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Spade, giapponese

Spade, giapponese

Spade, giapponese

Senza dubbio la più famosa delle armi da taglio poche armi hanno il mistico e la reputazione delle spade giapponesi. La capacità dell'arma di tagliare un'armatura di ferro per uccidere un nemico è stata ben documentata e poche armi hanno avuto uno status culturale così elevato per un così lungo periodo di storia. Sebbene nella maggior parte dei paesi con una tradizione militare la spada sia stata elevata a simbolo di giustizia e status sociale, da nessuna parte questo è più alto che in Giappone. La spada è stata descritta come l'anima del Samurai, con lo sviluppo spirituale dei samurai attraverso il Kendo o la via della spada. non solo un'arma, la spada giapponese è considerata una forma d'arte se non la più alta forma d'arte e molti maestri di spada sono anche abili artisti poiché l'abilità in una disciplina dovrebbe promuovere la comprensione dell'altra.

Per seguire la storia della spada giapponese ci vogliono 1500 anni ed è per molti versi la storia della perfezione dell'acciaio. La chiave per la creazione della spada sono i compiti separati di Swordsmith e lucidatore, ognuno un artigiano molto diverso. Il fabbro prepara l'acciaio riscaldando, temprando e fondendo ripetutamente i pezzi per ottenere la purezza e il contenuto di carbonio richiesti. Una billetta preparata viene quindi riscaldata in una fornace a carbone battuta e piegata, quindi saldata su se stessa fino a quando non è composta da un gran numero di strati maneggiati. Lo Shingane o l'acciaio del nucleo ha un basso contenuto di carbonio ed è piegato solo poche volte per resistenza, mentre l'acciaio della pelle o l'hadagane possono essere piegati fino a quindici volte dandogli un contenuto di carbonio più elevato e disperdendo il carbonio attraverso gli strati. Questo pezzo brandito viene quindi battuto nella sua forma di lama con l'hadagane piegato attorno allo shingane. il trattamento termico finale prevede la copertura della lama con una miscela di ingredienti comprendente varie argille e ceneri con uno strato sottile lungo il bordo della lama e uno strato più spesso sul resto della lama, quindi viene riscaldata e raffreddata in acqua.

Questo processo conferisce alla spada un nucleo centrale in acciaio resistente, una superficie dura per deviare i colpi e un bordo affilato che manterrà la sua affilatezza anche dopo l'uso contro l'armatura. L'effetto completo è chiaro dopo la lucidatura quando la spada avrà una grana a causa dell'effetto del livello. Diverse scuole di fabbricazione della spada possono essere identificate dal motivo a grana. l'estrema durezza del filo può essere identificata da una linea di acciaio cristallino brillante che va dal codolo alla punta, questo è l'hamon o distintivo della lama poiché lo spadaccino può essere identificato da esso.

Durante i periodi Kofun e Nara della storia giapponese (300-794 d.C.) le spade giapponesi venivano importate principalmente dalla Cina e dalla Corea e le lame variavano di dimensioni fino alle enormi lame da 31 pollici/80 cm che sono state trovate e molte sono ancora conservate nelle collezioni dei templi. Queste sono note come lame Chokuto e avevano varie forme in sezione trasversale e una larghezza uniforme lungo la lama. Si trattava di armi a lama dritta che si svilupparono lentamente nella tradizionale lama curva.

Il periodo Heian (794-1185 d.C.) vide lo sviluppo della cultura giapponese classica e una rottura con la cultura cinese. Le guardie militari e i gentiluomini armati divennero la classe dei Samurai e i Sohei o monaci guerrieri divennero un'importante forza militare e politica. È in questo periodo che la spada divenne considerata un oggetto d'arte e uno strumento di guerra. la parte superiore della lama ottenne una curva poco profonda questo era il Tachi, e il samurai montato portava quest'arma con il bordo appeso verso il basso dalla cintura. Ciò significava che quando veniva estratto da cavallo, il fodero poteva essere girato sul corpo per evitare di toccare la testa del cavallo. L'arma poteva essere usata per tagliare o spingere ed essere usata con una o due mani per una maggiore potenza.

Il periodo Kamakura (1185-1392) vide inizialmente lame sottili e raffinate, ma alla fine di questo periodo bellico le lame erano diventate più robuste. La curva della lama è diventata più profonda per aumentare la potenza di taglio. Nel 1232 il governo Hojo pubblicò un codice legale dettagliato sui doveri dei samurai e dei non samurai banditi dal portare spade. Nel 1274 la prima invasione mongola guidata da Kubilai Khan, nipote di Gengis Khan, il samurai affrontò un esercito organizzato poco interessato a duelli eroici e con robuste armature di cuoio su cui le loro spade così brave a tagliare le armature di ferro avevano scarso effetto. Fortunatamente per i giapponesi un tifone ha disperso la flotta mongola e ha posto fine all'invasione, ma questo evento ha scosso il pensiero militare giapponese. Sette anni dopo i mongoli tornati dai giapponesi avevano appreso il valore delle armi più lunghe e delle lance a lama lunga (yari) e apparvero glaive come naginata, la richiesta di armi aumentò notevolmente. durante le battaglie con i mongoli molte spade venivano spezzate e rozzamente rifatte sul campo di battaglia, le spade si allungavano e si curvavano per tutta la loro lunghezza.

Il periodo Yoshino o Namboku Cho (1333-1393) vide un periodo di guerra civile in seguito alla distruzione delle invasioni mongole e le spade di questo periodo raggiunsero una lunghezza della lama di 40 pollici/100 cm rendendole adatte ai fanti che combattevano la cavalleria, venivano spesso trasportate attraverso il indietro e divenne noto come seoi tachi o spade posteriori, alcuni avevano foderi usa e getta fatti di carta o paglia.

Il periodo Muromachi e l'Età delle Guerre (1392-1477) videro il ristabilimento dei legami con la Cina e lunghi periodi di guerra civile. Questo periodo ha visto l'ascesa del lanciere arruolato o Ashigaru e un cambiamento nella guerra giapponese, molte spade erano prodotte in serie e di scarsa qualità. Un'arma da 24 pollici/60 cm impugnata in una mano divenne popolare l'uchigatana o spada da colpire. Durante questo periodo divenne popolare l'uso di due spade, il daisho. La Katana o spada lunga e la Wakizashi o spada compagna. La coppia è stata indossata all'aperto con il Wakizashi più corto indossato all'interno e tenuto al capezzale di notte. Nel 1543 i primi fucili a miccia arrivarono in Giappone segnando l'inizio della fine del dominio delle spade.

Il periodo Edo (1603-1867) vide la fine delle antiche tradizioni di spada e l'ascesa di nuove tradizioni di spada shintoista. I rigidi controlli sui signori feudali aiutarono a frenare le rivolte, i mercanti prosperarono e molti samurai vivevano in povertà. Durante questo periodo molti samurai disoccupati rinunciarono alle loro spade e diventarono tutori di kendo o intrapresero altri lavori, altri divennero banditi o vivevano per duellare e morire di morte violenta. Le leggi iniziarono a limitare le spade a una certa lunghezza e ancora una volta ai cittadini comuni fu proibito di portarle prima nel 1623 e poi ai servitori dei samurai fu proibito di portare spade lunghe nel 1640. Nel 1798 era proibito indossare un wakizashi sopra i 21 pollici/55 cm. I samurai più poveri significavano che pochi potevano permettersi buone spade e molti avevano armi di scarsa qualità. Nel 1867 l'uso di spade in pubblico fu vietato e i fabbri divennero pochi e rari.


Queste spade non sopravvivono come manufatti e la loro descrizione può essere di dubbia storicità.

Asiatico modifica

  • Kusanagi-no-tsurugi ("Spada tagliaerba", periodo di tempo controverso), una delle tre insegne imperiali del Giappone. Presumibilmente conservato presso il Santuario di Atsuta, ma non è disponibile per la visualizzazione pubblica. La sua esistenza e le sue origini rimangono dubbie. [1]
  • Thuận Thien ("Volontà del cielo"), la spada del Lê Lợi, imperatore di Đại Việt dal 1428 al 1433.
  • Zulfiqar, una spada a doppia lama a forma di forbice appartenente ad Ali, califfo del califfato Rashidun dal 656 al 661.

Modifica europea

  • Spada di Attila o il Spada di Marte, la spada di Attila l'Unno, sovrano degli Unni dal 434 al 453. [2]
  • Colada ("Cast [Steel]"), una delle due spade di proprietà di El Cid, l'altra è Tizona, che è conservata.
  • uraw o Grus ("Gru"), la spada di Boleslao III, duca di Polonia dal 1107 al 1138. Forse la stessa spada di Szczerbiec, che è conservata. [3]
  • Leggbítr o Leggbít ("Legbiter"), una spada gaddhjalt del Magnus Barefoot, vichingo e re di Norvegia dal 1093 al 1103. [4]
  • Durandal, presumibilmente la spada del capo militare francese Roland. Un presunto frammento di Durendal si trova a Rocamadour. [5]

Queste spade sono manufatti conservati o erano manufatti precedentemente conservati che ora sono persi. La loro attribuzione a personaggi storici può essere dubbia.


Storia della spada del samurai

La spada del Samurai risale a oltre 1300 anni fa. Tuttavia, i periodi storici più significativi della spada Samurai sono divisi in 4 fasi: Koto (pre-1596), Shinto (1597-1876), Gendai (1877-fine della seconda guerra mondiale) e il periodo moderno noto come Shinsaku.

La prima lama della katana era una spada di ferro diritta a doppio taglio adattata dal cinese. Tuttavia, alla fine del X secolo, i giapponesi tagliarono i legami culturali con i cinesi e si stabilizzarono per formare le proprie divisioni di classe nella società. Di conseguenza, i guerrieri militari che stavano a guardia della società divennero i primi Samurai. Sebbene ci fossero poche prove per mostrare la rivoluzione della spada dei Samurai, i miti giapponesi considerano Amakuni come il "padre dei Samurai". Amakuni era un fabbro di spade che migliorò notevolmente il design della katana.


Gunbai: antica guerra giapponese

Se hai mai provato ad avvicinarti allo studio di spade giapponesi, potresti aver incontrato l'incredibile quantità di teorie diverse e l'enorme (e occasionalmente ostile) nomenclatura che pervade tale campo. Per rendere le cose più chiare e allo stesso tempo rendere omaggio a questa lunga tradizione, oggi parlerò del Wanto (湾刀), il primo c spade giapponesi urved.
Questo nome specifico è an ombrello termine usato per riferirsi a tutte le spade ricurve giapponesi, anche se in questo articolo presenterò i primissimi tipi di detta famiglia, ovvero le warabitet ō ( ? ) che differisce dal solito spada giapponese curva dei periodi successivi e tutte le variazioni scaturite da queste spade giapponesi così iconiche e tuttavia dimenticate.

Come premessa vorrei sottolineare che questa non è sicuramente la mia area di competenza, e ci sono voluti diversi mesi per ottenere il puzzle più o meno corretto questo argomento è enorme e non è stato trattato quanto dovrebbe dalle pubblicazioni moderne , poiché la maggior parte dell'attenzione è rivolta alle lame di epoca successiva.
Quindi questo articolo è piuttosto un'introduzione sull'argomento, poiché credo che ci siano fonti molto più affidabili e autorevoli di me.

Tuttavia, mi piacerebbe dire che questo articolo è stato possibile grazie al opera maestosa di Carlo Giuseppe Tacchini, "Sulle origini di NihonTo", una carta che è il riferimento principale per l'intero articolo.

Prima di descrivere quelle spade è importante parlare brevemente della situazione politica del Giappone durante il periodo Nara e il primo periodo Heain, quindi tra l'VIII e il X secolo.
Infatti nel 700 Il Giappone non era unificato sotto un governo centrale e le regioni nord-orientali erano indipendenti dalla corte Yamato che controllava il sud-ovest dell'arcipelago.
Il Kant regione ō e l'intero T regione di ōhoku non erano sotto l'influenza diretta della corte e avevano la loro cultura unica. Mentre il popolo Kant ō era ancora abbastanza simile a quello che abitava la parte meridionale del Giappone e veniva gradualmente assimilato all'interno della sfera di influenza Yamato, il nord era popolato dai Emishi ( ?) , un popolo ancora misterioso e molto dibattuto tra gli storici moderni.


Emishi da una rappresentazione del 14° secolo


In entrambe le regioni c'era un cultura del cavallo forte e vivace probabilmente portato da immigrati coreani durante il 3° e il 4° secolo, e la regione di Kan t ō fu una fonte di abili arcieri a cavallo per l'esercito di Yamato.
Fu all'interno di queste regioni e soprattutto al nord che nuovi modelli di spade, originari del Giappone e indipendente dalle influenze dirette della terraferma erano sviluppati intorno al V e VII secolo.

Durante l'VIII e il IX secolo, gli Yamato cercarono di assimilare entrambe le regioni attraverso alleanze politiche, integrazione di queste persone nel giapponese società sotto il controllo della corte imperiale e, infine, attraverso la guerra. Quei pezzi di storia, nonostante siano estremamente interessanti, non sarebbero trattati qui ma è importante sottolinearlo è stato attraverso questo contatto che questi tipi di spade si diffondono verso il sud-est della regione.


Storia antica, V-VII secolo

È stato stabilito dagli storici che le persone nel nord del Giappone all'epoca si erano sviluppate a tipo leggermente diverso di tecnologia di fusione del ferro rispetto a quelli influenzati dalla terraferma nel sud est, e questo è in qualche modo spiegato da diversi tipi di forni oltre che da diversi tipi di design della spada.
La creazione di questo tipo di arma, chiamata warabitet ō è datato V secolo, durante il periodo Kofun, tuttavia, ha guadagnato popolarità durante il VI e il VII secolo soprattutto nelle regioni nord-orientali. Nonostante il popolo del nord avesse una rete commerciale consolidata e consolidata con la terraferma, non vi sono state rinvenute spade equivalenti quindi si presume che fosse un nativo progettato in Giappone.

Il nome è dovuto al fatto che il design dell'elsa che somigliava a un giovane felce, con il suo iconico pomo.
Queste spade erano piuttosto breve, tra 40 e 50 cm di lunghezza della lama in media e nessuna spada ha superato i 60 cm con l'esempio più lungo a 58 cm.
D'altra parte, essi generalmente sfoggia una forte curvatura più di cento esemplari mostrano curvatura e circa 22 mostrano a sori profondi più di 0,5 cm, dieci dei quali anche con una curvatura compresa tra uno e due centimetri, sebbene ne esistessero anche esemplari rettilinei lungo la lama.
Questa curvatura in effetti potrebbe sembrare strano al occhio inesperto, perché è enfatizzato lungo l'elsa, e questo tsuka-sori riguarda soprattutto i primi esempi.


Il secondo tipo è di nuovo in hira-zukuri e ha breve nagasa (lunghezza della lama), ma piuttosto importante, c'è nessun sori sulla lama, o in realtà abbiamo a inverso uchizori come quelli trovati su chokuto dello stesso periodo.
Il sugata ha l'aspetto di un triangolo allungato e per questo è chiamato anche "forma di salice". La tsuba è montata dalla punta. Questi sono stati scoperti nell'area di Kanto, nell'area di Chubu fino alla parte meridionale della prefettura di Fukushima. Solo tre pezzi sono stati trovati nell'area di Tohoku. Circa il 14,4% di tutte le lame di warabite sono di questo stile.

Il terzo tipo, probabilmente il più conosciuto nonostante i bassi rilievi (4,5%!), è quello con il lunghezza della lama più corta.
Come ho detto prima, sono in kissaki-moroha-zukuri, e sono o hira-zukuri o kiriha-zukuri Le lame Hira-zukuri sono corte, e sia l'elsa che la lama non hanno sori mentre le lame Kiriha-zukuri sono di medie dimensioni o lunghe e strette e mostrano piuttosto forte sori lungo il Ciao.

Dato che la maggior parte di queste spade aveva un sori lungo la lama, nonostante alcuni esempi di essere essenzialmente diritte, le consideriamo ancora spade curve.



Proprio come il contemporaneo chokut ō, la lama era solitamente assemblata con a costruzione laminata di pezzi impilati di diverso contenuto di carbonio.
La maggior parte di loro ha un nucleo piuttosto morbido inserito tra strati di carbonio più alto contenuto di acciaio, altri erano costituiti da singole billette più o meno omogenee di contenuto di carbonio da medio a morbido.
I nuclei di ferro dolce erano essenzialmente ferro battuto in termini di carbonio, mentre il contenuto maggiore era solitamente compreso tra lo 0,2 e lo 03%.

Queste lame erano solitamente temprate e avevano una durezza media di da 300HV a 350HV, in linea con le spade continentali e inferiore rispetto alle spade del periodo successivo.
D'altra parte, l'altra parte delle lame aveva il valore di durezza solitamente più basso trovato su acciaio dolce, intorno 150-180 AT.
Quindi l'acciaio può essere classificato come austenitico, tuttavia è importante sottolineare che non tutte le spade sono state temprate.

Parlando di tempra, il processo era diverso da quelli utilizzati nella lama successiva, e di conseguenza si ottengono proprietà diverse dell'acciaio (un filo meno duro, con meno ritenzione del filo e più incline al rotolamento, ma una lama nel complesso più duttile) anche a causa del minor contenuto di carbonio sul bordo.

Questo processo è descritto nei vecchi documenti con il termine “uzumi-yaki“ , che significa to sparare un oggetto inserendolo completamente nella cenere calda.
Ciò potrebbe suggerire che con questa misura aggiuntiva, alla fine le lame furono riscaldate affondandole interamente nelle ceneri calde del fuoco di carbone raffreddato. Tuttavia potrebbe anche essere la descrizione di un rinvenimento a temperature più basse, intorno ai 400° C.
Ci sono poche lame che mostrano il classico tempra dell'argilla tracce anche se è difficile consolidare questa ipotesi in quanto le lame sono piuttosto antiche.

Quindi per le spade warabite t ō e early wan t ō questo è tutto! Spero che la lettura ti sia piaciuta e ti consiglio caldamente di dare un'occhiata al suddetto documento,aa, che è un lavoro molto più dettagliato sull'argomento. Non esitate a condividere e lasciare un commento qui sotto per qualsiasi domanda.


Spade giapponesi leggendarie di Mr. Muramasa e Mr. Masamune

La coppia di leggendarie spade giapponesi chiamate Juuchi-Yosamu e Yawarakai-Te è associata a un fabbricante di spade chiamato Muramasa e al suo mentore, un certo Goro Nyudo Masamune. La storia racconta che Muramasa, uno dei più famosi fabbricanti di spade giapponesi di tutti, sfidò il suo maestro a vedere chi di loro poteva realizzare la lama più fine. Entrambi gli uomini hanno messo al lavoro le loro migliori abilità per fabbricare la migliore lama possibile. Muramasa ha creato Juuchi Yosamu (che significa 󈫺,000 Cold Nights”) e Masamune ha creato Yawarakai-Te (che significa “Tender Hands”). Poiché l'artigianato e l'estetica non erano gli unici modi per decidere quale arma fosse superiore, gli uomini accettarono di testare i loro progetti sospendendo ogni lama su un piccolo torrente. I bordi taglierebbero qualsiasi cosa che guidi lungo la superficie dell'acqua.

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La spada Juuchi-Yosamu riuscì a tagliare indiscriminatamente tutto ciò che entrava in contatto con il suo filo: pesce, foglie vaganti e persino l'aria che soffiava contro di essa furono tutti tagliati senza sforzo. Impressionato dall'affilatura dell'arma del suo allievo, Masamune cambiò posto con Muramasa, abbassò Yawarakai-Te e aspettò.

Laddove Juuchi-Yosamu "attaccava" tutto ciò che incontrava, Yawarakai-Te tagliava solo foglie. I pesci che sfioravano la lama non ricevevano mai nemmeno un graffio, e il vento che passava attraverso lo strumento sibilava semplicemente come una leggera brezza.

La reazione di Muramasa alle differenze tra le loro lame fu di divertimento. Pensava che il suo padrone avesse perso l'abilità nel creare un'arma. Anche Masamune era divertito, nonostante la mancanza di comprensione del suo studente. L'uomo più anziano asciugò e rinfoderò Yawarakai-Te mentre l'allievo più giovane continuava a disturbare le inadeguatezze percepite della sua spada.

A questo punto, un monaco attento ha deciso di intervenire. Si inchinò a entrambi gli uomini prima di dare il suo punto di vista sulla prova della spada. Il monaco osservò che mentre Juuchi-Yosamu era una lama piuttosto fine, era un oggetto malvagio che tagliava le cose senza riguardo per il bersaglio: farfalle e teste umane erano la stessa cosa sul suo bordo. Il monaco quindi annunciò Yawarakai-Te come la più fine delle due lame, poiché non tagliava nulla di innocenza o che non meritasse di essere tagliato.

Altre variazioni su questo racconto

Un'altra versione di questa leggenda descrive lo stesso test del torrente, ma richiama l'attenzione sulle foglie che si sono scontrate con ciascuna delle lame delle leggendarie spade giapponesi. Le foglie tagliate da Juuchi-Yosamu si aggrappavano alla lama mentre le foglie che passavano sul bordo di Yawarakai-Te continuavano il loro viaggio con la corrente. Una variante più fantastica della leggenda descrive le foglie tagliate da Yawarakai-Te che si riformano, come per magia, mentre viaggiavano a valle. Ancora un'altra variante della leggenda del test del torrente descrive Yawarakai-Te o respingendo le foglie dal suo bordo o, in un pezzo particolarmente carino di karma poetico, ripristinando le foglie tagliate da Juuchi-Yosamu.

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Muramasa vs. Masamune: La storia della cascata

C'è una seconda leggenda separata che circonda l'artigianato di Muramasa e Masamune, una che non prevede l'abbassamento delle spade in un torrente. In questo racconto, gli uomini sono incaricati di produrre spade per lo shogun SHOGUN 将軍 "comandante militare medievale" scopri di più. (o l'imperatore, a seconda di chi racconta la storia). Dopo aver terminato le loro spade, gli uomini le mettono alla prova spingendole in una cascata e i risultati sono simili alle varie forme della leggenda del test del torrente. La grande spada di Masamune scivola facilmente dentro e fuori dalla cascata, mentre la spada di Muramasa taglia ogni goccia d'acqua con cui entra in contatto. Il risultato di questa storia è che Masamune è ritenuto capace di fabbricare spade sacre e alcune versioni della leggenda hanno messo a morte Muramasa per aver creato nient'altro che armi malvagie e empie.

Spade vere di Masamune

Le leggendarie spade giapponesi a volte risiedono soltanto nel mito e non sono mai stati effettivamente visti sulla Terra. Ma non sempre. Mentre la verità è che questi due fabbri provengono da periodi storici molto diversi, sia Masamune che Muramasa erano davvero persone reali e sono riconosciuti come fabbri di primissimo ordine. Mentre Yawarakai-Te può essere mitico, molte altre lame esistenti possono essere fatte risalire a Masamune.

Honjo Masamune

Questa particolare lama era rappresentativa dello shogunato Tokugawa per gran parte dell'era Edo, passando da uno shogun all'altro, simile a un distintivo d'ufficio. L'Honjo è considerato un apice della spada giapponese che è stato dichiarato "Tesoro nazionale del Giappone" nel 1939.

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Mentre la parte Masamune del nome di questa spada è ovvia, Honjo nacque dalla sua relazione con Honjo Shigenaga, un generale del XVI secolo sotto il comando di Uesugi Kenshin. Ad un certo punto, al servizio di Kenshin, Honjo si scontrò con un uomo di nome Umanosuke. A quel tempo, Umanosuke era il proprietario della spada di Honjo Masamune e cercò di usarla per aggiungere la testa di Honjo alla sua collezione di decapitazioni. Fortunatamente per Honjo, la lama ha semplicemente diviso il suo elmo, permettendogli di uccidere Umanosuke e rivendicare l'arma come sua, anche se con diverse schegge fresche della schermaglia. Honjo tenne la lama fino al suo dispiegamento nel castello di Fushimi intorno al 1592-1595.

Honjo alla fine sarebbe stato separato dalla sua arma, vendendola a Toyotomi Hidetsugu, nipote e servitore di Hideyoshi, per una grossa somma di denaro. La lama passò poi di mano più volte: a Hideyoshi, a Shimazu Yoshihizo, di nuovo a Hideyoshi, e poi di nuovo nelle mani del ramo della famiglia Kii del clan Tokugawa fino alla fine della seconda guerra mondiale.

Durante l'occupazione del Giappone da parte degli Stati Uniti, è stata vietata la proprietà di armi giapponesi da taglio – siano esse spade giapponesi culturalmente leggendarie o meno – da parte di persone diverse dagli agenti di polizia e da coloro che possiedono uno specifico permesso governativo. Il principe Tokugawa Iemasa sequestrò l'Honjo Masamune e altre 14 lame in una stazione di polizia di Mejiro nel dicembre del 1945. Un mese dopo, la polizia di Mejiro consegnò le armi a un sergente. Coldy Bimore, un nome forse decaduto a causa di fraintendimenti fonetici e presumibilmente collegato alla Commissione per le Liquidazioni Straniere dell'AFWESPAC.

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L'indagine su Bimore rivela che non è stata registrata l'esistenza di un tale uomo, lasciando la posizione attuale e il proprietario dell'arma una questione di speculazione.

Fudo Masamune

Un'altra delle leggendarie spade giapponesi è la lama chiamata Fudo Masamune. Quest'arma è nota per portare la vera firma di Masamune. Proprio come Honjo Masamune, Fudo Masamune fu acquistato da Toyotomi Hidetsugu, nel 1601. Hidetsugu passò la lama a Tokugawa, che in seguito la passò a un certo Maeda Toshiie. Maeda Toshitsune lo avrebbe poi restituito a Tokugawa, probabilmente come regalo di pensionamento. Da allora, la lama divenne un cimelio della famiglia Owari-Tokugawa.

Fudo Masamune è un tanto lungo dieci pollici che reca un intaglio di radici di albero lungo il bordo esterno anteriore. La sua estremità posteriore presenta scanalature in stile bacchette e raffigura un drago lungo l'ura, il lato della lama rivolto verso il possessore. Il nome dell'arma deriva da un'incisione di Fudo Myo-o, un dio della guerra buddista.

Musashi Masamune

Quest'arma, proprio come le due precedenti, giunse nelle mani dello Shogunato Tokugawa attraverso il suo ramo Kii e passò alla linea principale del clan Tokugawa. Dopo il Bakumatsu (la fine dell'era Edo), Tokugawa Iesato concesse il Musashi Masamune a Yamaoka Tesshu per il suo lavoro verso una pacifica negoziazione tra il Conte Katsu Kaishu e Saigo Takamori.

Yamaoka fu umiliato per aver ricevuto un tale capolavoro e presto lo passò a Iwakura Tomomi, un influente burocrate la cui immagine era stampata su banconote da ¥ 500. Dopo aver cambiato proprietario fino al XX secolo, il Musashi Masamune alla fine è entrato in possesso della Society for the Preservation of Japanese Art Swords nel 2000 grazie a Motoo Otsuyasu, un uomo d'affari. Se solo le spade giapponesi più leggendarie fossero in mani così sicure.

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La lama è un oggetto da 29 pollici che ha molte delle qualità associate a un pezzo Masamune. L'unica discrepanza è nella proporzione della lunghezza della lama rispetto alla larghezza, gli storici faranno notare che questa è la prova della transizione di Masamune nel nanbokucho NANBOKUCHO 南北朝 "il periodo 1336-1392" per saperne di più. lame di stile dalle sue origini Kamakura. Nonostante apparentemente prenda il nome dalla provincia di Musashi, il sito di Edo e poi Tokyo, il nome dell'arma deriva in realtà dalla sua presunta connessione con Miyamoto Musashi, l'iconico spadaccino del Giappone. Proprio come l'Honjo, anche questo Masamune è considerato un tesoro nazionale giapponese.

Hocho Masamune

A differenza delle altre leggendarie spade giapponesi in questa lista, ci sono tre Hocho Masamune. Sebbene sia confermato che ciascuno di questi tanto è stato realizzato da Masamune, il loro aspetto generale, con i loro corpi larghi, ricorda più da vicino un trio di coltelli da cucina. Una di queste lame possiede due brevi scanalature lungo la lunghezza della lama e ha subito lavori di restauro nel 1919. Questi articoli sono stati venduti per un importo approssimativamente equivalente a 14 centesimi. Gli Hocho Masamune sono ora esposti all'interno del Tokugawa Art Museum nella prefettura di Aichi.

Kotegiri Masamune

Il nome di quest'arma significa "taglio di kote" un kote è una protezione del braccio utilizzata dagli arcieri per impedire che la corda punga l'interno dell'avambraccio. La storia racconta che Asakura Ujikage usò quest'arma per tagliare il kote di un altro samurai SAMURAI 侍 "guerriero al servizio di un signore" scopri di più. durante la battaglia di Toji della Guerra Onin. Oda Nobunaga successivamente reclamò la spada e ne fece accorciare la lunghezza. Nel 1615, l'arma fu consegnata al clan Maeda che alla fine la donò all'imperatore Meiji, collezionista di spade, nel 1882.

Masamune del presidente Harry Truman

Infine, il presidente americano Harry S. Truman ricevette in dono una spada Masamune dopo la seconda guerra mondiale. Attualmente è esposto nella sua Presidential Library and Museum a Independence, Missouri. Il rapporto tra il Giappone e Truman è, per ovvie ragioni, carico di complessità. Ma è interessante che l'uomo che ha scatenato due bombe atomiche avrebbe posseduto qualcosa destinato a diventare delle leggendarie spade giapponesi di oggi.


Spade, giapponese - Storia


LA SPADA GIAPPONESE
È VERO? - E' VECCHIO?
Una guida generale per i non collezionisti

NOTA: I seguenti suggerimenti per determinare se una spada giapponese è vecchia o nuova (era della seconda guerra mondiale o successiva) sono solo guide generali. Nessun singolo indicatore da solo determinerà se una lama di spada è antica o di recente annata. La lama deve essere esaminata nella sua interezza e non giudicata unicamente in base a un unico criterio. Non impegnarti a smontare una spada se non sai cosa stai facendo. Potresti ferirti gravemente e/o danneggiare la spada. Per le definizioni dei termini, controlla il glossario visivo pagina.

La prima domanda a cui rispondere: è una spada vera o una replica moderna o uno iaito (iai pratica spada)? Molte repliche moderne e iaito hanno lame in alluminio. In caso di dubbio, controlla la lama con un magnete. L'acciaio è magnetico, l'alluminio no. Se la lama è in alluminio, la spada non è una spada "vera" e certamente non un oggetto d'antiquariato. Tuttavia, solo perché la lama è in acciaio non significa che sia una vera spada giapponese poiché molte repliche moderne sono realizzate con lame in acciaio. Sul mercato sono presenti anche numerose riproduzioni e finte spade giapponesi. Anche molte spade militari cinesi vengono confuse con le spade giapponesi. Assicurati di leggere Riproduzioni e falsi.

Le "spade ninja" sono una finzione hollywoodiana. Non c'è documentazione storica che i ninja usassero spade che avevano un design speciale o differivano da quelle usate da altri giapponesi del periodo. Qualsiasi cosiddetta "spada ninja" è pura fantasia.

È lì grano visibile (hada) nell'acciaio della lama? La maggior parte delle spade giapponesi fatte a mano avrà una grana visibile nell'acciaio della lama. Ciò è dovuto al metodo di forgiatura della lama utilizzando più pieghe, ecc. Il grano (hada) a volte è difficile da riconoscere per i principianti. Ci sono vecchie lame di spada che non hanno grana visibile (muji hada), tuttavia, la presenza di grana significa sicuramente che la lama è fatta a mano. Il grano non determina l'età. Molte delle migliori spade dell'era della seconda guerra mondiale mostreranno una grana prominente (hada).

La lama mostra un? vera linea di temperamento (hamon)? Le spade replica e molte spade fatte a macchina dell'era della seconda guerra mondiale hanno una linea di tempra incisa, non una vera linea di tempra (hamon) realizzata mediante tempra differenziale della lama. Esaminare l'hamon con una lente d'ingrandimento. Un vero hamon mostrerà piccoli punti/puntini (nioi e/o nie) lungo e tra il bordo dell'hamon e il resto della lama. Una linea di temperamento incisa sarà vista come una nuvola liscia priva di qualsiasi caratteristica interna.

Se ci sono numeri seriali stampigliato nella lama, è una lama fatta a macchina - molto probabilmente una spada NCO della seconda guerra mondiale. Questi sono tutti realizzati a macchina e non sono classificati come "Nihonto". Controlla il pagina di spada militare per esempi di spade dell'era della seconda guerra mondiale.

La lama è affilata fino alla base, dove si unisce all'elsa? La maggior parte delle lame dell'era della seconda guerra mondiale non sono affilate fino all'habaki (collare). Anche alcune spade più vecchie (Shinshinto) potrebbero non essere affilate fino all'habaki, tuttavia, la maggior parte delle spade della seconda guerra mondiale non lo erano. Se la lama non è affilata fino all'habaki non garantisce che sia una lama dell'era della seconda guerra mondiale, ma è un buon primo indicatore.

Se il piolo (mekugi) o la vite che tiene l'impugnatura (tsuka) sulla lama possono essere rimossi e l'impugnatura può essere rimossa in sicurezza (fare attenzione a non danneggiare l'impugnatura o la lama - l'intera impugnatura dovrebbe scivolare fuori dall'estremità del codolo), esame del codolo (nakago) può dire molto sull'età della lama. (NOTA: alcune spade possono avere due mekugi - uno vicino alla guardia e l'altro vicino alla fine dell'elsa. Controlla sempre. Non usare mai la forza per rimuovere l'impugnatura.) Le spade più recenti avranno un codolo grigio, metallico, forse con un po' di rosso ruggine. (Do not remove the rust). Older swords will have more rusted tangs, ranging from brown to smooth deep black rust for the oldest swords. On newer swords the file marks on the tang will be sharp and crisp. As the tang rusts and ages, these become progressively smoother and less distinct.

NEVER CLEAN THE TANG OF A JAPANESE SWORD OR TAMPER WITH IT IN ANY WAY. - it will reduce its value by at least 50 percent!! The type and color of the rust is used to help date and to authenticate the blade.

Is the tang (nakago) signed? Many people tend to believe that if a sword is signed, that it must be hand made. Quello non è vero. During the WW II era, many machine made blades were signed simply as a way of giving more prestige to the sword even though it was machine made. The reverse is also not true - if a sword is not signed does not mean it is machine made. Many, many antique blades were left unsigned or have had their signatures (mei) lost over time. Whether a blade is signed or not has little to do with determining if it is handmade or the age of the blade.

If there is a tang stamp (see the military sword page for examples) on the nakago, up close to the blade collar (habaki), it is a WW II era sword - these are arsenal stamps. Arsenal stamps do not appear on pre-1930's blades.

There are stories that the small papers between the handle wrap (ito) and the rayskin (same') are prayer papers to protect the soldier in battle. This is pure fiction. These are simply paper spacers to aid in positioning the wrapping properly on the handle. DO NOT UNWRAP THE HANDLE! Il processo di tsuka-maki (handle wrapping) is quite complicated. You cannot re-wrap the hilt with the silk cord that was removed. It will have shrunk and is likely frayed and worn. Consult someone who is trained in tsuka-maki if you need to have a handle re-built.

Sword canes (Shikomi-zue) mostly have very low grade blades. Most sword canes were produced in the late 19th Century - early 20th Century. The blades are very straight and thin and often have significant flaws. The scabbards and hilts are usually designed to resemble bamboo or old wood sticks. Rarely is a high quality blade found in sword cane mounts however, some of the mounts can be interesting with hidden, spring loaded, pop out guards.

How the sword is mounted has nothing to do with its age or authenticity. Modern replicas may look like antique swords be it a tachi, katana, wakizashi or tanto. WW II military type swords are also being reproduced today. WW II era swords have been put into shirasaya or remounted in samurai type mounts by collectors. Vice versa, antique blades are occassionally found in WW II military mounts.

There are numerous varieties of items made in the 20th Century as tourist momentos that are commonly thought to be some special type of Japanese sword. These take that shape of various dragon figures, Japanese peasants, fish etc. - all carved and painted wood figures. The blades in these items are all "soft steel" and have etched temperlines (hamon). Many will have some type of engraving, usually floral, on the blade. These items are of no interest to Japanese sword collectors. Bone tanto and swords (see below) fall into this group.

Carved bone and carved ivory sword mountings almost always have untempered, soft steel blades. These were made as tourist items from the 1870's through the 1930's. These items are purchased for the quality of the carving only. The great majority of these swords are made of carved bone, not ivory. Ivory has a distinctive grain. If you cannot see this grain or do not know what to look for, assume it is carved bone, not ivory.

Swords with carved bone handles and scabbards are of no interest to Nihonto collectors other than perhaps as an example of how poorly made a blade can be. They are referred to as "hocho tetsu" (kitchen steel) - a most derogatory term in sword circles. Swords of this type were made in all sizes, from tanto to katana or tachi. Some of these bone swords will have very low grade metal mountings, commonly with the Tokugawa mon incised into or embossed on the mountings.

The above items are only a general guide. When ANY doubt exists as to the authenticity or age of a Japanese sword, seek advice from a reputable collector. There are numerous sword clubs in many cities. Contact one of them for assistance.

If you are lucky enough to be in the possession of an authentic Japanese sword,
whether it is of WW II vintage or an antique,
be sure to CARE FOR IT propriamente.


Swords, Japanese - History

The Japanese sword, katana, or (日本刀 nihontō) is one of a few different sorts of swords made traditionally from Japan. Japanese swords have been produced as early as since the Kofun time period, however in more general terms the “Japanese swords” refer commonly to the blades with curved cutting edges made after the Heian time period.

There are numerous types of Japanese swords that differ greatly in size, shape, field of use and technique for production. A group of the more generally known types of Japanese swords have the names of the katana, wakizashi, odachi, and tachi.

Verifiably throughout history, the katana (刀 or かたな) was one of the generally made Japanese swords (日本刀 nihontō) that were used by the early and traditional samurai of old and medieval Japan. The katana is characterized and described by its unmistakable appearance: a curved, single-edged blade with a round or squared hand-guard and long grasp to suit being gripped and wielded by two hands. These hand-guards, or tsuba, are often very decorated with symbols varying from immortal or godly figures, as well as the smith´s signature or mei.

Katana or Nihontō
So the word for sword in Japanese is “Katana”, and it is the term currently used to portray the group of swords known as nihontō that have a length of 2 shaku, around 60 cm (24 inches) long, or more. Katana can likewise be known as dai or daitō among Western sword aficionados in spite of the fact that daitō is a conventional name for any Japanese long sword, actually meaning “big sword”. As Japanese does not have separate plural and singular forms, both katanas and katana are viewed as acceptable in English.

Pronounced [katana], the kun’yomi (Japanese reading) of the kanji symbol 刀, initially meaning dao or blade/saber in Chinese, the word has been embraced as a loanword by the Portuguese language. In Portuguese the word (spelled catana) means “big blade” or machete.

Antique Japanese daishō, the customary combination of two Japanese swords which were the image of the samurai.

The katana is commonly characterized as the standard size, tolerably curved (instead of the even more curved tachi sword type) Japanese sword with a sharp edge length of more than 60 cm (23 1⁄2 inches). It is portrayed by its unmistakable appearance: a curved, slim, single-edged cutting blade with a round or squared hand-guard (tsuba) and long handle to accommodate two hands.

The Katana vs. Tachi
With a couple of exemptions, the katana e tachi can be recognized from one another, whenever marked with a signature, by the area of the mark (mei) on the tang (nakago). In general, the mei, or signature, ought to be cut into the side of the nakago which would face outward when the sword was carried by a swordsman.

Since a tachi was worn with the sharp edge facing down, and the katana was worn with the sharp edge facing up, the mei, or signature, would be in opposite areas on the tang.

Western students of history have said that the Japanese katana were among the best cutting weapons in the history of world military, giving way to the awe and respect an authentic katana still inspires today.

Early instances of Japanese swords, or katana, were the straight swords named chokutō or jōkotō and others with surprising different unorthodox shapes, some of their styles and methods of production likely gotten from Chinese swords, and some of them are specifically imported from China through direct trade. In the picture below you can clearly see the evolution of the curved blade.

The different types of Japanese swords and their lengths and curves shown.

The Kotō Katana – The most exquisite and rare katanas
Swords produced in Japan somewhere in the range of years 987 and 1597 are called kotō (古刀) (lit., “old swords”) these are viewed as the apex of Japanese swordmaking. Early models of these had uneven curvatures with the deepest part of the curve at the hilt. As times changed the center of the curves would in general move up the blade. The Kotō katana can be extremely expensive and hard to come by, so if you are lucky enough to find one get it appraised.

The even earlier version of the Japanese sword was called “Warabite sword(蕨手刀)”, It had been produced by Emishi people in the Tōhoku region amidst the Heian time frame, samurai enhanced the Warabite to create Kenukigatatati (毛抜形太刀) – early Japanese sword-.

The Japanese sword known today with its profound, elegant curve has its birthplace in shinogi-zukuri (single-edged sharp edge with ridgeline) tachi which were designed and produced at some point around the middle of the Heian time period to support the need of the developing military class. Its shape mirrors the changing type of fighting and warfare in the region surrounding Japan.

Fighting from horseback was becoming the standard superior battling unit and the more traditional straight-swords chokutō were especially not optimal for battling from horseback. On the other hand the curved sword is an unquestionably more efficient and productive weapon when used by a warrior on horseback, where the curve of the sharp blade adds significantly to the descending power of a cutting activity.

How to carry a tachi and katana
The tachi is a sword which is commonly bigger than a katana, and is worn suspended with the edge of the blade facing down. This had been the tradition and standard way of dressing and carrying a Japanese sword for quite a long time- centuries, and would in the end be replaced by the katana style where the sharp edge is worn pushed through the belt with the sharp edge facing upwards.

The combination of a katana with a smaller sword such as the tanto, is known as the daishō. No one but samurai could wear the daishō: it spoke to their social power and individual honour.

The tachi was worn thrown over the left hip, and the signature, or mei, on the tang of the blade was engraved so that it would always show outwardly on the sword when worn. This trademark is vital in perceiving the improvement, functions, and distinctive styles of wearing swords from these older time-periods and into the future.

When the tachi sword was completed by wearing full protective armor, it would be joined by a shorter sword known as a koshigatana (“hip sword”) a kind of short sword with no hand-guard, or tsuba, and where the hilt and scabbard meet to give way to the style of mounting called an aikuchi (“meeting mouth”). Also knives called (tantō), were carried by many for close combat battling situations and also for personal protection or self defense.

Beginning history of the Japanese Katana

The generations of swords in Japan is partitioned into explicit time periods, each with special trademarks and styles:
• Jōkotō (ancient swords, until around 900 CE)
• Kotō (old swords from around 900– 1596)
• Shintō (new swords 1596– 1780)
• Shinshintō (more current swords 1781– 1876)
• Gendaitō (present day swords 1876– 1945)
• Shinsakutō (recently made swords 1953– present)

The Mongol attacks on Japan
The Mongol attacks on Japan in the thirteenth century impelled further advancements in development of the Japanese sword, or katana. Warriors were now regularly forced to forsake conventional mounted arrow based weaponry for close combat hand-to-hand battle, and numerous samurai found that their swords were too fragile and inclined to get damaged and chip when used against the thick leather protection and armor of the intruders.

Accordingly, the Japanese swordsmiths then began to adapt to this by developing more slender and thinner temper lines. Also, certain Japanese swordsmiths of this period started to make blades with thicker backs and greater points as a reaction to the Mongol threat. These proved to be more durable and effective in most types of combat and is still a fine standard today.

When the Sengoku Jidai common war broke out into full scale war in the fifteenth century, it heavily impacted the need for swords and other weaponry. This new tremendous requirement for swords in general together with the scale of the battling caused the exceptionally artistic procedures of developing katanas of the Kamakura time period (also known as the “Golden Age of Swordmaking”) to be partially replaced with more crude and expendable weapons.

The shipping to outside of Japan of nihontō achieved its peak amid the Muromachi time period when somewhere around 200,000 Japanese swords were delivered to the Ming Dynasty in China. This happened in an official exchange and with the goal of snatching up and collecting the entire production of Japanese weapons and make it harder for the pirates in the region to arm themselves with weapons of this type.

The samurai of the fifteenth and sixteenth hundreds, found an growing requirement for a sword to be used in closer combat and also indoors. In addition, the use of soldiers on foot equipped with spears spiraled into the production of the so called uchigatana, in both the one-handed and two-handed forms.

As the Sengoku common wars advanced, the uchigatana style developed into the modern Japanese sword, or katana, and almost completely replaced the more traditional and older tachi as the number one essential weapon of the samurai, particularly in situations when not wearing protective layers or armor. Numerous of the longer types of tachi were actually shortened in length in the 15th–17th hundreds in order to fulfill the need for the katana in demand.

The art of swordmaking slowly fell apart and degraded as time advanced and gunpowder and firearms were presented as a conclusive powerful factor on the front line of battle. Toward the end of the Muromachi time period, the Tokugawa shōguns issued guidelines controlling who could possess and equip swords, and successfully defined the standards of the nihontō sword.

Ongoing history and present day use
Under the United States occupation of Japan, among others, toward the end of World War II every single armed unit in those parts of Japan were disbanded and the production of nihontō with sharpened blades were restricted aside from under police or government authorities.

The boycott was once again lifted through an individual plea by a person by the name of Dr. Junji Honma, who showed General Douglas MacArthur all the different types of swords from the different times of Japanese history. MacArthur was able to very quickly recognize which of the blades held aesthetic value, and which swords could be considered merely more crude weapons. Because of this the boycott was changed back so that all the crude weapons, also called guntō, would be demolished while swords of aesthetic legitimacy could be claimed and traded.

All things considered, a very large number of nihontō were sold to Americans at super low prices and it is estimated that by around 1960 there were more katanas in the USA than in Japan. By far most of these one million or more swords were guntō, however there were still a stable number of older more expensive swords being traded.

Rediscovering nihontō techniques
After the Edo time frame, swordsmiths adapted to the changing needs of the people and this new generation of non-military by producing more and more consumer personal products instead of japanese swords.

The U.S. Occupation and its rules and regulations nearly put an end to the production of nihonto using the traditional techniques. A couple of swordsmiths continued with their work, and a man by the name of Honma proceeded to be the organizer of the Society for the Preservation of the Japanese Sword (日本美術刀剣保存協会 Nippon Bijutsu Tōken Hozon Kyōkai).

This organization has one primary goal – to protect and preserve the old techniques and blades. On account of the endeavors of other similar people, the nihontō did not vanish, numerous swordsmiths continued with the work started by Masahide, and the old swordmaking methods were once again rediscovered.

Modern Japanese swords – The Katanas
Modern Japanese swords produced by customary techniques are normally known as shinsakutō (新作刀), signifying “newly made swords”. Then again, they can be named shinken (真剣) when they are intended for practical battle instead of training swords for iaitō.

There are some records of good quality tempered steel nihontō, but these are uncommon at best. Some replica nihontō unfortunately have been used in robberies, which has added to the restriction on purchasing, selling, importing, carrying and using a samurai swords in the United Kingdom. It should be noted that there are many replica katanas on the market today with both dull and sharp edges claiming to be handforged or made with traditional techniques and high quality materials which often is misinformation.

Instead of falling into the marketing traps you need to note the quality, materials, type of steel, as well as weather the sharpened edge has been folded or not and how many layers etc. The balance and weight of the katana is also important if you wish to use it for practice or combat.

In Japan today, all bladed hand-made Japanese swords, regardless of whether antique or more modern, are referred to as artistic objects (and not weapons), and must have a certificate in order to be lawfully possessed. A few organizations and companies outside Japan produce katana also, with varying quality.

After World War II
After the second world war from 1945 to 1953, the production of swords and any sword-related hand to hand fighting or martial arts using katana or the like were forbidden. Numerous swords were taken, confiscated and destroyed, thus swordsmiths were not able to sustain themselves by their craft.

Since 1953, Japanese swordsmiths have been permitted to work, however with extreme limitations. Firstly any swordsmith must be authorized and serve a five-year apprenticeship, and only these authorized swordsmiths are permitted to produce Japanese swords (nihonto). Each swordsmith is permitted to manufacture only two longswords every month, and all swords must be registered officially with the Japanese Government.

Outside Japan, a portion of the katanas being created by western swordsmiths utilize present day steel combinations, for example, L6 and A2. These advanced swords imitate the size and shape of the Japanese katana, and are used by martial artists for iaidō and also for cutting practice (tameshigiri). The utilization of present day steel and technology can make very strong cutting blades without the danger of harming or obstructing the craftsman’s hard work.

Mass-created swords hereunder iaitō and shinken in the shape of katana are accessible from numerous nations, however China overwhelms the market. These sorts of swords are ordinarily mass-produced and made with a wide assortment of steels and different techniques.


The Birth of a Blade to Protect a Country

Through the Muromachi period (which spaned 1337 to 1573) the swordsmiths worked to perfect the Katana. They did so by using a different heat treatment to help create a flexible spine and a strong edge.

This heat would also help to create higher carbon iron. After many trials, the end result would be a blade-like no other, and one that would rise above all others.

In the year 1400, the Japanese swordsmiths began adding a name to the blade, the name of “Katana.” It’s believed that this name was given in response to the change within Samuari culture.

Until this moment in time samurai warriors had worn their blades with the cutting edge facing down towards the ground. The Katana was the first sword worn with the blade facing up.


Weaponry: Samurai Sword

Of all the weapons that man has developed since caveman days, few evoke such fascination as the samurai sword of Japan. To many of us in the West, the movie image of the samurai in his fantastic armor, galloping into battle on his horse, his colorful personal flag, or sashimono, whipping in the wind on his back, has become the very symbol of Japan, the Empire of the Rising Sun. And, truly, to the samurai of real life, nothing embodied his warrior’s code of Bushido more than his sword, considered inseparable from his soul.

Indeed, a sword was considered such a crucial part of a samurai’s life that when a young samurai was about to be born, a sword was brought into the bedchamber during the delivery. When the time came for an old samurai to die — and cross over into the ‘White Jade Pavilion of the Afterlife’ — his honored sword was placed by his side. Even after death, a daimyo, or nobleman, believed he could count on his samurai who had followed him into the next world to use their keen blades to guard him against any demons, just as they had wielded their trusty weapons to defend him against flesh-and-blood enemies in this life.

From the earliest recorded times, the exceptional quality of Japanese swords has made them prized and admired. The care and technical skill that went into the creation of a samurai sword made the finished product not only a noteworthy weapon of war but also a cherished work of art. When Japanese daimyos met, they would admire each other’s collection of fine swords. In 1586, when the great Japanese warlord Hideyoshi Toyotomi made peace with his archrival Ieyasu Tokugawa — making possible Toyotomi’s conquest of Japan — Toyotomi presented Tokugawa with a splendid sword to mark their newfound alliance. The sword was a work of rare beauty, accounts tell us, crafted by the inspired hands of the legendary Musumane, greatest of all Japanese swordsmiths. Masumane, ironically, rarely signed his work with his name, unlike his brother sword crafters. Ieyasu Tokugawa, meanwhile, became shogun, or military ruler, after Toyotomi’s death, founding a dynasty that would rule the country in peace for more than 250 years.

In a samurai family the swords were so revered that they were passed down from generation to generation, from father to son. If the hilt or scabbard wore out or broke, new ones would be fashioned for the all-important blade. The hilt, the tsuba (hand guard), and the scabbard themselves were often great art objects, with fittings sometimes of gold or silver. The hilt and scabbard were at times carved from ivory, just as Japanese statues often are today. Often, too, they ‘told’ a story from Japanese myths. Magnificent specimens of Japanese swords can be seen today in the Tokugawa Art Museum’s collection in Nagoya, Japan, many of which were exhibited during a tour of the United States in 1983 and 1984.

In creating the sword, a craftsman like Masumane had to surmount a virtual technological impossibility. The blade had to be forged so that it would hold a very sharp edge and yet not break in the ferocity of a duel. To achieve these twin objectives, the sword maker, or cutler, was faced with a considerable metallurgical challenge. Steel that is hard enough to take a sharp edge is brittle. Conversely, steel that will not break is considered soft steel and will not take a keen edge. Japanese sword artisans solved that dilemma in an ingenious way. Four metal bars — a soft iron bar to guard against the blade breaking, two hard iron bars to prevent bending and a steel bar to take a sharp cutting edge — were all heated at a high temperature, then hammered together into a long, rectangular bar that would become the sword blade. When the swordsmith ground the blade to sharpen it, the steel took the razor-sharp edge, while the softer metal ensured the blade would not break. This intricate forging process caused the wavy hamon, or ‘temper line,’ that is an important factor when sword connoisseurs judge a blade’s artistic merit.

So vital to the samurai spirit was the genesis of such a magnificent weapon that Shinto priests would be called in to bless the beginning of the process, and the swordsmith often underwent a spiritual purification before he began his work. Nel suo Bushido: The Warrior’s Code, the best study in English of the samurai, Inazo Nitobe stated: ‘The swordsmith was not a mere artisan but an inspired artist and his workshop a sanctuary. Daily, he commenced his craft with prayer and purification, or, as the phrase was, ‘he committed his soul and spirit into the forging and tempering of the steel.”

Celebrated sword masters in the golden age of the samurai, roughly from the 13th to the 17th centuries, were indeed valued as highly as European artists such as Raphael, Michelangelo or Leonardo da Vinci. A sword creator who could almost match Masumane’s brilliance was fellow master craftsman Muramasa. The story is told of how a blade forged by Muramasa was held upright in a swiftly flowing stream and the edge effortlessly cut in two any dead leaf that the current brought against it. However, a blade made by Masumane was so sharp that, according to legend, when his blade was thrust into the water, the leaves actually avoided it!

By the time Ieyasu Tokugawa unified Japan under his rule at the Battle of Sekigahara in 1600, only samurai were permitted to wear the sword. A samurai was recognized by his carrying the feared daisho, the ‘big sword, little sword’ of the warrior. These were the battle katana, the ‘big sword,’ and the wakizashi, the ‘little sword.’ The name katana derives from two old Japanese written characters or symbols: kata, meaning’side,’ and na, or ‘edge.’ Thus a katana is a single-edged sword that has had few rivals in the annals of war, either in the East or the West.

Il wakizashi, on the other hand, was even closer to a samurai’s soul than his katana. It was with the wakizashi che il bushi, or warrior, would take the head of an honored opponent after killing him. It was also with the wakizashi that a samurai would ritually disembowel himself in the act of seppuku, o hara-kiri, before his second (kaishaku) took off the samurai’s head to end the pain. (Suicide was performed by hara-kiri, or ‘belly-slitting,’ because the Japanese felt that the hara [intestines] were the seat of the emotions and the soul itself.) In the popular American television miniseries Shogun, based on the novel by James Clavell, the daimyo Kasigi Yabu, played by Japanese actor Frankie Sakai, committed suicide by hara-kiri when his treachery to his lord, Toronago (patterned after Ieyasu Tokugawa), was discovered. Sometimes a dagger, the aikuchi, was used for ritual suicide. The main difference between the aikuchi and another dagger, the tanto, was that the tanto possessed a hand guard (tsuba) and the aikuchi did not.

There were other types of swords as well in the time of the samurai. There was the tachi, similar to the katana and an exquisite weapon reserved for court and ceremonial occasions. (It most likely was a tachi that Hideyoshi Toyotomi actually presented to Tokugawa.) The nodachi, a long, wicked-looking katana carried slung over the warrior’s back, was a massive killing weapon like the two-handed sword hefted by the German landsknecht.

Because the sword was the main battle weapon of Japan’s knightly man-at-arms (although spears and bows were also carried), an entire martial art grew up around learning how to use it. Questo era kenjutsu, the art of sword fighting, or kendo in its modern, non-warlike incarnation. The importance of studying kenjutsu and the other martial arts such as kyujutsu, the art of the bow, was so critical to the samurai — a very real matter of life or death — that Miyamoto Musashi, most renowned of all swordsmen, warned in his classic The Book of Five Rings: ‘The science of martial arts for warriors requires construction of various weapons and understanding the properties of the weapons. A member of a warrior family who does not learn to use weapons and understand the specific advantages of each weapon would seem to be somewhat uncultivated.’

Musashi, it should be noted, was famed for fighting with Due swords at once.

There were many different ryus, or schools, offering the instruction of kenjutsu. The art of sword fighting, as with all the martial arts, had both a physical and a spiritual dimension. The physical aspect of the training was to acquire the proper techniques that governed everything from how to stand to how to gaze at the enemy. Educated by a master, or adept, the young samurai would learn the correct way to draw his sword and how to use it. As Tsunetomo Yamamoto put it in his Hagakure, written in 1716, ‘If you cut by standing firm and not missing the chance, you will do well.’ There were five basic blows used in kenjutsu, perpetuated today in kendo: from top to bottom left to right right to left side to side and a straight-ahead thrust aimed at the throat. As Musashi wrote, ‘If we know the path of the sword well, we can wield it easily.’

The education of a samurai was deeply colored by the religion of Zen Buddhism, which like much of Japanese culture originally was an importation from neighboring China. The goal of Zen, applied to the mastery of the sword, was to make a samurai’s thought and action instantaneous, at one and the same time. In The Zen Way to The Martial Arts, Zen master Taisen Deshimaru told the story of a samurai who had just made a pilgrimage to the shrine of Hachiman, the Japanese god of war, in Kamakura at the midnight hour. Leaving the sacred precincts, he sensed a monster hiding behind a tree, waiting to pounce on him. ‘Intuitively he drew his sword and slew it in the instant the blood poured out and ran along the ground. He had killed it unconsciously….Intuition and action must spring forth at the same time.’

The goal, then, of striking without thinking was at the heart of instruction with the sword, because, as Deshimaru also related, in the deadly art of swordplay ‘there is no time for thinking, not even an instant.’ For a samurai to hesitate before striking, even for the time it takes to blink an eye, would give his opponent time to deal the mortal blow. The key to wielding a sword in a lightning stroke lay in emptying the mind of everything that did not have to do with studying the sword, a mental condition that can be called ‘no-mindedness,’ because the samurai is not holding anything in his mind except the task at hand. As the swordsman Yagyu Munemori, a contemporary of Musashi, commented, ‘The heart [of the samurai] is like a mirror, empty and clear.’

Once this state of mind was achieved, the warrior-to-be could become intent on learning the use of the sword with a single-minded concentration that was not possible in any other way. His mind cleared of any distractions, he could practice and practice until the wielding of the sword became second nature to him — intuition and action would indeed spring forth at the same instant, with deadly effect. The end result of such concentration and practice was a samurai’s ability to draw his sword and kill an enemy in one smooth movement called nukiuchi, just like a baseball player hitting the ball solidly every time he swings his bat.

The consequences of this education in kenjutsu were simply devastating — in a very real sense a revolution in warfare in the Far East. As early as the 12th century, the swordsmanship of the samurai was already the stuff of legends. In the Japanese epic, the Heiki Monogatari, written about the Gempei War that took place in the 1100s, a warrior-monk on the winning Minamoto side was heralded for using his sword, ‘wielding it in the zigzag style, the interlacing, cross, reversed dragonfly, waterwheel, and eight-sides-at-once styles of fencing…[to] cut down eight men.’

When two samurai faced off in a man-to-man duel, the climax was sharp and dramatic. In motion-picture director Akira Kurosawa’s The Seven Samurai, his best-known film in the United States, a master swordsman modeled on Musashi dispatches the other duelist with a single blow. Sometimes in real life, however, the finale would be catastrophic — the two contestants would draw and slash simultaneously, with both of them falling dead at the same moment.

Although there are no samurai duels fought in Japan today (except in samurai movies), the traditional sword fighting mentioned above is preserved in the martial arts sport of kendo, which also boasts enthusiasts outside Japan, including many living in the United States.

Kendo in Japanese literally means ‘the way of the sword.’ Although centuries have passed since the golden age of the samurai, much remains in today’s kendo of the sword-fighting art of Japan’s redoubtable warriors. Training is done in armor resembling that worn by the medieval samurai. Il shinai, the bamboo sword with which kendo devotees train, much resembles the dread katana, even to the protective tsuba. Quando il kendo student strikes home a blow with his shinai, he still roars from the depths of his hara, his soul, the ancient heart-stopping cry of ‘Kiai!‘ with which the samurai of old brought instant death with his sword.

This article was written by John F. Murphy, Jr. and originally appeared in the February 1994 issue of Storia militare rivista. For more great articles be sure to subscribe to Storia militare magazine today!


Japanese Swords

Japanese swords have been popular with the advent of media and popular television. During the Meiji Period, swords were banned to be worn in public. This caused the samurai class to vanish. But with the Showa Era, Japanese swords made a comeback, in the form of military swords.

Katana (sword)

The katana is a single-bladed sword with a curved tip. The circular or squared guard was used to block swinging attacks. It was mostly associated with the Feudal Period, where samurai could wear their swords in public. It was banned in the Meiji Period, and only worn by the military police. The katana was popularized by many samurai soap operas and Period dramas. In popular culture, it’ seen wielded by Tom Cruise in The Last Samurai.

Wakizashi (companion sword)

This was a companion sword worn by the samurai class, always hanging on the left side. It was more suitable for indoor fighting. If a wakizashi’s length is similar to a katana, it is called o-wakizashi, and if the length is similar to a tanto, it is called ko-wakizashi. The one who used a katana with a wakizashi was the founder of the Niten Ichi-ryu technique, Miyamoto Musashi, also known as the sword-saint. It was sometimes used to commit harakiri by samurai who refused to obey a new master.

Tanto

Tanto had a thin blade, akin to a knife, and was worn in the absence of a wakizashi. Its design was popular enough to make it into America in the form of tactical knives. Because of its small size, it was used in martial arts such as aikido, jujutsu, and ninjutsu. The common tanto blade types are shinogi, hira, and shobu.

Bokken

The bokken is a Japanese wooden sword used in place of a katana. The length of the sword ranges from 40 – 42 inches The bokken is made from flexible bamboo, and is deadly in the hands of a regular sword user. The blade differs when practicing different martial arts, as aikido is practiced with a blunt edge, and kenjutsu is practiced with a sharp edge. It was kept by the bedside of warriors who could handle any intruder without spilling any blood. Kaoru, from the anime Rurouni Kenshin, used this type of sword regularly.

Shinai

The components of a shinai are made from dried bamboo. Some may be treated by soaking or smoking them in resin. It’s mainly used for practicing Kendo. A shinai is used as a practice sword in order to simulate the weight of a bokken or katana, without injuring the user or the target. The user also wears a bogu, intended to protect oneself from kendo attacks. Shinai is used in Kendo, which is a Japanese form of fencing.

Swordsmiths were the first to dwell into the art of metallurgy. Their opinions were valued before any king went into battle. Now, as swords have been replaced by guns, it is becoming a lost art.


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