle categorie: maschio/femmina (barba e testa calva), animale/umano (artigli), immodesto/casta (la sua indumento). Tale offuscamento suggerisce una potente operazione dell'immaginazione nel creare il grado di alterità in quanto gioca con la stessa mutevolezza dei troll."

    Sfocatura, alterità, mutevolezza e bruttezza: queste sono le caratteristiche dei troll che popolano i racconti popolari scandinavi. In Svezia, "I troll potevano cambiare forma", scrisse il folklorista Gunnar Olof Hylten-Cavallius, "e assumere qualsiasi tipo di forma, come alberi scavati, ceppi, animali, matasse di filo, palline rotolanti, ecc. "

    Lindow aggiunge: "I troll vengono di notte. La notte appartiene a loro e loro appartengono alla notte". Ecco perché, come ci ha insegnato Tolkien, i troll si trasformano in pietra se il sole li colpisce. In realtà, sottolinea Lindow, questo vale solo per i troll islandesi. Secondo Hylten-Cavallius, in Svezia sono i giganti che il sole trasforma in pietra. Quando i troll svedesi vedono il sole, scoppiano...pop!--e scomparire.

    Sfocatura, alterità, mutevolezza, bruttezza e ora oscurità - o invisibilità - o terrore della luce della verità… Non ci volle molto perché gli artisti letterari si impadronissero della metafora del troll. Quando il drammaturgo norvegese Henrik Ibsen nel 1867 inviò Peer Gynt nella Sala del Re della Montagna, il re dei troll chiese: "Qual è la differenza tra i troll e gli umani?"

    Rispose Peer, "Non c'è differenza, per quanto posso dire. I grandi troll vogliono cucinarmi e i piccoli troll vogliono artigliarmi - lo stesso con noi, se solo osassero".

    L'autore norvegese Jonas Lie ha detto lo stesso nella sua raccolta di storie, Troll, pubblicato nel 1891. In un'introduzione, scrisse: Che ci sia qualcosa del troll negli esseri umani, lo sanno tutti chi ha occhio per queste cose. Si trova all'interno della personalità e la lega come la montagna inamovibile, il mare volubile e il tempo violento.

    Scrive di aver visto il troll all'interno di un vecchio avvocato: un viso sorprendentemente legnoso, occhi come due pietre di vetro opaco e opaco, un potere di giudizio stranamente sicuro, non soggetto a essere mosso o fuorviato dagli impulsi. L'ambiente circostante lo sconvolgeva come il tempo e il vento che la sua mente era così assolutamente certa … Trolldom vive in quella fase all'interno delle persone come un temperamento, una volontà naturale, una forza esplosiva.

    I troll nella letteratura moderna non solo "ci minacciano dall'esterno", dice Lindow, "ma possono nascondersi anche all'interno".

    Il che ci porta ai troll di oggi: i troll di Internet. Secondo un elenco di citazioni di Lindow, la natura selvaggia del web è popolata da "troll semplici, troll che picchiano, troll furbi, troll indifferenti, troll dell'opinione, troll di 12 anni, troll incolpanti". Continuano ad essere brutti, sfuggenti, temendo la luce.

    "Nella vecchia tradizione, le persone che hanno trascorso del tempo nel mondo dei troll lo descrivevano per lo più come spiacevole", conclude Lindow, "e non posso dire che la mia breve visita al mondo dei troll di oggi sia stata in alcun modo piacevole. Eppure ho sperimentato , sempre più fortemente, il fatto che non possiamo conoscere veramente i troll. Se potessimo, non sarebbero troll. Questo vale per i primissimi troll, trovati nella poesia dell'era vichinga, attraverso i troll che popolavano le terre selvagge della Scandinavia, fino ai troll nei libri, nei film e in Internet. I troll sono ciò che non siamo, o ciò che pensiamo di non essere. O Jonas Lie aveva ragione? Potrebbe esserci un po' di troll in ognuno di noi?"

    Troll: una storia innaturale di John Lindow è stato pubblicato nel 2014 da Reaktion Books.


    Nancy Marie Brown: usa la storia e l'archeologia per far luce su un personaggio delle saghe islandesi

    In "The Far Traveller", Nancy Marie Brown cerca di risolvere il mistero di una bellissima donna di nome Gudrid che appare in due saghe islandesi e ha attraversato il Nord Atlantico, dall'Islanda e dalla Groenlandia a Terranova e Norvegia, otto volte. Chi era questa donna intrepida, e perché vagava ai margini del mondo conosciuto? Indizi millenari giacciono sparsi, ma pochi sono conclusivi.

    Il trampolino di lancio e l'ispirazione di Brown sono le saghe, piene di omicidi per vendetta, nascite fuori dal matrimonio e la prevedibile follia della vita comunitaria in un paese freddo. Sebbene questi racconti, scritti nel 1200, siano inaffidabili e in gran parte irreali - contengono riferimenti a troll e stregoni - hanno portato gli archeologi a molte fattorie, chiese o tombe vichinghe.

    Con il passare del tempo c'è meno da trovare, ovviamente, ma la tecnologia sta aiutando i ricercatori, e quindi Brown (il cui libro precedente, "A Good Horse Has No Color", parlava dei pony islandesi), crea narrazioni vivide dai frammenti - storie su Viking economie, tecnologie e politiche sessuali - e determinare perché alcuni avamposti di questi cordiali nordisti sono scomparsi dopo essere sopravvissuti più di 400 anni. Per decodificare la dieta vichinga, ad esempio (e quindi scoprire dove viaggiavano i vichinghi, cosa piantavano e quante persone una regione poteva sostenere), i ricercatori raccolgono ed esaminano granelli di polline, semi, pulci e pidocchi. La datazione al radiocarbonio delle ossa degli animali e il conteggio dei pesci senza testa nei cumuli di spazzatura mostrano come queste diete siano cambiate.


    Post taggati con Brown Nancy Marie

    Tra uno e cinque ottavi e quattro pollici di altezza, questi scacchi sono netsuke norvegesi, ogni faccia individuale, ognuno pieno di stranezze: i re robusti e stoici, e le regine addolorate o sbalordite, i vescovi dalla faccia lunare e mite. I cavalieri sono valorosi, anche se un po' ridicoli sui loro simpatici pony. Le torri non sono castelli ma guerrieri, alcuni impazziscono, mordendo i loro scudi nella frenesia della battaglia.

    Quando novantadue pezzi di gioco in avorio, settantotto dei quali scacchi, e una fibbia furono trovati all'inizio del 1800 sull'isola scozzese di Lewis, nessuno sapeva come ci fossero arrivati, esattamente quando erano stati realizzati, dove erano stati realizzati, o chi li ha fatti, e ancora non lo facciamo. Anche la posizione su Lewis di dove sono stati trovati è controversa. Ciò che Nancy Marie Brown fa in questo libro è dare un'immagine vivida del mondo da cui probabilmente provenivano i pezzi degli scacchi. Racconta di un'epoca in cui il mare era il modo per percorrere qualsiasi distanza reale e di quanto stretti fossero i legami tra le terre del nord a causa di esso.

    ‘The Lewis Chessmen’ di Lynne Perrella stampa

    Brown ha escogitato un modo efficace per organizzare il suo vasto materiale di ricerca. Il materiale simile è raggruppato in parti che prendono il nome dai pezzi degli scacchi, mentre l'introduzione è intitolata "The Missing Pieces" e i riconoscimenti sono "The Pawns". Ogni parte incorpora anche descrizioni, informazioni e speculazioni sui pezzi specifici della cache di Lewis e sui relativi reperti. Alcuni dei diversi tipi di fonti a cui Brown attinge per il suo libro includono: saghe medievali, archeologia, storia dell'arte, medicina legale e storia dei giochi da tavolo, tutte cose che danno una profondità sorprendente a una narrazione sugli oggetti di cui si conosce poco. di.

    Grazie alla sua pratica di esplorare oltre le fonti tipiche, si imbatte nella storia di '...un'artista donna straordinariamente talentuosa del XII secolo: Margret l'Abile d'Islanda.' Margaret è la donna a cui si fa riferimento nel sottotitolo, purtroppo fuorviante, del libro e sebbene Brown sia parziale all'idea di Margret come creatrice dei pezzi o di alcuni di essi, ci sono anche molte altre teorie di cui discute. Ma la storia di Margaret, il vescovo per cui ha lavorato, e il ricercatore che ha portato alla luce la sua esistenza è affascinante.

    Per arrivare alla storia di come un artista in Islanda potrebbe aver creato i pezzi, Brown approfondisce la storia vichinga e la storia dell'Islanda e della Norvegia nei secoli XII e XIII. Non sapendo praticamente nulla al riguardo, ho trovato particolarmente intriganti le parti sull'età dell'oro dell'Islanda quando era un paese ricco e indipendente con un fermento di creazione artistica e lavoro letterario in atto.

    Esiste più letteratura medievale in islandese che in qualsiasi altra lingua europea ad eccezione del latino.

    Una delle difficoltà per gli studiosi nel corso dei secoli è stata la loro mancanza di islandese per leggere questi testi e capire il contesto. Anche adesso non tutto è stato tradotto. C'è anche la complicazione con i testi dell'epoca, per dirla in modo semplicistico, quanto è realtà e quanta finzione? Brown sottolinea che "saga" deriva dal verbo islandese "to say" e non implica nessuno dei due. Poiché ogni testo medievale da qualsiasi parte menziona i draghi, Brown usa una "valutazione del drago" per loro. Quanto più spesso un testo menziona i draghi, tanto più lo pone verso l'estremità fantastica della scala. È interessante notare che gli scacchi o una versione precedente del gioco sono spesso menzionati nei testi medievali, comprese le saghe.

    Gran parte della ricchezza del nord proveniva dalla caccia e purtroppo i trichechi furono macellati a migliaia per le loro pelli, che furono trasformate in corde incredibilmente resistenti e flessibili, e le loro zanne. Questo è ciò in cui è scolpita la maggior parte dei pezzi di Lewis. In cambio tonnellate d'argento arrivavano a nord.

    Il cristianesimo fu qualcos'altro che si fece strada a nord e negli anni successivi, in particolare la versione romana con i suoi controlli. Tuttavia, per qualche tempo le chiese del nord seguirono la propria strada. Si ipotizza che gli scacchi siano stati portati a nord da un vescovo, una possibilità è Pall Jonsson, l'interessantissimo ecclesiastico islandese. Figlio naturale del capo Jon Loftsson e della sorella di un precedente vescovo, Ragnheid, divenne a sua volta vescovo di Skalholt, una grande cattedrale riccamente decorata e il più grande insediamento in Islanda. Era uno studioso e musicista, accreditato di aver scritto due saghe e di essere stato oggetto di una terza. Aveva numerosi artigiani che lavoravano per lui per continuare ad aggiungere alla bellezza della cattedrale e creare i tanti doni che il vescovo distribuiva in lungo e in largo. Uno degli artigiani era Margaret the Adroit e il suo lavoro è stato descritto nella saga del vescovo Pall come fatto 'così abilmente che nessuno in Islanda aveva visto una tale abilità artistica prima’.

    Ho trovato la scrittura di Brown su come il gioco ha influenzato la vita e la vita ha influenzato il gioco piuttosto intrigante. I pezzi sono cambiati nel corso degli anni in look e mosse. Uno dei cambiamenti più interessanti è avvenuto con la regina. Originariamente il pezzo poteva muoversi solo di uno spazio in diagonale ed era il pezzo più debole sulla scacchiera. La storia della Vergine Madre iniziò il cambiamento, l'amore cortese e il concetto di primogenitura ebbe un impatto, e quando Isabella di Castiglia salì al potere, la regina era il pezzo più forte sulla scacchiera. Tuttavia, poiché la chiesa romana ha ampliato il suo controllo, la vita delle donne reali è diventata più ristretta e sono state usate più come pedine degli scacchi piuttosto che come regine.

    Sono molto impressionato dalla capacità di Brown di non perdere il controllo di un materiale così ampio e complesso come lo è il suo per questo libro. Potrebbe degenerare fin troppo facilmente in elenchi di "e poi" anche se la parte in "The Kings" si avvicina un po'. Forse prendendo spunto dalle saghe che conosce così bene, quando racconta di una persona o di un evento si snoderà in altre storie correlate, quindi dopo diverse digressioni che abbracciano la geografia e il tempo, torna alla prima.

    Anche se ci sono stati momenti in cui i miei occhi si sono un po' appannati, ho trovato affascinante la mia visita introduttiva con gli scacchi di Lewis e il loro mondo, soprattutto perché Brown è uno scrittore così coinvolgente. Considerando quanto copre l'autore, potresti presumere che il libro sia un tomo gigantesco, ma è un ritaglio di 280 pagine e che include riferimenti e indice.

    (Uno dei miei 15 libri dell'estate letti per la sfida di lettura #20booksofsummer21 di Cathy rientra nella mia categoria di "residenti di lunga data della TBR".)


    Lavori

    La vera valchiria: la storia nascosta delle donne guerriere vichinghe

    Nella tradizione di Stacy Schiff's Cleopatra, Brown mette a tacere l'antico mito che la società vichinga fosse governata da uomini e celebra le drammatiche vite delle donne guerriere vichinghe.

    Nel 2017, i test del DNA hanno rivelato con lo shock collettivo di molti studiosi che un guerriero vichingo in una tomba di alto rango a Birka, in Svezia, era in realtà una donna. La vera valchiria intreccia archeologia, storia e letteratura per immaginare la sua vita e i suoi tempi, dimostrando che le donne vichinghe avevano più potere e azione di quanto gli storici avessero immaginato.

    Brown usa la scienza per collegare il guerriero Birka, che chiama Hervor, alle città commerciali vichinghe e alla loro grande rotta commerciale a est verso Bisanzio e oltre. Immagina la sua vita che si interseca con donne più grandi della vita ma vere, tra cui la regina Gunnhild Madre dei Re, il leader vichingo noto come The Red Girl e la regina Olga di Kiev. La breve e drammatica vita di Hervor mostra che gran parte di ciò che abbiamo preso per verità sulle donne nell'era vichinga si basa non su dati, ma su pregiudizi vittoriani del diciannovesimo secolo. Invece di tenere le chiavi di casa, le donne vichinghe nella storia, nella legge, nella saga, nella poesia e nel mito portano armi. Queste donne si vantano: "Come eroi eravamo ampiamente conosciuti: con lance affilate tagliavamo il sangue dalle ossa". In questa avvincente narrazione Brown riporta in vita vivida il mondo di quelle valchirie e delle ancelle degli scudi.


    Sette miti norreni che non avremmo senza Snorri: parte IV

    Immagina di essere un poeta di 40 anni che vuole impressionare un re di 14 anni. Vuoi farlo appassionare alla poesia vichinga, che è la tua specialità, e ottenere il lavoro di King's Skald, o poeta di corte. Un incrocio tra consigliere capo e buffone di corte, King's Skald era un incarico ben pagato e molto onorato nella Norvegia medievale. Per oltre 400 anni, il re di Norvegia aveva avuto uno Skald del re. Di solito lo scaldo era islandese: tutti sapevano che gli islandesi erano i migliori poeti.

    Tranne, a quanto pare, il re Hakon di 14 anni. Pensava che la poesia vichinga fosse antiquata e troppo difficile da capire.

    Per far cambiare idea al giovane Hakon, Snorri Sturluson iniziò a scrivere il suo Edda, il libro che è il nostro principale, e talvolta il nostro soltanto, fonte di gran parte di ciò che pensiamo come mitologia norrena.


    Ragazza del Paese del Nord

    In "The Far Traveller", Nancy Marie Brown cerca di risolvere il mistero di una bellissima donna di nome Gudrid che appare in due saghe islandesi e ha attraversato il Nord Atlantico, dall'Islanda e dalla Groenlandia a Terranova e Norvegia, otto volte. Chi era questa donna intrepida, e perché vagava ai margini del mondo conosciuto? Indizi millenari giacciono sparsi, ma pochi sono conclusivi.

    Il trampolino di lancio e l'ispirazione di Brown sono le saghe, piene di omicidi per vendetta, nascite fuori dal matrimonio e la prevedibile follia della vita comunitaria in un paese freddo. Sebbene questi racconti, scritti nel 1200, siano inaffidabili e in gran parte irreali - contengono riferimenti a troll e stregoni - hanno portato gli archeologi a molte fattorie, chiese o tombe vichinghe.

    Con il passare del tempo c'è meno da trovare, ovviamente, ma la tecnologia sta aiutando i ricercatori, e quindi Brown (il cui libro precedente, "A Good Horse Has No Color", parlava dei pony islandesi), crea narrazioni vivide dai frammenti - storie su Viking economie, tecnologie e politiche sessuali - e determinare perché alcuni avamposti di questi cordiali nordisti sono scomparsi dopo essere sopravvissuti più di 400 anni. Per decodificare la dieta vichinga, ad esempio (e quindi scoprire dove viaggiavano i vichinghi, cosa piantavano e quante persone una regione poteva sostenere), i ricercatori raccolgono ed esaminano granelli di polline, semi, pulci e pidocchi. La datazione al radiocarbonio delle ossa degli animali e il conteggio dei pesci senza testa nei cumuli di spazzatura mostrano come queste diete siano cambiate.

    Gli studi sugli anelli degli alberi individuano quando e dove è stata realizzata una nave, le repliche rivelano la sua velocità, le qualità di manovrabilità e ciò che avrebbe potuto trasportare. Individuare un fuso in pietra ollare, usato per filare il filo, ha collocato una donna vichinga - forse Gudrid - nel Nord America 1.000 anni fa. L'identificazione di tre butternut a Terranova, dove gli alberi non crescono, dimostra che i Vichinghi viaggiarono almeno fino al sud del Quebec. Questi dettagli danno a Brown nuovi modi per raccontare la storia di Gudrid, per riprendere da dove le saghe finiscono.

    La storia dei Vichinghi è in parte, ovviamente, una storia di collasso, e Brown si diletta nel sfatare la teoria di Jared Diamond secondo cui i Vichinghi sono scomparsi dalla Groenlandia a causa del loro rifiuto di mangiare le foche. Che i Vichinghi abbiano trasformato radicalmente l'Islanda e la Groenlandia con la loro introduzione di animali domestici è meno discutibile. Le pecore mangiavano germogli e ramoscelli di salice, i maiali sradicavano interi alberi e gli umani bruciavano ciò che rimaneva. (È così insolito trovare legno in Groenlandia che una scoperta importante, del telaio di una donna vichinga, è stata fatta quando due moderni cacciatori di renne hanno avvistato un bastone che sporgeva da una sponda del fiume e hanno riferito questa stranezza alle autorità.) i primi coloni fatti, di dove vivere e come guadagnarsi da vivere, avrebbero risuonato nella storia delle interazioni politiche, economiche e ambientali sia dell'Islanda che della Groenlandia.

    Alla fine i Vichinghi rinunciarono a maiali, capre e oche e si concentrarono sulle pecore, che allevavano non per la carne ma per la lana. Le donne lo tagliavano e lo lavavano (in barili di urina stantia: "Era certamente disponibile", scrive Brown), quindi lo selezionavano, pettinavano, filavano e lo tessevano in vestiti e altri beni. Era più di un lavoro a tempo pieno: per tenere la testa fuori dall'acqua, Gudrid aveva bisogno di lavorare la lana di 100 pecore all'anno. Una vela di 1.000 piedi quadrati ha richiesto quasi un milione di piedi di filo e ha divorato il tempo di due donne per quattro anni e mezzo. Alla fine dell'XI secolo, uno storico ha notato, l'economia vichinga non funzionava sull'argento, acquisito attraverso "attività violente e sporadiche degli uomini", ma sui tessuti.

    Brown non riesce a rendere tridimensionale Gudrid: ci sono troppe poche prove. Ma questa biografia di un tempo e di un luogo scritta in modo scattante compensa ampiamente con le storie di coloro che faticano nei fossati, contando le uova dei pidocchi e spazzolando la cenere di torba dai muri sepolti da tempo. Anche Brown si intromette e ci parla, tra le altre cose, di tappeto erboso, lana, campi di fieno, cagliata, secchi e colini fatti con il pelo della coda delle mucche.

    Naturalmente, lo strumento più importante dell'autrice è la sua immaginazione feconda, alimentata dai fatti e dagli oggetti raccolti dagli archeologi e dalle immagini e dai suoni dei suoi viaggi lontani (in Scozia, Norvegia, Danimarca, Islanda, Groenlandia, Terranova e oltre). Necessariamente, usa un linguaggio speculativo - "potrebbe essere stato", "probabilmente lo era" - ma dà poco per scontato. In lampi sorprendenti, Gudrid entra a fuoco. Un archeologo in Islanda descrive una linea sfocata sullo schermo di un computer, generata da un radar che penetra nel terreno che ha individuato muri di erba sepolti da tempo, come "un'area ad alta conduttività, che è coerente con un cumulo" Brown invece immagina che Gudrid la butti fuori cenere di cucina e spazzatura. Così scienza e arte si sposano.

    Tutta la tecnologia del mondo non può dirci com'era veramente Gudrid: le sue battute preferite o perché non andava d'accordo con sua suocera, come suggerisce una saga. Ma impariamo parecchio su Nancy Marie Brown: è desiderosa e lavora sodo, di mentalità aperta e divertente. Brown insegue Gudrid per ammirazione per una donna audace e saggia. Ho seguito con entusiasmo questo libro, che riguarda tanto le avventure di Brown quanto quelle di Gudrid, proprio per le stesse ragioni.


    L'abaco e la croce: la storia del papa che ha portato la luce della scienza nei secoli bui

    La Chiesa cattolica medievale, ampiamente considerata una fonte di intolleranza e fervore inquisitorio, non era anti-scienza durante i secoli bui - infatti, il papa nell'anno 1000 era il principale matematico e astronomo del suo tempo. Chiamato "Il Papa Scienziato", Gerberto di Aurillac sorse dalle origini contadine per guidare la chiesa. Di volta in volta insegnante, traditore, creatore di re e visionario, Gerbert è il primo cristiano conosciuto per insegnare matematica usando i nove numeri arabi e lo zero.

    In L'abaco e la croce, Nancy Marie Brown esplora abilmente il nuovo apprendimento che Gerbert ha portato in Europa. Una narrazione affascinante di un notevole insegnante di matematica, L'abaco e la croce catturerà i lettori di storia, scienza e religione allo stesso modo.

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    Molto divertente da leggere

    Un affascinante resoconto della vita di Gerbert d'Aurillac, studioso e poi papa. Da leggere solo per il ritratto dell'apprendimento matematico nell'Europa del X secolo. L'autore sopravvaluta il suo caso, ma si ha ancora un buon senso di come fosse impressionante. итать весь отзыв

    Recensione di LibraryThing

    Uno sguardo molto interessante su un argomento raramente studiato. Fa molto per correggere le idee sbagliate sulla scienza nel Medioevo. Molto leggibile, ma con abbastanza carne da mantenere interessato un pubblico più accademico. итать весь отзыв


    Nancy Marie Brown - Storia

    243 pagine | prima pubblicazione 2001

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    Ivory Vikings: il mistero degli scacchi più famosi al mondo e la donna che li ha realizzati

    280 pagine | prima pubblicazione 2015

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    Mendel in cucina: il punto di vista di uno scienziato sugli alimenti geneticamente modificati

    370 pagine | prima pubblicazione 2004

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    Canzone dei Vichinghi: Snorri e la creazione dei miti norreni

    256 pagine | prima pubblicazione 2012

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    L'abaco e la croce: la storia del papa che ha portato la luce della scienza nei secoli bui

    310 pagine | prima pubblicazione 2010

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    Il viaggiatore lontano: viaggi di una donna vichinga

    306 pagine | prima pubblicazione 2007

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    La Saga di Gudrid il Viaggiatore Lontano

    204 pagine | prima pubblicazione 2015

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    Ivory Vikings: il re, il tricheco, l'artista e l'impero che hanno creato gli scacchi più famosi del mondo

    informazioni sulla pagina mancante | prima pubblicazione 2015

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    La vera valchiria: la storia nascosta delle donne guerriere vichinghe

    336 pagine | prima pubblicazione 2021

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    L'Agata

    In una cartolina Robert Proctor scrive: Eccomi in questo remoto angolo di Sicilia a rintracciare le origini dell'Agata, citata da Teofrasto nel 300 a.C. Solo qui, facendo il linguaggio dei segni con i contadini che stringono mazzi di asparagi. Ho scoperto che storici e agatari hanno commesso un grosso errore: il fiume Agate è a 100 miglia a ovest di dove tutti pensano. Ecco perché il mio bagaglio è così pesante.

    Tornato nel suo ufficio nel dipartimento di storia della Penn State, Proctor elabora. Un corpulento contadino, coperto da un berretto, brandiva i suoi asparagi e gridava. Sembrava, pensò Proctor, come Mi stai rubando le ciliegie? Proctor alzò le mani, piene di agate, e il contadino rise. Oh, rocce. Solo rocce. Prendi tutto quello che vuoi. Rideva e rideva. "È così che la maggior parte delle persone li vede", dice Proctor. "Solo rocce".

    Si ferma, prende un sasso rosso a forma di uovo dalla scrivania. "Penso a loro che dormono finché non li raccolgo", dice.

    Proctor ha creato una carriera come storico mettendo in discussione ciò che sappiamo e non sappiamo. In una serie di libri sul rapporto tra scienza e politica pubblica, si chiede: Perché non abbiamo posto domande diverse? Quali sono i paraocchi che noi, come persone pensanti, mettiamo sulla conoscenza? Chiama il suo approccio, solo a metà scherzosamente, "agnatologia" o "scienza dell'ignoranza" (coniata da un amico linguista di agnosi, "non sapere"), e lo ha applicato a temi tanto vari come la guerra al cancro, il concetto di razza e le campagne sanitarie dei nazisti.

    Le agate sono "un oggetto eccellente" per questo tipo di studio, sostiene. Come scrive nel suo libro in corso, Occhi d'agata: un viaggio lapidario, "A differenza dei diamanti o dell'amianto o del granito o dei minerali che bruciamo come combustibile, l'umile agata è vittima di studi scientifici disinteresse, lo stesso tipo di apatia strutturata che ho chiamato altrove "la costruzione sociale dell'ignoranza". Le agate sembrano cadere al di fuori dell'orbita della conoscenza geologica, e quindi tendono ad essere considerate, se non del tutto, come incidenti geologici o stranezze che non meritano uno studio sistematico".

    Sappiamo che sono formati da silice e acqua, simili a selce, selce, opale e riolite. Ma come vengono create le loro elaborate bande di colori, come nascono i loro intricati motivi? We don't know "whether they form hot or cold, over days or even minutes, or over millions of years," says Proctor, accreting like pearls (probably not) or solidifying from a gel or slurry (also not likely). Peter Heaney, a geoscientist at Penn State, Proctor notes, has a new theory that explains some aspects of agate growth (see sidebar) even so, we're not that much farther along than the ancient Greeks, who thought agates were ice turned to stone.

    But don't let Proctor fool you. It's not geological knowledge he's after (although he is curious), it's rocks. His office has a few choice specimens, skillfully cut and polished, neatly arranged. At home, his living room sports a nook with glass shelving where well-lighted rocks are displayed. And a basket or two of rocks on the piano. And some on the chest in the foyer. And some on the floor. Then there are the rejects and also-rans under the shrubbery outdoors. And heaven help you if you wander into the basement room where he does his cutting and grinding and polishing (where he worries what the rock dust is doing to his lungs and where, sometimes, he is stricken with "agate paralysis," knowing that every time he grinds a layer off a rock to polish it further he is "destroying incredibly beautiful pictures") and you find the boxes and boxes of discards that lure like treasure chests: perhaps there's a beauty here he's overlooked?

    My personal love-affair with agates dates from my childhood years, he writes in Agate Eyes. Of family vacations out west: I remember being convinced that the hills were full of gold and precious gems, and that only my parents' recalcitrance was preventing us from striking it rich. My mom says I wanted to stop and pan for gold in every creek we passed, and I will never forget the frustration of having to pass up nature's bounty. Then there were the enchanting mysteries of Chet's Rock Shop outside Laramie, Wyoming, where we were stranded for three days with a broken axle my brother and I gathered up many of the gemstone scraps Chet had discarded, in the dust under his rocksaw—some of which I still have today: the apple green float jade, the Montana slab with red-tipped black dendrites, bits of a Priday Ranch thunderegg with pink and yellow plumes. . . . I remember wondering whether there were agates at the bottom of the ocean and on distant planets, whether there could ever be an end to all this treasure, how much I could gather in the time I would have on earth.

    Now, gathering rocks off his office windowsills and shelves, he can say exactly where each was found (often by him). They have names, all of them. With a cataloguer's mind and the historian's flair for context, Proctor tells the story of each one.

    "It's a different kind of knowledge, a hobby knowledge, an amateur knowledge," he explains, "amateur in the literal sense, of loving the thing. You could also call it connoisseurship.

    "It's local knowledge. Agates are very different place to place. They are very profoundly local. If I show you a diamond, you can't say where it came from. But if I show you an agate, you can." As he writes, Agateers can often tell at a glance from where in the earth a particular stone has come, sometimes within a hundred feet or so. Even two very similar agates, with branching fronds and tendrils, a dendritic pattern. "Khazakstan has a dendritic agate, for example, and Montana has a dendritic agate," Proctor says, "but you can tell them apart." The colors, the widths and wiggles of the color bands, are distinctive. "There are at least a thousand different types of agates—a thousand localities. That's the ultimate knowledge form: locality."

    This "local knowledge" is not the same as indigenous knowledge: Agateering isn't like ethnobotany you don't seek out the elders, the keepers of tribal lore, to help you find useless rocks. Only other rockhounds really care. "It takes agate eyes to see them," Proctor says. "People living right there often can't see them. You have to know where to look, but also when and how—with or against the light, in high or low water. A great deal of skill goes into finding them. You have to know what you're looking for and where to go to find it."

    Proctor has gone agate-hunting in Brazil, Australia, Scotland, Germany, and "all over" the United States, including the Yellowstone River in Montana, Minnesota, southern California, Arizona, and Texas. Uncut, agates are unimpressive, rough and dull. They form in any hole, from a volcanic bubble to a dinosaur bone. In limestone ledges and seams in rock. The hollows of ancient snails. Eggshells. The cavities of corals. They can be pea-sized or weigh many thousands of pounds. Not always, but often, they are almond-shaped or round. Cut open, they reveal striations of color, pictures and patterns in brilliant hues. Agates are the most beautiful of stones, I believe, Proctor writes, because they are the most diverse of all stones. No two are identical.

    Which, ironically, is why they are not as valuable as diamonds. In a chapter called "Anti-Agate: The Great Diamond Hoax and the Semiprecious Stone Scam," Proctor turns his historian's mind to the economics of gemstones, precious and semi-precious. Diamonds are expensive because they are plentiful e ugly, he writes. Agates are cheap because they are rare e beautiful.

    It's not only that agates have no real economic uses. (They made good bookends, or handles for umbrellas diamonds make drills and cutting tools.) According to Proctor, "It was social and political events that rocketed diamonds to the top of the gemstone hierarchy." In particular, it was the concept of the diamond engagement ring.

    "How did we come into a world where the majority of women in the richer parts of the globe expect a diamond as proof of engagement, the modern version of bride-price?" Proctor characteristically answers himself within the question: It is a bride-price, proof of a man's worthiness.

    When diamonds were discovered in South Africa in the late 1800s, the market for jeweled thrones and crowns of state was soon flooded. As the world's annual production [of diamonds] rose by a factor of ten, and then a hundred, and then by literally thousands, the question became: How do you avoid a plummet of prices? The genius at De Beers, the diamond cartel, who proposed the mass-market diamond engagement ring remains anonymous, but the idea resulted in one of the most successful propaganda campaigns the world has ever seen, Proctor writes. Whereas in 1880 almost no one in the U.S. owned a diamond engagement ring, by the 1920s it was expected that a middle-class bride would receive one. By the 1950s even laboring-class brides were expected to be able to display a diamond—thanks to the newfound formula of De Beers, according to which an engagement ring should cost a bridegroom two months of his salary, before taxes.

    The idea worked, Proctor explains, because the time was right. Not only does a diamond look its best under bright electric light, just then becoming widespread, but at the turn of the century annual style changes—in clothes and cars—were catching on the consumer culture was inventing itself. A diamond, on the other hand, was "forever." It stood for tradition: You don't update your diamond, or turn it in for a newer model, Proctor writes. Diamonds were supposed to be as permanent as your marriage abandoning your ring would be like abandoning your marriage.

    This new "tradition" intersected with two other social changes: the rise of cross-ethnic marriages and a change in the legal status of "breach of promise." When two ethnic marriage traditions conflicted, the diamond cut through all of these hoary rituals, and eventually reduced the process to a simple question of mathematics: How much do you earn? The ring became the bride's insurance plan. Because of changes in the legal meaning of "private space" and "familial affairs," courts that had once granted hefty sums to jilted brides became reluctant to enforce so-called ‘breach of promise' legislation. Women suffering broken engagements had previously been entitled to sums equivalent to settlement of divorce. Now they got to keep the ring.

    Diamonds could play these roles because they are, essentially, a form of currency. They are "bland." They are "the Velveeta cheese of the gemstone kingdom," Proctor says. They dazzle and sparkle, he writes, but at the end of the day they all look pretty much alike. . . . They are, in fact, the world's most homogeneous stones. They are the "anti-agate." There is no way to distinguish a diamond from South Africa and one from Sierra Leone (something the United Nations would like to do, since "conflict diamonds" smuggled out of Sierra Leone are underwriting a brutal regime). Practically, this homogeneity meant they could be graded and sold by lot, their value standardized and agreed upon worldwide.

    But diamond "as a girl's best friend," was not the only factor responsible for it becoming the number one stone. There were more subtle, and more sinister, forces at work, Proctor writes. One was the new scientific distinction made between "rocks" and "minerals" in the mid-1800s. A mineral was pure a rock was a mixture. The idea was patterned on the concept of chemical elements. Mineralogy becomes essentially a subbranch of chemistry, Proctor writes, and the search is launched to identify pure "mineral species" comparable to organic species. The rhetoric of purity is central in the effort. "Species" (and races) were supposed to be kept separate. Agates being rocks—mixtures of minerals—they were "boundary crossers," in today's jargon. To a late 19th-century scientist, they were "impure."

    For Proctor, whose critical eye has been for so long trained on Nazi Germany, there's more than just rocks involved. Ideas do not develop in a vacuum, he writes. The racial doctrines that would do so much damage in the 20th century were just beginning to be formulated in the middle of the 19th, and there is arguably a certain parallel development in mineralogy and gemmology, leading to the elevation of "pure" minerals over "mixed" rocks—which culminates in the invidious distinction between precious and semi-precious gems, the former clear and chemically pure, the latter mixed and chemically suspect. . . . The very diversity that made an agate beautiful became an insult to the eye of the mineralogist.

    Proctor was on his way to deliver a paper, "Agates in World History," at the First International Agate Conference in Wurms, Germany, when he detoured to Sicily to find the original river named Acate, or Agate.

    "I looked for three days," he says, not for the river, but for the rocks that, as he writes in Agate Eyes, sono windows onto the world, gemstone jazz, a child's delight, poetry in stone.

    "I talked to roadbuilders, teachers, gardeners. I found no agates. I don't think anyone has ever found agates in this river. But 100 miles west is another river that I did find agates in. Tons of agates and jaspar and banded chalcedony, which they were calling agate."


    After a two-day stopover at home, he collected his family (historian Londa Schiebinger and their two boys) and flew to Jamaica for a week's vacation where, of course, he searched the rivers for agates. "Agates are always found in beautiful places," he says, "so it's not hard to convince the family to take vacations there." But, "there are hundreds of rivers in Jamaica, and each has a different agate." After a day or two, "Londa thought we had enough agates, but I thought we were just scratching the surface."

    From Sicily, he had brought 30 or 40 pounds of agates from Jamaica he carried over 100 pounds.

    Geologists tend to study ugly rocks, rockhounds covet beautiful ones. . . . The agateer's focus is on beauty, texture, and proportion there is the thrill of the hunt and the pleasure of the polish. The lapidary is not a geologist, for geology is (now) a profession while lapidary is (still) a passion.

    "Galileo said we collect stones because we fear death," he says, turning the red egg-sized stone over in his hand to show a polished face that's a maze of brick red and blue and crystalline gray. "I love that part about these stones, that they are millions of years old and could last millions more.

    "And think of the exoagates! The universe may be full of agates, and they would be different on each planet.

    "That's incredibly frustrating: I'll never see them. No intelligent being will ever see them or love them or cut them."

    A few days later, he sends a note to clarify that thought. The conditions for the evolution of life may be close to those for the formation of agates (water at low temperatures, etc.), he writes, so maybe there are intelligent creatures out there finding, cutting, and polishing their own agates. I hope so.

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