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Mosaico del Nilo di Palestrina

Mosaico del Nilo di Palestrina


Il mosaico del Nilo di Palestrina: prime testimonianze della religione egiziana in Italia

Gli studiosi hanno a lungo dibattuto quando, perché e come il famoso Mosaico del Nilo venne posato a Preneste, l'odierna Palestrina, una città situata a soli 23 miglia a est di Roma. Nell'introduzione originale alla sua monografia del 1995 sul mosaico, Paul Meyboom decise di "arrivare a conclusioni più definite" in risposta a queste importanti domande. A distanza di oltre due decenni, la pubblicazione di questa nuova edizione tascabile offre un'eccellente opportunità per rivalutare le idee di Meyboom sulla composizione, che ancora fanno molto per illuminare il significato della sua iconografia e la natura del clima culturale e politico in cui è è stato concepito.

I contenuti di questa nuova edizione sono quasi identici a quelli dell'originale con copertina rigida. L'unico cambiamento sostanziale avviene tra le Figure, dove diciassette fotografie a colori di singole sezioni del mosaico hanno sostituito le loro controparti in bianco e nero (Figg. 6, 9, 11-22, 24-25, 27). Stampate su carta non lucida, queste fotografie sono un'utile aggiunta, fornendo ai lettori un senso più chiaro dello straordinario dettaglio delle scene che compongono la composizione. È un peccato, quindi, che una manciata sia fuori fuoco: certamente le figure 12, 21, 24 e 25, secondo i calcoli di questo recensore.

Dopo una breve introduzione contenente una rapida panoramica della (allora) recente ricerca sul mosaico, il capitolo 1 affronta la ricostruzione della composizione originale. Il capitolo inizia con un resoconto della turbolenta storia del mosaico nella prima età moderna, a partire dalla sua frammentaria rimozione da Preneste e il successivo trasferimento a Roma. Fu qui che Cassiano dal Pozzo commissionò una serie di copie ad acquerello del mosaico, ognuna delle quali riproduceva uno dei pezzi rimossi. La composizione è stata poi più volte danneggiata, restaurata e consolidata nei secoli successivi, con il risultato che il suo aspetto odierno è diverso dall'aspetto originario nell'antichità. In questo contesto, Meyboom racconta come la riscoperta e la pubblicazione delle copie dal Pozzo da parte di Helen Whitehouse le abbia permesso di riordinare le parti originali del mosaico “in modo convincente” (p. 5). 1 La sua ricostruzione del mosaico (Fig. 8) è simile a quella di Whitehouse in molti dettagli, e lo stesso vale per altre ricostruzioni pubblicate negli anni successivi. 2

Già in questo capitolo viene stabilito un modello per cui le idee e le osservazioni enumerate nel corpo principale del testo sono suffragate da una lunga serie di note stampate fittamente. Questo formato consente all'autore di presentare i suoi argomenti in modo conciso, ma i lettori che cercano di saperne di più su come sono stati costruiti questi argomenti saranno frustrati dal costante bisogno di girare avanti e indietro il volume.

Il secondo capitolo contestualizza il mosaico del Nilo sia spazialmente che cronologicamente. Qui Meyboom riesamina la funzione del complesso architettonico in cui è stato posato il mosaico, e presenta una forte tesi che non faceva parte del famoso santuario della Fortuna Primigenia menzionato da Cicerone e Plinio il Vecchio, né un santuario di Iside, ma piuttosto “un insieme di edifici pubblici sul foro di Preneste” (p. 14). Egli data questo complesso a c. 125-120 a.C., grazie anche alle corrispondenze architettoniche con il vicino santuario della Fortuna Primigenia, e ipotizza che all'incirca in questo periodo sia stato posato anche il Mosaico del Nilo.

Il capitolo 3 contiene una descrizione scena per scena dell'iconografia del mosaico, con ogni sezione numerata secondo la corrispondente copia dal Pozzo. Meyboom inizia descrivendo le scene del registro superiore della composizione, che insieme raffigurano un paesaggio roccioso popolato da animali etiopici etichettati in greco e da gruppi di cacciatori nativi africani. Ha ragione a sottolineare le corrispondenze tra gli animali qui raffigurati e quelli descritti da Agatharchide di Cnido nel suo resoconto delle spedizioni tolemaiche nel Mar Rosso, anche se non tutti i lettori saranno convinti dalla sua interpretazione della creatura fantastica con la testa simile a un coccodrillo come il “bufalo carnivoro” citato da questo autore (p. 23). L'attenzione si sposta poi sulle scene del registro inferiore, che insieme costituiscono un panorama dell'Egitto ellenistico al tempo del diluvio annuale. La descrizione qui è esemplare nella sua accuratezza e dettaglio, sebbene tre sacerdoti (e non due) seguano la processione principale dei sacerdoti portatori di letti nella sezione 16, contrariamente al testo a p. 39.

Il lungo quarto capitolo, intitolato “Interpretazione”, cerca di dare un senso a questa complessa iconografia. Il titolo del capitolo è fuorviante nella sua semplicità, poiché l'interpretazione qui riguarda l'iconografia in un contesto egiziano, e quindi si basa su un'implicita supposizione (esplicita solo nei capitoli 6 e 7) che il mosaico del Nilo fosse una versione successiva di uno o opere d'arte tolemaiche più antiche. In ogni caso, l'autore qui confronta il registro superiore del mosaico con il fregio dipinto che decorava una tomba del III secolo a Marissa in Palestina, che raffigurava anch'esso una serie di animali etiopici accompagnati da etichette identificative in greco. Dimostra poi come gli animali, i cacciatori e il paesaggio di questo registro si uniscono per formare "una rappresentazione sinottica e simbolica dell'Etiopia" (p. 50), un territorio che fu esplorato e sfruttato dai re tolemaici durante il III secolo a.C.

La discussione si sposta quindi al registro inferiore, e in particolare alla questione se le sue singole vignette debbano essere identificate con particolari siti ed edifici nell'Egitto tolemaico. Meyboom propone che il tempio egizio nella Sezione 11 rappresenti il ​​Tempio di Osiride a Canopo costruito da Tolomeo III Euergetes, una teoria che rimane altamente speculativa in assenza di prove archeologiche molto dure per questo edificio. Questa identificazione fornisce lo sfondo per un'interpretazione dettagliata della processione dei sacerdoti egizi nella Sezione 16. Per Meyboom, la lettiga portata da questi sacerdoti rappresenta il sarcofago rituale di Osiride, e la scena nel suo insieme raffigura una cerimonia che ha avuto luogo durante l'annuale Khoiak festival, in cui un'effigie di Osiride è stata trasportata dal suo tempio alla sua tomba. Anche molte altre scene sono interpretate come parti di questo festival Khoiak, inclusa la vignetta che mostra soldati e una sacerdotessa che celebrano davanti a un padiglione. Particolarmente avvincente è l'esame di Meyboom di un frammento ora perduto di questa scena del padiglione, noto solo dalla sua copia dal Pozzo, che presentava un grande parasole rosso con una frangia gialla. Questo parasole è paragonato ad altre rappresentazioni di parasoli nell'arte antica, molte delle quali si verificano nel contesto di regalità o donne reali, suggerendo che le figure rappresentate sotto il parasole includessero originariamente "la regina tolemaica, e forse entrambi i sovrani" (p. 68 ).

Due aspetti di questo capitolo meritano di essere commentati. Il primo è la decisione dell'autore di diagnosticare l'iconografia dei registri superiore e inferiore del Mosaico del Nilo in modo del tutto indipendente, che giustifica con riferimento a "una differenza essenziale di contenuto" (p. 43), e che in seguito lo porta a supporre che i due registri sono stati modellati su opere d'arte separate (p. 103-104). Questo approccio è inutilmente restrittivo e ignora la possibilità di collegamenti concettuali tra i registri superiore e inferiore della composizione. È concepibile, ad esempio, che la giustapposizione della coppia regnante tolemaica con il territorio di nuova ricognizione dell'Etiopia avrebbe avuto implicazioni ideologiche per un pubblico alessandrino, soprattutto se si considera la retorica territoriale imperialistica che costituiva un ricorrente topos nella poesia di corte tolemaica. Anche controversa è la teoria generale dell'autore secondo cui il registro inferiore costituisce una visualizzazione delle festività Khoiak. Mentre la processione dei sacerdoti nella sezione 16 può effettivamente alludere a un rituale associato all'inondazione del Nilo, è meno certo se questo elemento religioso costituisse il tema centrale e unificante dell'iconografia. Dopotutto, la processione stessa non occupava una posizione particolarmente prominente all'interno della composizione complessiva, e rimane possibile che la scena del padiglione con i soldati e la coppia reale si riferisse a una celebrazione incentrata sui militari di tipo diverso. Ci si chiede se il capitolo avrebbe beneficiato di una presentazione più flessibile delle prove, consentendo ad alternative come queste di entrare nella discussione.

Il capitolo 5 affronta la funzione del mosaico nel suo contesto italiano. Dopo aver reiterato la sua opinione che il mosaico sia stato posato in un edificio pubblico, Meyboom procede ad esaminare una serie di scene nilotiche quasi contemporanee sopravvissute a Pompei e altrove. Conclude che queste comparanda avevano una funzione esotica e mancavano di un chiaro significato religioso, portandolo a proporre che il Mosaico del Nilo fosse "un esempio precoce e molto elaborato di una nuova moda decorativa" (p. 89). Solo brevemente suggerisce che il mosaico fosse intriso di un significato religioso anche nel suo contesto locale, per l'assimilazione della Fortuna, la dea protettrice di Preneste, con Iside-Tyche, la dea dell'abbondanza la cui presenza è implicita nella composizione. La tiepida formulazione di questo argomento può portare i lettori a chiedersi se il mosaico meriti davvero di essere annunciato come il tipo di "Early Evidence of Egyptian Religion in Italy" a cui alludeva nel titolo della monografia.

I capitoli finali trattano di come un mosaico di questo tipo sia stato posato in un edificio pubblico dell'Italia centrale. Nel capitolo 6, l'autore sviluppa la sua teoria preesistente che un'unica bottega fosse responsabile dei mosaici della Casa del Fauno a Pompei e del Complesso Inferiore a Preneste, e suggerisce che questa bottega si specializzasse in motivi alessandrini e utilizzasse modelli alessandrini. 3 Nel capitolo 7, queste connessioni alessandrine sono esaminate più da vicino. Qui Meyboom è attento a distinguere tra “modelli”, prototipi materici utilizzati dal laboratorio responsabile del mosaico, e “archetipi”, opere d'arte originali di cui i modelli hanno trasmesso l'iconografia. Dopo aver stabilito che i modelli erano probabilmente “di dimensioni considerevoli” (p. 98), Meyboom propone che gli archetipi fossero dipinti murali di grandi dimensioni ad Alessandria, probabilmente del III secolo. Il suo desiderio di datare questi dipinti al regno di Tolomeo III è condizionato dalla precedente interpretazione del tempio egizio nella Sezione 11 come costruito da questo re, ma il suo suggerimento finale che decorassero un edificio reale ad Alessandria rimane un'ipotesi interessante.

Il testo vero e proprio è seguito da ventuno appendici distribuite su ottanta pagine e da circa 191 pagine di note di chiusura. Le appendici affrontano argomenti che vanno dalle creature fantastiche raffigurate nel mosaico al rapporto tra l'Egitto tolemaico e Roma nei secoli precedenti ad Azio. Particolarmente interessante è la discussione sui rotoli di papiro illustrati nell'Appendice 19, in cui Meyboom esprime dubbi sul fatto che modelli di questo tipo siano stati utilizzati dai progettisti del mosaico sulla base del fatto che "la ricchezza dei dettagli difficilmente può essere concepita entro la limitata altezza di un rotolo dipinto” (p. 180). Questi commenti trovano un certo sostegno nelle abbozzate illustrazioni animali del più recente Artemidoros Papyrus, che, nonostante le affermazioni contrarie, mancano della finezza (e della policromia) necessarie per suggerire che avrebbero potuto essere usati come modelli per una composizione di questo tipo . 4

In sintesi, mentre gli aspetti della composizione continuano a suscitare dibattito, la monografia di Meyboom rimane una risorsa indispensabile per lo studio del mosaico del Nilo a Preneste. Gli studenti trarranno beneficio dal modo chiaro in cui vengono presentati gli argomenti e gli studiosi che hanno familiarità con questi argomenti hanno ancora molto da guadagnare dal setacciare la miniera d'oro delle note di chiusura. Rimane altamente raccomandato.

1. Per queste copie, vedere ora: Whitehouse, H. 2001: Antichi mosaici e pitture murali, Londra, 70-131.

2. Recenti ricostruzioni sono pubblicate in Hinterhöller, M. 2009: «Das Nilmosaik von Palestrina und die Bildstruktur eines geographischen Großraums», Römische Historische Mitteilungen 51, 15-130.

3. Per una precedente iterazione di questa teoria: Meyboom, P.G.P. 1977: “I mosaici pompeiani con figure di pesci”, Mededelingen van het Nederlands Instituut te Rome 39, 49-93.

4. Per il papiro Artemidoros: Gallazzi, C., Kramer, B. e Settis, S. 2008: Il papiro di Artemidoro (P. Artemid.), Milano.


"Il significato della vita è trovare il tuo dono - Lo scopo della vita è regalarlo".

La mia arte è ispirare le persone a rendere il mondo un posto migliore. La creatività è molto più un atteggiamento che un know how.

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Palestrina: il mosaico del Nilo

Particolare del mosaico raffigurante tre soldati e una sacerdotessa.

Ammetterò prontamente che il famoso Mosaico del Nilo è stato il motivo per cui ho preso l'autobus per Palestrina in primo luogo. Questa splendida opera d'arte, presumibilmente della fine del II secolo a.C., è il bene più prezioso del Museo Archeologico Nazionale di Palestrina. Il mosaico ha una propria sala all'ultimo piano del museo. Sono rimasto stupito di essere l'unico altro visitatore del museo in quel bel lunedì mattina di luglio del 2018. L'amichevole custode mi ha invitato a scattare tutte le foto del mosaico che volevo, cosa che ho fatto puntualmente. Di seguito parlerò di diversi aspetti del Mosaico del Nilo, della sua storia, del suo stile e del tema che raffigura. Nello scrivere questo post, ho fatto ampio uso della dissertazione del 1995 dell'archeologo olandese Paul Meyboom Il mosaico del Nilo di Palestrina. Prime prove della religione egiziana in Italia.[1] Il mosaico è stato presentato in Italy Unpacked, Series 2, Episode 3 ("A Home away From Rome" la parte di Palestrina inizia intorno alle 25:20).

Anche se possiamo trovare un modello del famoso santuario della Fortuna Primigenia sullo stesso pavimento del Mosaico del Nilo, il mosaico non ha mai fatto parte di questa enorme struttura che dominava l'antica Preneste. Il mosaico copriva il pavimento di a ninfeo, in questo caso una grotta semicircolare e in parte artificiale situata nella parete di fondo di una grande aula che sorgeva sul foro di Preneste. Questa sala era lunga 22 metri, larga 14 metri e alta almeno 14 metri. La grotta, sostanzialmente l'abside dell'aula, era larga 6,87 metri, profonda 4,35 metri e alta circa 10 metri. Il suo pavimento, cioè il mosaico, era leggermente più basso di quello della sala. L'acqua colava lungo le pareti del ninfeo, che erano in parte decorate con roccia artificiale. Il mosaico era ricoperto da un sottile strato d'acqua e non doveva essere calpestato (il visitatore si bagnava i piedi e danneggiava il mosaico). Oggi è addossato a una parete del Museo Archeologico, quindi la gente lo vede in verticale. Ma non è così che la gente l'avrebbe vista nell'antichità, quando faceva parte del pavimento.[2]

Il mosaico del Nilo nella sua interezza.

A ovest della sala sorgeva una grande basilica, larga circa 50 metri. Questa basilica era essa stessa collegata ad un'altra sala in cui un secondo mosaico faceva parte del pavimento. Questo mosaico, che è ancora in situ, è spesso chiamato Mosaico di pesce. La sala in cui si trovava è ancora erroneamente chiamata la Antro delle Sorti, o Grotta delle Parche, per il semplice motivo che fu scambiata per il luogo dove si tiravano a sorte da un pozzo per profetizzare il futuro (l'antico Preneste aveva un famoso Oracolo). Ora sappiamo che questo pozzo e il santuario della Fortuna Primigenia di cui faceva parte si trovavano più in alto sulla collina, sopra il foro di Preneste. Il complesso del foro non aveva natura religiosa. Comprendeva un insieme di edifici per lo più secolari, anche se il ninfeo con il Mosaico del Nilo potrebbe aver avuto un collegamento con Fortuna: la dea egizia Iside era considerata responsabile delle inondazioni annuali del Nilo ed era equiparata alla dea greca Tyche, che fu a sua volta equiparato alla Fortuna, protettrice di Preneste.

La Piazza Regina Margherita, già foro di Praeneste. Da notare le colonne della facciata dell'edificio dietro la statua del compositore Giovanni Pierluigi da Palestrina.

Si è molto discusso sull'età del Mosaico del Nilo e dell'edificio di cui faceva parte. Nel suo studio completo, Meyboom ha sostenuto che il complesso del foro di Praeneste fu costruito tra il 125 e il 120 a.C.[3] Dopo che il complesso fu completato, fu il momento di dotarlo di decorazioni. Meyboom presume che il mosaico del Nilo e il suo pezzo complementare, il mosaico dei pesci, siano stati realizzati tra il 120 e il 110 a.C.[4] C'è ora un consenso generale sul fatto che il mosaico sia stato effettivamente realizzato verso la fine del II secolo aC, sebbene anche nelle pubblicazioni moderne, a volte troviamo una data successiva. nella loro Armi e armature del soldato imperiale romano, pubblicato nel 2009, Summer e D’Amato sostengono che il Mosaico del Nilo è stato realizzato nel ca. 30 a.C. e identificano i soldati nella parte inferiore del mosaico come pretoriani dell'esercito romano.[5] Questo non ha senso, poiché gli uomini portano armi e armature che sono chiaramente ellenistiche (vedi sotto). Per concludere, dovremmo accettare una datazione di ca. 120-110 a.C. e scarta qualsiasi teoria che sostenga che il mosaico rappresenti una visita di romani come Cesare, Augusto, Agrippa o persino l'imperatore Adriano in Egitto.

Durante il Medioevo Praeneste prese il nome di Palestrina. Nuovi scopi sono stati trovati per gli edifici dell'antichità. Ad esempio, la cattedrale della città è stata costruita sopra il (presunto) tempio di Giove sull'antico foro. La basilica di Preneste e l'aula orientale furono trasformate in palazzo vescovile. Il mosaico del Nilo si trovava nei sotterranei di quel palazzo. Era presumibilmente ancora visibile, ma probabilmente non in buone condizioni e nessuno se ne interessò per secoli. Nell'XI secolo Palestrina divenne feudo personale della potente famiglia romana dei Colonna. Il mosaico ricompare negli atti storici verso la fine del Cinquecento. Qualche decennio dopo, Andrea Baroni Peretti Montalto (1572-1629), cardinale-vescovo di Palestrina tra il 1624 e il 1626, ordinò che il mosaico fosse rimosso e segato in una ventina di pezzi. Questi furono inviati a Roma per il restauro, dove furono infine acquistati dal cardinale Francesco Barberini, un grande collezionista d'arte. Ora sono successe diverse cose importanti.

Il Palazzo Colonna Barberini, sede del Museo Archeologico Nazionale di Palestrina.

In primo luogo, per lo studioso Cassiano dal Pozzo (1588-1657) furono realizzate copie acquerellate dei pezzi. Questi sono stati riscoperti solo negli anni '70 in Inghilterra. Le copie sono molto importanti per gli storici, in quanto permettono di vedere quali modifiche sono state apportate al mosaico. In secondo luogo, il mosaico del Nilo è stato restaurato da Giovanni Battista Calandra, che era responsabile del laboratorio di mosaici del Vaticano. E in terzo luogo, intorno al 1630 Palestrina fu acquistata dalla famiglia Barberini dai Colonna. Per questo l'edificio in cui ha sede il Museo Archeologico Nazionale è oggi noto come Palazzo Colonna Barberini.[6] Il Mosaico del Nilo fu restituito a Palestrina nel 1640, ma il carro che trasportava le scatole con le sezioni sembra sia stato coinvolto in un incidente e le tessere del mosaico furono gravemente danneggiate. Dopo un altro restauro di Calandra, i pezzi sono stati ricomposti e collocati all'interno del Palazzo Colonna Barberini. Un terzo restauro fu eseguito nel 1853-1855 e durante la seconda guerra mondiale il mosaico fu conservato nel Museo Nazionale Romano di Roma per proteggerlo dai bombardamenti alleati.[7]

Il mosaico che oggi possiamo ammirare misura 5,85 per 4,31 metri. Come detto sopra, la grotta in cui fungeva da pavimento era larga 6,87 metri e profonda 4,35 metri. Ne consegue che alcune sezioni del mosaico sono andate perdute, anche se molte di queste avrebbero coinvolto pezzi d'acqua o di roccia. Anche alcune delle didascalie che indicano i nomi di alcuni animali non sono state conservate o sono state danneggiate. Le copie di Dal Pozzo ci permettono di concludere che alcune sezioni hanno cambiato posto. Il grande portico in basso a destra, ad esempio, era originariamente più vicino al centro del mosaico. Tuttavia, ciò che vediamo oggi è più o meno ciò che avrebbero visto le persone nell'antichità.[8]

Nilometro e tempio (in alto) e caccia all'ippopotamo (in basso).

Per realizzare il mosaico sono state utilizzate oltre mezzo milione di tessere. Alcune di queste tessere sono davvero molto piccole, con un diametro di pochi millimetri. Il mosaico del Nilo è stato realizzato in opus vermiculatum, uno stile di realizzazione del mosaico che utilizzava queste minuscole tessere per realizzare immagini estremamente dettagliate. In effetti, il livello di dettaglio del Mosaico del Nilo è incredibile. Sembra quasi di guardare un quadro. Un punto importante da sottolineare è che questo stile di realizzazione del mosaico era decisamente ellenistico e non romano. Infatti nel 120-110 aC lo stile era del tutto sconosciuto a Roma. Abbiamo già visto che i mercanti di Preneste erano molto attivi nel Mediterraneo orientale, specialmente intorno all'isola di Delo, che i romani avevano trasformato in una zona di libero scambio intorno al 166 a.C. Questi mercanti devono aver avuto ampi contatti con il mondo ellenistico, in particolare l'impero seleucide (Siria) e l'Egitto tolemaico.

Già nel 273 a.C., l'Egitto tolemaico e Roma avevano firmato un trattato di amicizia. Al culmine della seconda guerra punica, i Tolomei sostennero i Romani inviando grano in Italia. Il mosaico del Nilo raffigura edifici, navi e persone dell'Egitto tolemaico come dovevano apparire nel 120-110 aC. A quel tempo, il regno era ancora governato da faraoni greco-macedoni discendenti dal generale di Alessandro Magno Tolomeo. In realtà, tuttavia, il regno non era altro che uno stato cliente romano. Nel 168 a.C., un intervento diplomatico romano aveva sostanzialmente salvato il regno tolemaico dalla distruzione quando era minacciato dai Seleucidi. Al fine di garantire la loro continua esistenza, i Tolomei divennero fortemente dipendenti dal sostegno romano.

Il mosaico del Nilo di Palestrina è stato probabilmente realizzato da artisti originari di Alessandria d'Egitto. Questi potrebbero aver fondato una bottega a Puteoli in Campania (l'odierna Pozzuoli), che fungeva da porta d'Oriente dell'antica Preneste (la stessa città di Praeneste si trova sulle colline laziali e quindi naturalmente priva di un porto). È così che la cultura e la religione egiziana ellenistica hanno trovato la loro strada nella penisola italiana. Il Mosaico del Nilo di Palestrina è probabilmente uno dei primi di numerosi mosaici in Italia con un tema del Nilo.

Il mosaico del Nilo è chiaramente diviso in due parti separate. La parte superiore rappresenta i territori selvaggi ed esotici che i greci chiamavano Nubia o Etiopia, la "terra dei volti bruciati". Questi territori, al di sotto della prima cataratta del Nilo ad Assuan, comprendono gran parte dell'odierno Sudan e parti dell'Etiopia. La parte inferiore del mosaico rappresenta l'Egitto, in particolare le parti più densamente popolate e urbanizzate del paese dalla prima cataratta fino ad Alessandria e al Mar Mediterraneo. Entrambe le sezioni sono ricche di dettagli. Nel suo studio completo, il già citato Paul Meyboom ha ad esempio identificato oltre 40 animali diversi e circa 14 tipi di piante e alberi.[9]

Parte superiore del mosaico, raffigurante la Nubia o l'Etiopia.

Diamo ora uno sguardo più da vicino al mosaico, iniziando dalla parte superiore. Presenta diversi cacciatori nubiani, uomini neri in tuniche bianche. Sono armati con archi e – presumibilmente – giavellotti e alcuni di loro portano scudi. Eppure, in questa parte del mosaico, gli umani sono chiaramente in inferiorità numerica rispetto agli animali. La maggior parte di questi sono animali reali. Nell'immagine grande inclusa in questo post, ad esempio vediamo due animali etichettati ΘΩΑΝΤΕC (thoantes), che sono iene maculate sudanesi.[10] Al centro dell'immagine c'è un cammello (VABOYC = nabous). A sinistra del cammello possiamo individuare un KPOKOTTAC (krokottas), un'altra specie di iena. Questi animali furono successivamente utilizzati dai romani nei loro giochi circensi (vedi questo post per un esempio di spettacolo organizzato dall'imperatore Settimio Severo). Sotto il cammello c'è un babbuino e sotto il babbuino una leonessa. Alla sinistra della leonessa ci sono due giraffe e alla sinistra di queste giraffe c'è un'altra grande scimmia e due granchi con artigli giganteschi. Vediamo facoceri, un rinoceronte in piedi piuttosto isolato su una roccia, una grossa lucertola, un orso (ΔΡΚΟC = arkos), due ghepardi, una lince, decine di uccelli, serpenti e un enorme millepiedi. Sembra che ci sia una varietà infinita di animali.

La cosa interessante è che la parte superiore presenta anche un animale di fantasia. La creatura in piedi sull'altopiano a destra della collina al centro è etichettata HONOKENTAYRA, la versione femminile di onokentauros o culo-centauro. La creatura ha la testa di una donna e il corpo di un asino.

A differenza della parte superiore, la parte inferiore del Mosaico del Nilo raffigura edifici realizzati dall'uomo. Qui vediamo un Nilometro, cioè un pozzo utilizzato per misurare il livello dell'acqua nel fiume. A destra del Nilometro c'è un tempio ellenistico con cinque donne e un pescatore con un tridente a tracolla. Sotto il tempio vediamo una caccia all'ippopotamo: una comune nave del Nilo a remi con due timoni e una cabina sul ponte viene utilizzata per inseguire questi magnifici animali. Gli uomini sulla nave stanno scagliando giavellotti contro gli ippopotami e ne hanno già colpiti due. Meyboom sostiene che i cacciatori devono essere chierici (klerouchoi), vale a dire i coloni greco-macedoni.[11] Il livello di dettaglio è ancora una volta molto impressionante. Notare ad esempio l'ombra della prua della nave nell'acqua. La prua sembra decorata con una testa di sciacallo, forse rappresentante il dio Anubi. Anche nella scena sono molti uccelli, anatre, specie di pesci e persino coccodrilli.

Il lato destro dell'immagine inclusa in questo post mostra un'isola con un altro tempio e due torri, poi una capanna di canne e forse il granaio di una fattoria. Sotto c'è un'altra capanna di canne, molto più grande, dove vediamo due uomini sulla soglia e un uomo a sinistra che si occupa del bestiame, in questo caso solo una mucca. Molti ibis, simbolo del dio Thoth, sono visibili in questa parte del mosaico. Nella parte più bassa, i mosaicisti hanno raffigurato una festa di bevute. Vediamo quattro uomini e tre donne seduti su panchine dentro un pergolato. Stanno chiaramente celebrando l'inondazione del Nilo, con alcuni di loro che tengono corna o bicchieri e altri che suonano strumenti musicali (un flauto e una specie di arpa apparentemente[12]). Un uomo su una semplice canoa si fa strada attraverso il pergolato. Sopra il pergolato ci sono altre due canoe.

Se ci spostiamo sul lato destro della parte inferiore del mosaico, scorgiamo immediatamente un enorme complesso di templi. Il complesso è evidentemente in stile egizio, con quattro grandi statue del dio Osiride che fiancheggiano l'ingresso. Ma c'è anche un elemento spiccatamente greco, cioè l'aquila tolemaica sopra il portale. A sinistra del complesso c'è una nave con una grande vela e davanti vediamo un viaggiatore che arriva a dorso di mulo.

E poi c'è la scena sotto il tempio ea destra del pergolato con un grande portico, padiglione o tempio e una decina di soldati. All'estrema destra c'è una donna che tiene un ramo di palma nella mano sinistra e un mestolo nella mano destra. È stata identificata come sacerdotessa. Il mestolo viene utilizzato per versare il vino nei corni o nelle coppe per bere. È chiaro che in questa scena sta per iniziare un'altra festa di bevute. All'estrema sinistra vediamo un grande cratere e tre grandi corni potori. Il soldato alla sinistra della sacerdotessa è probabilmente il comandante dell'unità. Ha anche in mano un corno per bere. Le armi e le armature dei soldati sono chiaramente di stile ellenistico. Molti degli elmi sono di tipo trace, mentre alcuni potrebbero essere elmi beoti. I due soldati alla sinistra dell'uomo con il corno potorio indossano cinture di spada diagonali mentre i soldati più a sinistra hanno lance. Gli scudi degli uomini sono rotondi, ovali o rettangolari. Gli scudi hanno emblemi diversi, con quelli rettangolari che mostrano scorpioni e quello rotondo al centro un simbolo solare che è forse una versione semplificata del Sole Vergina, che è tipicamente collegato alla regalità macedone.

Scena con soldati e una sacerdotessa.

Il comandante dell'unità e la sacerdotessa sembrano essere i protagonisti del Mosaico del Nilo nella sua forma attuale. Ma abbiamo già visto che la composizione è stata alterata durante i restauri del XVII secolo e che il portico era originariamente più vicino al centro del mosaico. Meyboom ha avanzato l'intrigante teoria che i protagonisti originali della scena fossero il faraone tolemaico e sua sorella-moglie.[13] La loro presenza durante le cerimonie relative all'inondazione del Nilo sarebbe stata davvero opportuna, data l'importanza di questo evento annuale. Purtroppo l'unica prova di questa teoria è una parte di un parasole che non compare più nel mosaico, ma che è raffigurato in una delle copie del Dal Pozzo (un'immagine può essere trovata qui). Le prove sono quindi piuttosto scarse al momento e dubito che cresceranno più fitte in futuro. Tuttavia, dovremmo attribuire a Meyboom la sua teoria molto originale.

Processione religiosa e diverse navi.

L'ultima scena da discutere qui è quella nell'angolo in basso a destra. Qui vediamo una sorta di processione religiosa di sacerdoti egizi. Alcune persone in processione suonano il tamburello. On a pedestal sits another statue of the jackal-headed god Anubis. Also in the scene are four different types of ship. We see a typical Nile ship with a curved prow and stern, a sail and a deck cabin. Below that ship is a canoe with an angler. The most intriguing ship is the oared warship below the canoe. The galley has a ram and we see several men armed with spears and shields. Near the prow is a larger figure wearing what has been identified as a kausia, a Macedonian flat hat.[14] The Dal Pozzo copies show that he was originally blowing a long trumpet. To the right of the galley is an agricultural estate where we see a man standing in front of the entrance and a woman seated inside an enclosure. The man is wearing the pilos, a simple felt cap. Below him we see the fourth type of ship, a simple rowing boat.

All in all, I can conclude that the Nile Mosaic alone was fully worth the long trip to Palestrina. It is simply gorgeous. A ticket to the Achaeological Museum is just five euros and the museum has much more to offer. I will definitely return to Palestrina one day to see if I can get a glimpse of the Nile Mosaic’s companion piece, the Fish Mosaic already mentioned above.

[1] Published by Brill and therefore hideously expensive. One should be able to read parts of the book for free on Google Books.

[5] Arms and Armour of the Imperial Roman Soldier, p. 205.

[6] Not to be confused with the Palazzo Barberini in Rome, which was built for Pope Urbanus VIII (1623-1644), a scion of the Barberini family.

[8] Charles Coster, De Nijl als legpuzzel, NRC Handelsblad 10 februari 1996.


The Mosaic of the Nile

Nile mosaic in Palestrina near Rome

Il great Nilotic mosaic is a noteworthy example of Hellenistic mosaic art, uno di most famous in the world and still leaves visitors breathless for the refinement of the execution, the complexity of the composition, the polychromatic composition and the abundance of detail.

The mosaic originally decorated the floor of the so-called apsidal hall, in the lower complex of the Sanctuary, in a rectangular area of uncertain destination, probably a nymphaeum or a place for the worship of the god Serapis o il goddess Isis, which was widespread in Rome at the time.

Persino il dating of the mosaic is controversial: for some it dates back to the first Century BC, for others to the time of Augusto e Adriano, or even the third Century BC. The most accredited, however, is the hypothesis according to which it derives from a Hellenistic original and was created by an Alexandrian artist at the end of the 2nd century BC.

Thus it bears witness to the close relations between Rome and Egypt and the influence of Hellenistic culture on Roman art.

Il mosaico represents a perspective view of the territory of Egypt e il course of the Nile River, from the sources on the Ethiopian mountains to the delta in the Mediterranean, during one of its floods.

Egypt is a gift from the Nile, Herodotus wrote, because the river allows life in an otherwise arid and unhospitable land. For this reason, the Nile was considered sacred by the ancient Egyptians and revered as a deity.

In the mosaic, the river is inserted in a fantastic landscape that goes from the wild lands of Nubia to the cities of lower Egypt, rich with temples and sumptuous palaces, and enriched with fascinating details.

At the bottom, in the canal covered by a pergola, a banquet with convivial figures seems to be taking place: it is likely that it is the Alexandrian Canopus, a place of delights near the famous Serapeum, which should correspond to the temple represented directly to the right.

In front of the latter there is a scene with warriors and a priestess, perhaps to be identified with the goddess Isis.

Higher on the right, instead, you can see a sacred enclosure with columns, towers and statues and on the left, near a building with obelisks, you can see a hydrometer well, perhaps the famous one of Syene, now Aswan, which was used by Eratosthenes to calculate the terrestrial meridian.

Below on the right, there is the Port of Alexandria, capital of the kingdom of the Ptolemies, dominated by a large fortified structure that represents the royal palace.

The uppermost area of ​​the work of art shows the rocky regions of the river cataracts and the desert regions of Nubia, populated by indigenous hunters and tropical animals, each with its name written in Greek.

You could spend hours discovering new details and the many characteristic figures, isolated and in groups, that animate this extraordinary work.

My advice is to admire the Mosaic of the Nile by hearing its story and its meanings as told by an expert, because in this way you can appreciate it even more, letting yourself be transported among the myths and legends of ancient Rome.


Scene from the Nile Mosaic of Palestrina

Around the year 1600, a mosaic floor with images of Nilotic landscapes, hunts, and numerous animals came to light in an apsidal room in the sanctuary of Fortuna Primigenia in Palestrina. The floor was not only well-preserved but quite large (length: 4.35 m width: 6.87 m) so when Cardinal Andrea Peretti removed the greatest parts of it from the building between 1624 and 1626, it had to be split into multiple pieces. Several parts of the mosaic remained in situ. Moreover, the mosaic’s removal (which took place before any drawings were made of its original state) was only the beginning of its eventful life to come. Several of the dismembered pieces remained in Palestrina in the Palazzo Baronale and were later acquired by the Barberini along with the Palazzo itself. Other sections went to Rome: one was gifted to Francesco de Medici during his visit to Rome in 1628. The Berlin section, depicting a banquet under a pergola, circulated from the collection of the scholar A. F. Gori in 1747 to that of the margravine Wilhelmine of Bayreuth, sister of Frederick the Great. After her death in 1758, the fragment went to Potsdam and resided in the “Antique Temple” of Sanssouci until 1797. Finally, with the foundation of the Altes Museum at the Lustgarten, the piece arrived in the Antikensammlung.
The pieces that stayed in Rome were reassembled in 1640. The Berlin fragment, missing from the ensemble, was substituted with a copy. In 1952 the mosaic had to be reassembled once again after suffering bombing damage in World War II. Today it is on view in the Palazzo Barberini, the museum at Palestrina.
The Berlin fragment depicts a feast under a pergola. Two groups of banqueters drink and make music on an island in the Nile, lying on boxy klinai topped with cushions. Luxuriant vegetation signals that this is the season of the Nile flood. This scene was located in the lower portion of the mosaic floor, either just left of center or on the right. The floor was divided into two zones by the nature of its component scenes, rendered in extremely fine mosaic technique: one zone probably depicted Egypt, the other Ethiopia. Opinions remain divided on the interpretation and dating of the mosaic. The date depends on the complicated construction history of the sanctuary around 100 BC. An illustrated travel journal, probably in the form of a scroll, may have served as a model for the mosaicist. In the third century BC, Ptolemy II of Egypt mustered an expedition to find rare and unknown animals and bring them back alive to Alexandria. Some forty animal species are represented in the mosaic.
The sanctuary of Fortuna in Palestrina, built in the mid-second century BC, is a masterpiece of ancient architecture in central Italy. The building complex under the sanctuary has been interpreted as a public area, perhaps a forum, which may have contained a space for Isiac cult. The Nile Mosaic occupied the apsidal room in the eastern building, a highly visible and esteemed place in the cityscape.


Scene from the Nile Mosaic of Palestrina

Around 1600, a mosaic floor was discovered in the ‘Apsidal Room’ in the sanctuary of Fortuna Primigenia in Palestrina. The mosaic depicted Nile landscape scenes, hunting scenes and scores of animals. The well-preserved floor was of a considerable size (depth: 4.35 m, width: 6.87 m) and was raised between 1624 and 1626 under the orders of Cardinal Andrea Peretti, a procedure that could only result in fragments. Some parts of the mosaic remain in situ. The raising of the floor, which was carried out without creating a record of the original composition beforehand, marked the start of the chequered fate of this exceptional mosaic. After its fragmentation, some parts remained in Palestrina, in the Palazzo Baronale, which was later sold along with the mosaics it contained while other sections were brought to Rome. In 1628 a panel was presented as a gift to Francesco de Medici during a visit to Rome. This mosaic, depicting a banquet beneath a pergola, ended up in the possession of the scholar Anton Francesco Gori in 1747 before making its way into the collection of the Marchioness von Bayreuth, the sister of Frederick the Great. When she died in 1758, the fragment was brought to Potsdam and was on display in the Antikentempel at Sanssouci until 1797. When the Altes Museum was founded, it was moved to form part of the Berlin collection. The sections that remained in Rome were pieced together in 1640 and the missing fragment was replaced by a copy. The last time reconstruction work took place on the greater part of the mosaic was in 1952. It was necessary as the mosaic had been damaged in the war. It can now be found in the Palazzo Barberini, the museum of Palestrina. The Berlin fragment depicts a banquet under a pergola. On box-shaped, upholstered klinai, positioned on the banks of the Nile, two groups of people are seen drinking and making music. The Nile had burst its banks as we can tell by the luscious vegetation that characterises this happy time of year. The banquet scene was originally positioned in the lower half, left-of-centre, or a little further to the right. The overall composition of the entire floor was divided into two zones. Due to its wonderful execution, we can tell that one half was supposed to represent Egypt and the other Ethiopia. Several theories abound on the interpretation and dating of the Nile mosaic. The period in which it was created is closely connected with the complicated history surrounding the construction of Palestrina around 100 BCE. It has been assumed that an illustrated travel report, envisaged in the form of a scroll, could have served as the template for the mosaicists. Under Ptolemy II Philadelphus of Egypt, an expedition was undertaken in the 3rd century that aimed to capture rare and unknown animals alive to bring them back to Alexandria. The mosaic bears depictions of no less than forty animals. The sanctuary of Fortuna in Palestrina is a masterpiece of ancient architecture and was constructed around the middle of the 2nd century BCE. Below it there lies another complex, containing a public area, perhaps a forum, which may have included a cult site for the Egyptian god Isis. The Nile mosaic was displayed in the eastern building and thus commanded a magnificent location in the city.


In case you go …

Where is it: National Archaeological Museum of Palestrina, Via Barberini 22, 39-06-953-8100, http://www.polomusealelazio.beniculturali.it/index.php?it/228/museo-archeologico-nazionale-di-palestrina-e-santuario-della-fortuna-primigenia , [email protected] . Open daily 9 a.m.-5 p.m. March, 9 a.m.-6 p.m. April, 9 a.m.-6:30 p.m. May, 9 a.m.-7 p.m. June-August, 9-5:30 p.m. September, 9 a.m.-5 p.m. October, 9 a.m.-4 p.m. November-December. Tickets 5 euros.

How to get there: Buses leave from Rome’s Termini train station every four hours. Trip 1 hour with change at San Cesareo. Price 4-5 euros.

Where to eat: Agriturismo Casale Pepe, Via Quadrelle 26/28, Palestrina, 06-9563-5029, 333-276-8723, [email protected] , www.casalepepe.com.

2 commenti

Von Perot
March 3, 2021 @ 4:24 pm

Another amazing piece – your writings make me long for Italy! I love how your commentary mixes today’s world with the Italy of long ago. I find myself wanting to dive deeply into the history of Italy, Rome, and all things ancient. How did you even find this place? I’ve never heard of it! It makes me wonder how many other amazing, hidden gems there are sprinkled all over Italy. Your posts have become a weekly highlight for me. Grazie!

Denise Lawrence
March 3, 2021 @ 4:53 pm

Another brilliant article. I really look forward to your posts it gives me so much more to think about for our return to Italy. Grazie!!


Mosaic of the Nile (insets) details of its upper part

This splendid mosaic pavement, seems to be a fitting pendant to the, so called, Battle of Alexander at Pompeii. It represents scenes in the rural lives of the Egyptians, chiefly descriptive of their religious ceremonies, excellently treated as regards the grouping of the priests and priestesses, and the officiating attendants, of the warriors, fisher-folk, shepherded, and hunters who assist, and also as a presentment of Egyptian temples, country houses, and animals, all of which are admirably portrayed. It may be of later date than Silla, probably it belongs to the days of the Empire, possibly to Hadrian's reign. It was found in the ruins of the Temple of Fortune in the year 1638, where it had most likely decorated the floor of a recess or niche. The Barberini had it conveyed to their palace in Rome, but at the urgent petition of the municipality of Palestrina it was later on brought back to their town. Gregorovius
The fragments of the mosaic were assembled with the purpose of obtaining a meaningful and "nice to see" work of art in the process some parts of the mosaic were lost and others were added.
The mosaic depicts the River Nile from its sources to its mouth the upper part shows hunters and wild animals while the lower one depicts the delta of the river during a periodic flood.


Hippopotamuses and Lotus flowers: The Nile mosaic at Palestrina

Last week a visiting friend and I braved the torrential rain to run an errand in Zagarolo. Our mission accomplished, we stopped for a spot of lunch before meandering to Palestrina. Snaking our way through the medieval streets, in a car as wide as the roads, we eventually emerged, unscathed, at the Palazzo Barberini. A spectacular example of palimpsest, the Palazzo Barberini (once Colonna, its change of name indicative of the “good” marriage made by Taddeo Barberini to Princess Anna Colonna) is built upon the vast complex of the temple of Fortuna Primagenia which cascades down the hill.

Temple of Fortuna Primagenia, Palestrina, reconstruction drawn by Andrea Palladio in his “Four Books of Architecture” (pub. 1570)

Fortuna Primagenia was a local manifestation of the goddess of Fortune. Literally meaning “the First Bearer”, and especially associated with fertility, she was linked to the oracle of the sortes Praenestinae. These “sortes” were pieces of wood with prophetic powers said to have been found in a well at the bottom of the site and which would be consulted until Theodosius outlawed non-Christian religious practices is 393 AD.

Praeneste occupies a strategic position above the corridor which once connected the Greek world, to the south, with the Etruscans, to the north, while to the west the valley led to the Tyrrhenian. First at war, and then allied, with Rome, Praeneste would eventually fall victim to the ruthless wrath of Sulla, and was settled as a Roman military colony after his massacre of 82 BC.

It was under the rule of Sulla that the great temple was redeveloped, extending the structure of the second century BC over a total of five levels. Although dating is varied, the Nile mosaic at Prenestina, the town’s greatest treasure is sometimes thought to date from this period. Pliny the Elder tells us,

“Mosaics came into use in Sulla’s time. At any rate there still exists a mosaic floor, made from very small tesserae, which Sulla commissioned for the Temple of Fortune at Praeneste.” [XXXVI, 189]

The work of craftsmen from Alexandria, its tiny tiles create a vast (about 5.8m x 4.3 m or 19ft x 14 ft for those of you who like numbers) landscape detailing elements of the Nile.

The mosaic is almost overwhelmingly rich in detail as verdant flora jostles with exotic fauna knitted together in umpteen vibrant vignettes: a fishing boat casts its shadow as a hippopotamus comes up for air soldiers give an illustrious visitor a triumphant reception a religious procession sees a bier carried as musicians follow a man punts a canoe as an opulent scene plays out under a bower dripping with grapes.

Museo Nazionale Archeologico di Palestrina

9am – 8pm possible reduction of opening hours on Sundays, check here.

List of site sources >>>


Guarda il video: Palestrina Choral Music Beautiful Choral (Novembre 2021).