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Esterno della chiesa di San Pogos e Petros al monastero di Tatev

Esterno della chiesa di San Pogos e Petros al monastero di Tatev


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Mappa Tatev

Tatev è un monastero situato in alto sul bordo della gola di Vorotan vicino al villaggio di Tatev nella regione di Goris nell'Armenia sud-orientale. Vorotan è la più grande gola dell'Armenia con una profondità di 850 metri.

Il monastero di Tatev fu fondato nel IX secolo. Tatev è stato costruito in una posizione strategicamente vantaggiosa. Due lati del complesso sono delimitati da alte mura difensive rialzate e gli altri due lati sono protetti da ripide vallate.

Storia di Tatev
Il complesso del monastero di Tatev un tempo era la capitale politica del principato di Syunik. Nel X secolo aveva una popolazione di 1000 persone. Il monastero di Tatevi Anapat fu fondato nel XVII secolo. Si trova in fondo alla valle. Una notevole quantità di distruzione fu causata dal terremoto del 1931.

Monumenti di Tatev
La Chiesa di Pogos e Petros fondata nell'895-906 è il monumento principale di Tatev. Contiene una basilica tipicamente a cupola del VII secolo. La finezza architettonica unica e l'affascinante dettaglio dell'esterno della chiesa catturano gli occhi di tutti i turisti. Le pareti interne erano decorate con affreschi, che con il tempo sono stati danneggiati. La chiesa Grigory situata accanto alla chiesa principale fu costruita nel 1295.

Il monumento di Gavazan è un esempio unico dell'affascinante eccellenza architettonica del paese.

Una scuola fondata nel X secolo è stata fondata a Tatev. Qui agli alunni venivano insegnate scienze umanitarie e manoscritti illustrati.


Il ritorno a casa

Un'ultima rampa di gradini di pietra mi derideva, l'unico ostacolo tra me e le rovine di Kobayr, un complesso di chiese del XII secolo. Cosa pensavano i miei antenati medievali, che costruivano chiese in cima a vette svettanti? Stavano cercando di avvicinarsi il più possibile a Dio, che raramente sembrava rispondere alle loro preghiere? Forse, perché quando sono arrivato alle rovine e mi sono fermato davanti agli affreschi sbiaditi di Cristo e dei suoi discepoli dipinti sulla restante metà della cupola della chiesa, è stato come stare in paradiso.

Mio marito Harry ed io, insieme ai nostri amici Nora e mio marito Thomas, e mia sorella Arda e suo marito Roland, stavamo finalmente realizzando il nostro desiderio di lunga data di visitare l'Armenia insieme.

Le mie radici affondano nell'Hayastan, come chiamiamo il nostro paese. Alla fine del 19° secolo, i miei nonni paterni fuggirono dalla persecuzione ottomana in quella che è oggi la Turchia orientale (ma storicamente erano territori armeni) e si stabilirono in Egitto. Nel 1915, i miei nonni materni sfuggirono ai massacri turchi degli armeni e ricominciarono anche loro la vita in Egitto.

A 15 anni ho passato un mese in un campo estivo in Armenia prima di tornare al Cairo, la mia città natale. Quel viaggio mi ha lasciato un'impressione indelebile e i miei ricordi delle montagne selvagge del distretto di Lori nell'Armenia settentrionale erano così vividi che ho chiamato la mia prima figlia Lori. Vivo ancora in Egitto e faccio parte della diaspora armena di 4 milioni.

"Oh, è cambiato così tanto - devi vederlo", hanno detto gli amici che hanno visitato l'Armenia dopo la sua indipendenza del 1991 dall'Unione Sovietica. I cambiamenti sarebbero stati affascinanti, ne ero sicuro, ma volevo anche vedere la patria che avevo conosciuto brevemente in gioventù.

Ora, quasi tre decenni dopo la mia prima visita, ero di nuovo a Lori. La mia memoria non mi aveva ingannato. Le montagne si aprivano a perdita d'occhio. Le capre pascolavano all'imbocco di una grotta su una cresta un po' più in basso rispetto al punto in cui mi trovavo, e il fiume Debed serpeggiava attraverso la valle verso la Georgia, dove si sarebbe riversato nel Mar Nero.

Da dove mi trovavo, la vista era serena, smentendo una storia di disastri naturali (un terremoto del 1988 uccise 25.000 persone) e provocati dall'uomo.

Abbiamo volato a Yerevan, la capitale, attraverso Vienna. È stata la migliore connessione che abbiamo trovato dal Cairo, ma ci ha portato in città alle 5 del mattino. Ero mezzo addormentato mentre prendevamo un taxi per la città, ma la mia prima vista del Monte Ararat ha risvegliato i miei sensi. La montagna è sacra per gli armeni, che credono che l'Arca di Noè si sia posata lì. Oggi ricade all'interno del territorio turco. Eppure Ararat è così legato alla nostra identità che per i giorni successivi a volte mi voltavo a cercarla come per rafforzare il fatto che ero finalmente nella mia terra natale.

Thomas, che visitava regolarmente il Paese dai primi anni '90, era il nostro “capo missione” e aveva programmato il nostro soggiorno di 12 giorni con il suo consueto approccio professionale. Lui e Nora, che era il nostro esperto di cibo e intrattenimento, ci hanno aiutato ad affittare un appartamento a Yerevan, da cui avevamo una magnifica vista del Monte Ararat.

La cultura del caffè ha cambiato Yerevan, una città che è cresciuta rapidamente fino a raggiungere circa 1,2 milioni di abitanti. Dove una volta c'erano parchi e passeggiate, ora ci sono bistrot dove i clienti si siedono fianco a fianco per socializzare.

Ci siamo goduti una mite serata all'Amrotz Restaurant, che ha una magnifica vista sull'Ararat. Abbiamo mangiato khorovatz, o agnello o maiale alla griglia, e ballava al ritmo veloce della musica armena e beveva vodka russa.

Un'altra sera, abbiamo provato il Paplavok Jazz Café, che ha anche musica dal vivo. Mentre stavamo controllando la folla chiassosa, con nostra sorpresa abbiamo visto i nostri cugini dagli Stati Uniti seduti a pochi tavoli di distanza.

La scena artistica di Yerevan si riversa anche nelle strade, dove troverai numerose sculture e opere d'arte: l'imponente statua gigante di Mayr Hayastan (Madre Armenia) che veglia su Yerevan dall'alto di una collina nel Parco della Vittoria, il gatto di Botero ai piedi dell'area delle Cascate e , in metallo, l'irrequieta figura di Garaballa il fioraio in via Apovian.

Gli armeni fanno buon uso del metallo e della pietra. Sebbene gli edifici degli anni '70 - dell'era sovietica - siano orribili scatole di fiammiferi, gli edifici più vecchi della città hanno un'austerità classica. L'architettura più recente fa uso degli indigeni stupido, una pietra tinta di rosa, che quando gioca con le facciate in vetro conferisce alla città un aspetto contemporaneo.

Durante il giorno uscivamo da Yerevan per esplorare la campagna. Abbiamo noleggiato un minivan con autista e alla fine del nostro soggiorno avevamo esplorato gran parte delle 11.490 miglia quadrate stimate dell'Armenia.

Sebbene nessuno di noi si definisca cristiano devoto, abbiamo trascorso la maggior parte del nostro tempo in chiese e monasteri, il che ci ha dato una visione migliore della nostra patria e dei suoi 3 milioni di persone.

L'Armenia è diventata la prima nazione cristiana del mondo nel 301 d.C., di cui gli armeni sono immensamente orgogliosi. Per accogliere la loro fede ardente - e forse per offrire protezione a città e villaggi - hanno costruito chiese in apparentemente ogni angolo di questo paese che si trova oggi all'incrocio tra Turchia, Georgia, Azerbaigian e Iran.

A causa della sua posizione al crocevia tra Europa e Asia, l'Armenia è stata accerchiata, invasa e occupata da molti vicini ostili. Romani, Bizantini, Persiani e altre potenze regionali attraversarono tutte le terre armene. Alcuni, come gli arabi nel VII secolo, vi rimasero, occupando il territorio per quasi tre secoli.

All'inizio del 1500, i turchi ottomani conquistarono gran parte dell'Armenia storica, la maggior parte della quale si trova oggi all'interno dei confini della Turchia, e i sovietici controllarono il paese per più di 70 anni. Negli anni dal 1991, l'Armenia e l'Azerbaigian si sono combattuti e migliaia di persone sono state uccise da entrambe le parti.

Proprio come i nostri antenati erano motivati ​​a costruire chiese in posizioni strategiche, anche noi avevamo le nostre ragioni per metterle così in evidenza nel nostro itinerario: avremmo toccato una parte potente del passato dell'Armenia mentre ci godevamo la bellezza naturale della campagna, delle sue città e dei suoi villaggi.

Dei circa 40.000 monumenti religiosi del paese, la maggior parte ha una caratteristica architettonica unica o una storia interessante sulla storia dell'Armenia e sui suoi intrecci di fede e politica.

Nel sud, ad esempio, abbiamo sfidato le strade povere (o lo ha fatto il nostro autista) e i tortuosi sentieri di montagna della regione di Syunik per raggiungere il monastero e la fortezza di Tatev del IX secolo arroccato su una scogliera sopra la città di Tatev, a circa 170 miglia da Yerevan .

Da lontano, potevamo vedere la cupola tipicamente conica della chiesa che portava la croce, e sotto di essa una cascata che precipitava nel canyon. Le pareti interne della sua chiesa principale, Pogos e Petros, ovvero Paolo e Pietro, erano decorate con affreschi che di recente erano stati parzialmente restaurati. Khachkars — lastre rettangolari di pietra scolpite con intricate croci — adornano le pareti esterne della chiesa e il cortile del recinto. Al culmine del monastero, dal X al XIII secolo, vissero e studiarono fino a 1.000 monaci.

Una delle camere del monastero ha un'immensa apertura ad arco che si affaccia sul canyon. In tipico stile polivalente, Tatev fu utilizzato come fortezza per respingere gli eserciti invasori e come centro religioso che alimentava la fede cristiana e propagava e arricchiva la cultura armena. I monaci hanno creato manoscritti in miniatura, ora conservati nel museo Madenataran di Yerevan, che documentano i loro studi di storia, lingua, scienza e arte, parte dello sforzo per mantenere viva la loro identità armena.

Un altro giorno abbiamo visitato i complessi monastici del X secolo di Sanahin e Haghpad, costruiti intorno alla città di Alaverdi, a circa 110 miglia a nord di Yerevan. Ognuno ha numerosi edifici, disposti in modo asimmetrico, e le loro chiese principali sono del tipo a cupola ad ali incrociate prevalente nell'architettura religiosa armena.

I due siti hanno campanili a tre piani coronati da campanili a colonne. Nei piani della biblioteca di ciascuno c'erano nascondigli sotterranei per nascondere tesori o documenti importanti. I simboli islamici e zoroastriani (un'antica religione persiana) decorano le pareti di Haghpad e Sanahin, forse per placare - o confondere - i nemici.

L'amato poeta Sayat Nova, le cui canzoni romantiche del XVIII secolo fanno ancora parte del lessico musicale armeno, ha lavorato in una cella monastica a Haghpad, guardando dall'altopiano verso viste spettacolari di montagne e valli, chiaramente fonte di ispirazione.

La vista più stimolante che abbiamo trovato era dal monastero di Khor Virab, 34 miglia a ovest di Yerevan, sulla frontiera turco-armena. È qui che il santo patrono degli armeni, Gregorio l'Illuminatore, fu imprigionato 1.700 anni fa dal re Trdat III (o Tiridate) per aver predicato il cristianesimo. Fu rilasciato 13 anni dopo dopo aver convertito il re, che proclamò il cristianesimo come religione di stato dell'Armenia. La fossa claustrofobica in cui fu tenuto prigioniero Gregorio è accessibile tramite una scala.

Era una giornata cristallina e il monte Ararat si estendeva all'orizzonte.

"Un giorno andremo lassù, sì?" Hovsep, il nostro autista di minivan, ha chiesto mentre contemplavamo la montagna.

Forse, ho pensato. Ma anche se non lo facciamo, Ararat è con noi come simbolo della lotta armena. Raggiungiamo quella vetta, in senso figurato, solo essendo sopravvissuti a 3000 anni.

Uno degli strumenti della nostra sopravvivenza era la musica e il canto. Mentre stavamo andando al monastero di Keghart, 30 miglia a est di Yerevan, tre musicisti di strada hanno chiesto un passaggio con noi. Non appena i musicisti si sono sistemati sul sedile posteriore, hanno iniziato a suonare canzoni d'amore armene ea cantare ad alta voce.

Nora rise a crepapelle. “Avevo sentito dire di portare con sé una radio o un lettore CD, ma andare in giro con una band dal vivo? Questo può succedere solo in Armenia!” lei disse.

Li abbiamo lasciati in un'area picnic dove si esibivano per i visitatori in cambio di poche monete.

Il monastero di Keghart è uno straordinario complesso di edifici fondato nel IV secolo da Gregorio l'Illuminatore e ampliato nel XII secolo. Secondo la leggenda, qui è stata portata la lancia che ha trafitto Cristo, anche se è scomparsa da tempo.

Porzioni delle numerose chiese interconnesse sono scavate nella roccia sul fianco della montagna. L'acustica all'interno di una sala è tale che una sola persona che canticchia, che Thomas ci ha mostrato, suona come un coro.

Ma per sentire un suono davvero paradisiaco, ascolta i canti della liturgia armena. Nei tempi antichi nella chiesa era proibito l'uso di immagini elaborate. Alcuni dicono che i canti della liturgia armena, come per compensare, sono sofisticati rispetto ad altre fedi ortodosse. La domenica abbiamo assistito alla messa a Echmiadzin, la sede madre della Chiesa apostolica armena. Sua Santità Karekin II, Patriarca Supremo e Catholicos di tutti gli Armeni, era presente, come spesso accade.

Non abbiamo passato tutto il nostro tempo al chiuso o tra le rovine. Un giorno abbiamo fatto un picnic sulle pendici del monte Aragats, a circa 30 miglia a nord-ovest di Yerevan. Mari di lavanda, fiori di campo gialli e bianchi si trovano all'ombra delle rovine della fortezza di Amberd dell'XI secolo, che si libra maestosamente sul bordo della valle.

Abbiamo anche incluso una sosta al Lago Sevan, le cui acque turchesi e spiagge sabbiose ti fanno dimenticare, anche se solo per un po', che l'Armenia è un paese senza sbocco sul mare.

C'era un ultimo posto che dovevamo visitare prima di lasciare l'Armenia: Tsitsernakaberd, il memoriale di Yerevan costruito in onore delle centinaia di migliaia - gli armeni dicono ben 1,5 milioni - uccisi dai turchi a partire dal 1915.

Attraverso le aperture tra le lastre di pietra che sorgono intorno alla fiamma eterna che arde al centro del memoriale, ho potuto vedere la vetta innevata dell'Ararat. Una donna anziana aiutata dalla figlia si è avvicinata alla fiamma, e mi sono chiesto a chi stesse pensando.

Il mio pensiero è tornato alle montagne, a una patria miracolosa che ha cambiato confini, bandiere, capitali – è addirittura svanita come entità politica per 500 anni – eppure non è perita. Dura e mi dà forza. So che tornerò.

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Aragast/Paplavok, 41 Isahakian St., Yerevan 1-545-500. Questi due ristoranti si affacciano su un laghetto e servono piatti armeni e occidentali, ma andateci per la musica, non per il cibo. Il primo presenta un violinista e il secondo è rinomato per il suo jazz dal vivo. Antipasti intorno a $5.

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Città di Echmiadzin

Con Yerevan come base puoi facilmente visitare la città santa di Echmiadzin (che significa "il luogo dove discese l'Unigenito Figlio di Dio"), il centro spirituale e amministrativo della Chiesa Apostolica Armena un luogo di pellegrinaggio per gli armeni cristiani provenienti da tutto mondo, famoso per le sue numerose chiese, monasteri e interessanti architetture incastonate in scenari pittoreschi.

Il Cattedrale di Echmiadzin è il fiore all'occhiello della cittadina, una delle più antiche chiese cristiane edificate nel IV secolo, dotata di un museo, che conserva dipinti e manufatti religiosi di grande valore. C'è un'interessante leggenda su questa chiesa, secondo la quale San Gregorio, noto come il Santo Illuminatore poiché illuminò il re Trdat e lo condusse al cristianesimo nel 301, ebbe una visione di Cristo che scendeva dalle nuvole e colpiva la terra a Echmiadzin con un martello d'oro, designando così l'ubicazione della nuova chiesa. È uno dei siti più visitati in Armenia che attrae visitatori sia con il suo esterno che con l'interno.

Foto di tweettravelers.com

Attraenti sono anche le chiese di Santa Gayane (640-41cc. d.C.) e Santa Hripsime (618 d.C.), entrambi capolavori dell'architettura armena e siti del patrimonio mondiale dell'UNESCO che non mancano mai di stupire i turisti con le loro proporzioni armoniose e gli interni solenni. Chiesa di Shoghakat è un'altra meraviglia architettonica aggiunta molto più tardi alla collezione architettonica della città. Mentre sei a Echmiadzin, assicurati di provare una prelibatezza locale chiamata kyufta, con un sapore autentico che apprezzerai davvero.


Attrazioni turistiche dell'Armenia: cosa vedere in Armenia

Le attrazioni turistiche dell'Armenia sono notevoli per il viaggiatore interessato alla storia. I più noti dei quali sono i suoi numerosi e antichi monasteri e chiese. Ma il paese ha anche paesaggi interessanti e bellezze naturali.

Tra le più importanti attrazioni turistiche dell'Armenia ci sono i siti che l'UNESCO ha incluso nell'elanco del patrimonio mondiale dell'umanità: i Monasteri di Haghpat e Sanahin (1996, 2000), la Cattedrale e le Chiese di Echmiatsin e il sito archeologico di Zvartnots (2000), il Monastero di Geghard e l'Alta Valle dell'Azat ​​(2000).

I MONASTERI DI HAGHPAT E SANAHIN

I Monasteri di Haghpat e Sanahin: sono due monasteri bizantini situati nella regione di Tumanian, nell'Armenia settentrionale, furono importanti centri di conoscenza durante la dinastia Kiurikian (X-XIII secolo). Questi due monasteri rappresentano il livello più alto raggiunto dall'architettura religiosa armena, il cui stile unico è una miscela di elementi bizantini e architettura tradizionale delle regioni del Caucaso. Entrambi i monasteri furono fondati nel X secolo, a pochi km di distanza l'uno dall'altro. Gli edifici si trovano in posizione dominante sulla profonda valle formata dal fiume Dzoraget. È un luogo naturale idilliaco e meraviglioso.

LA CATTEDRALE E LE CHIESE DI ECHMIATSIN

La Cattedrale e le Chiese di Echmiatsin (Ejmiatsin) e il sito archeologico di Zvartnots: La Cattedrale e le Chiese di Echmiatsin (Ejmiatsin) e il sito archeologico di Zvartnots, rappresentano l'evoluzione e lo sviluppo del tipo di chiesa tipica del paese con pianta a croce e cupola centrale. La cattedrale di Sant'Echmiadzin, costruita nel V secolo, è ora sede dei cattolici armeni. Interessante anche il museo ospitato all'interno della cattedrale, che espone tesori dell'arte armena, cimeli e resti archeologici.

IL SITO ARCHEOLOGICO DI ZVARTNOTS

Zvartnots, è un complesso di strutture molto suggestivo, costruito verso la metà del VII secolo nei pressi di Echmiatsin (Ejmiatsin). All'epoca della sua costruzione era la cattedrale più importante dell'Armenia. Il complesso delle rovine è formato dalla cattedrale di San Giorgio (Zvartnots) e dal palazzo di Nerses III.

ALTRI MONASTERI E CHIESE

Monastero di Geghard e Alta Valle dell'Azat: Il Monastero di Geghard, situato a pochi km a nord di Garni, contiene numerose chiese e tombe. La maggior parte delle quali sono scavate nella roccia e rappresentano l'apice dell'architettura medievale armena. Il complesso di edifici medievali si trova in un paesaggio di grande bellezza naturale, circondato da scogliere all'ingresso della Valle dell'Azat. La chiesa scavata nella roccia più antica del monastero quella di San Gregorio risale al VII secolo. Mentre la struttura principale del complesso, la chiesa della Vergine, a pianta cruciforme, risale al XIII secolo.

Altri luoghi interessanti da visitare nel paese sono il Monastero di Haghartsin, che si trova vicino alla città di Dilijan. Questo monastero è costituito da una serie di costruzioni monastiche comprendenti tre chiese e diverse cappelle. La chiesa principale è quella di S. Astvatsatsin, costruita nel 1281, mentre la più antica è quella di S. Grigor che risale all'XI secolo.

Un altro edificio interessante è il Monastero di Tatev, fondato nel IX secolo. Questo monastero si trova su una scogliera rocciosa in posizione strategica per dominare un canyon sottostante. L'edificio più importante del monastero è la chiesa di Pogos e Petros (Pietro e Paolo) costruita tra il IX e il X secolo. All'interno sono ancora visibili alcuni affreschi del X secolo.


Architettura

Secondo lo storico armeno Vardan Areveltsi del XIII secolo, Gharghavank fu costruito tra il 661 e il 685 dal principe Grigor Mamikonian. La chiesa è di tipo tetraconca a pianta centrale con otto absidi semicircolari che si irradiano dallo spazio ottagonale interno. All'esterno delle otto pareti absidali si alternano otto riquadri rettilinei contenenti ampie nicchie triangolari che dividono ciascuna delle absidi. Le spesse pareti absidali e pennacchi sostenevano un tamburo e una cupola sopra. Da allora la maggior parte del tamburo e della cupola sono crollati. Frammenti della decorazione geometrica possono essere visti intorno ai locali.

Ci sono due portali che conducono nella struttura. Sull'architrave di uno è scolpito un disegno khachkar cruciforme. Negli angoli delle nicchie triangolari all'esterno si trovano decorazioni colonnari. Altri disegni possono essere visti intorno alle selle sopra le finestre, alla grondaia e alle cornici, e gli elementi decorativi erano un tempo intorno ai portali. Intorno alle finestre si notano rilievi fogliari, mentre rilievi geometrici si trovano lungo le gronde e le cornici. Ci sono anche tracce di rilievo dipinto all'interno della chiesa. Il rilievo decorativo trovato sulla chiesa ricorda quello della chiesa di Zvartnots del VII secolo a Ejmiatsin.

Nel 1948 sono stati eseguiti lavori di restauro sul lato nord della chiesa. Lungo l'area dove un tempo si trovava il tamburo si possono vedere alcune armature.


Esterno della chiesa di San Pogos e Petros al monastero di Tatev - Storia

Nell'agosto 2003, Abba Seraphim e padre Simon Smyth sono stati ospiti dell'arcivescovo Pargev Martirossyan, prelato della diocesi di Artsakh (che copre il Nagorno-Karabagh e gli adiacenti territori liberati dello storico Artsakh) della Chiesa apostolica armena. Sono stati accompagnati dal Dr. Manuk Hergnyan, Direttore Esecutivo di Vem Armenian Radio.

Siamo partiti per Artsakh in compagnia del Dr. Eduard Danielyan, capo del gruppo di ricerca che studia la storia dell'Armenia antica e altomedievale presso l'Accademia Nazionale delle Scienze della Repubblica di Armenia e Capo della Cattedra di Studi di Area nello Stato Linguistico di Yerevan University, dove insegna Studi di area della Gran Bretagna e della storia armena. Eduard era una fonte assoluta di informazioni e ogni domanda che ho posto sulla storia armena ha ricevuto risposta in modo molto approfondito e con esattezza accademica. Il mio interesse genealogico per le antiche dinastie principesche dei Bagratidi e degli Artrunidi ovviamente lo deliziava e ci lasciammo distrarre dalla discussione sull'armeno diasporacosì come le nostre origini familiari. Manuk sapeva che i suoi antenati erano emigrati da Bayazit sulle pendici occidentali del monte Ararat (ora nella Turchia orientale) nel 1828, durante una delle tante guerre russo-turche.

Poco dopo aver lasciato Yerevan, abbiamo attraversato la grande pianura dell'Araratian, che era dominata alla nostra destra dalla lontana vetta innevata del Monte Ararat-Masis (5.165 m), svettante sopra nuvole nebbiose come la Nuova Gerusalemme che scende dal cielo. Non è stato difficile capire perché Ararat-Masis ha una presa così emotiva e simbolica sui sentimenti armeni. Ho riflettuto sulla vulnerabilità strategica di questo nucleo storico dell'Armenia mentre immaginavo il passaggio degli eserciti invasori: romani, bizantini, mongoli, persiani, tartari, selgiuchidi, ottomani e turchi kemalisti, ognuno dei quali distrusse la fragile indipendenza della nazione armena. Mentre viaggiavamo a sud e poi a est nella provincia meridionale di Zangezur (Syunik) in Armenia, la strada si snodava attraverso le maestose colline ai piedi dei monti Zangezur. Il nome di Zangezur deriva tradizionalmente dal nome geografico Dzagedzor, dominio di un patriarca armeno Dzagik. Secondo l'etimologia popolare, il nome significa "la campana che non si sente" che deriva da una leggenda sulla campana di un'antica chiesa costruita sulla gola del fiume Vorotan. L'enorme campana poteva essere udita fino a una distanza di sessanta chilometri e serviva ad avvertire circa seicento villaggi dell'avvicinarsi dei nemici, consentendo loro di fuggire nelle colline boscose e di raggiungere la sicurezza dell'inespugnabile monastero di Tatev. Si narra che gli invasori arabi nell'VIII secolo tentarono invano di distruggere la campana finché alla fine accesero un feroce falò sotto di essa, facendo fondere il batacchio contro il fianco.

Dopo la caduta della Russia imperiale, quest'area ha resistito alla prova del tempo. Le rivendicazioni della Repubblica dell'Azerbaigian (sostenuta dalla Turchia) sulle regioni armene di Nakhijevan, Zangezur e Karabagh incontrarono una feroce resistenza da parte degli armeni e divennero un centro di conflitto. Nel giugno 1918 durante l'assalto delle truppe turche contro la Repubblica di Armenia invasero la regione di Nakhijeven ma furono sconfitti dal reggimento armeno guidato dal generale Andranik Ozanyan (1865-1927). Alla fine di luglio le forze turche sostenute dai Musavatisti azeri catturarono Nakhijevan, ma dopo la sconfitta nella prima guerra mondiale la Turchia dovette ritirarsi dai territori occupati, compreso Nakhijevan (dicembre 1918). I Musavatisti occuparono la regione, ma nel maggio 1919 le forze militari della Repubblica di Armenia liberarono Nakhijevan. Nel luglio 1920 Nakhijevan fu occupata dai reggimenti dell'11° Armata Rossa e vi si insediò il potere sovietico. Secondo il Trattato di Mosca (16 marzo 1921) firmato dalla Russia sovietica e dalla Turchia kemalista, Nakhijevan fu unito all'Azerbaigian sovietico. Così la Turchia kemalista conquistò dall'Armenia il distretto di Kars e la regione di Surmalu (Surb Mariam – St. Maria) da un lato e aiutò l'Azerbaigian sovietico ad annettere il Nakhijevan, che nel febbraio 1924 fu ristrutturato nel Nakhijevan (il nome fu scritto male Naxçivan ) Repubblica socialista sovietica autonoma pari all'Azerbaigian SSR. Grazie agli sforzi del generale Andranik e poi del celebre comandante armeno Geregin Nzhdeh (1886-1955) Zangazur rimase armeno e non subì la stessa sorte di Nakhijevan. Tuttavia, se Zangezour fosse stato ceduto all'Azerbaigian, Karabagh sarebbe stato così saldamente circondato dall'Azerbaigian che non avrebbe mai ottenuto la sua indipendenza. Durante gli anni del potere sovietico i governanti azerbaigiani realizzarono la politica di deportazione degli armeni, la popolazione aborigena di Nakhijevan. È stato accompagnato da atti di vandalismo – distruzione di monumenti storici armeni, soprattutto di epoca cristiana (chiese e khachkar – croci di pietra).

Dopo aver lasciato la strada principale e aver seguito una strada secondaria lungo una ripida gola formata da un affluente del fiume Arpa, siamo arrivati ​​a Norovank ("Nuovo monastero"), che, come la maggior parte dei siti monastici antichi, è drammaticamente situato su una scogliera. Dato che puoi guidare fino al monastero, c'era una bella folla di turisti a Norovank, tra cui una famiglia amichevole di armeni americani che mi ha intervistato per il loro filmato, chiedendo espressamente la mia opinione se pensassi che l'Armenia fosse un posto sicuro per i turisti .


Composto da tre chiese, il complesso è stato riportato al suo antico splendore nel 1998 grazie alla generosità di una famiglia armena canadese. Questa era la signoria di Vayots Dzor ("la gola del dolore") o regione di Syunik, un tempo territorio della famiglia Orbelian. Originariamente suddito feudale dei principi Zakarid, fu concesso Smbat Orbelian ferire status dal Gran Khan Monge nel 1252 e reso direttamente dipendente dai Mongoli, promuovendo la loro politica di divide et impera. La nobiltà feudale armena sembra vicina nello spirito ai clan scozzesi e, in comune con la tradizione celtica, ogni clan aveva il proprio vescovo, spesso un rampollo della famiglia del capo clan. Stepanos Orbelian, che morì nel 1304 ed è sepolto qui, fu sia metropolita di Syunik che un illustre storico.

Fondata dal vescovo Hovhannes, abate di Vahanavank, nel 1205 sul sito di una chiesa precedente (IX secolo) divenne il centro del vescovado di Syunik. St. Karapet è un edificio a navata unica con cortile a sud, scoperto dagli scavi nel 1982. Sul lato nord, adiacente a St. Karapet's si trova la Chiesa di Santo Stefano Protomartire costruita dal principe Libarit Orbelian tra il 1216- 1222 e consacrata nel 1223. Ha un interno cruciforme con sacrestie a due piani in ogni angolo e una cupola, distrutta da un terremoto nel 1840 e restaurata solo negli anni '80. Sul lato nord di Santo Stefano si trova la chiesa-mausoleo di San Gregorio. Progettato dall'architetto Siranes, fu costruito dal principe Tarsayich Orbelian nel 1275 sulla tomba di suo fratello, il principe Smbat il Grande. Nel 1251 e nel 1256 aveva intrapreso due pericolosi viaggi alla corte del Gran Khan a Karakorum per convincerlo a concedere l'esenzione fiscale alla regione di Syunik. Una lastra tombale incisa, raffigurante un leone stranamente antropomorfo, copre la tomba del figlio del principe Tarsayich e fratello del vescovo Stepanos, Elikum, morto nel 1300. gavit, che è meglio descritto come una versione più grandiosa del nartece occidentale, a ovest, risalente al 1261, funge da mausoleo dei principi di Orbelian. Le pareti esterne del gavit hanno sculture in rilievo particolarmente ricche e l'intero complesso è ricco di khatchkar. Una rappresentazione particolarmente suggestiva di Dio Padre in uno typanum sopra una finestra, lo raffigura mentre tiene la testa di Adamo nel petto mentre lo Spirito Santo discende su di essa sotto forma di colomba, mentre in un altro typanum sopra la porta sottostante, la Vergine Maria e il Salvatore bambino siedono in trono tra il fogliame riccamente intrecciato.

Sul lato orientale del complesso si trova la chiesa della Santa Madre di Dio (Astvatsatsin), costruita nel 1339 e talvolta chiamata "Bourtelashen" dal nome del suo costruttore, il principe Bourtel Orbelin. È stato progettato dal grande artista, pittore, scultore e architetto medievale Momik. È alto due piani ma ha una profonda cripta scavata nella roccia, che può essere raggiunta dal livello del suolo attraverso l'ingresso principale. La cappella del primo piano è accessibile solo salendo ripidi gradini esterni su entrambi i lati dell'ingresso principale. La vertigine di padre Simon lo tenne a terra ma, sebbene comprensivo, fui contento di aver fatto la salita poiché la gloria della cappella è la luce che si riversa attraverso la rotonda a dodici colonne. Fino al 1997 la chiesa aveva solo un semplice tetto a padiglione, ma nel 1997 il tamburo e il tetto conico sono stati restaurati sulla base di fonti frammentarie.

Lasciando Norovank, siamo andati alla ricerca di Gladzor, un sito meno impressionante, ma di enorme importanza nella storia culturale armena. Il monastero di Gladzor fu fondato da Nerses Mshetzi nel 1282 e fungeva da università con almeno nove professori e una quindicina di docenti. Ecclesiastici, scienziati e lo storico vescovo Stepanos Orbelian hanno ricevuto qui la loro educazione. It was known as the ‘glorious second Athens’, ‘the seat and school of our holy doctors’ by contemporaries and students came from all over Armenia and even from Cilicia. It was famed for its ancient manuscripts and became an outstanding school of miniature painting, many of which are preserved in Armenia’s great manuscript collection housed in Yerevan’s Matenadaran. To avoid the Mongol advance the university eventually transferred to Vostan Gavor after Nerses’ death in 1338, when the monastery rapidly declined and the site was subsequently sacked and left in ruins. Its prestigious reputation ultimately led to the foundation of the Gladzor Management University in Yerevan in 1991, the Gladzor Bank and Gladzor Brandy, a blend of the ubiquitous Armenian spirit.

The site today, known as Tanahati Vank (or Tanade) is along a serpentine road and halfway up a deserted hillside The small Church of St. Stepanos, built of slate coloured stone between 1273-79, boasts external carvings of the Proshian and Orbelian heraldic devices, the latter consisting of a lion and a bull. The university ruins are further down the hill and revealed a small fifth century basilica when excavated in 1970. Below this a large area has been concreted to serve as a car park when coach loads of pilgrims come for occasional services.

A single hawthorn tree, twisted into grotesque shapes by the winter winds, offered shade from the fierce sun and unbelievably, a small modern drinking fountain provided a constant stream of clear, fresh spring water. Here we stopped and refreshed ourselves with sweet apricots and delicious sandwiches of local bread filled with cheese and sprigs of fresh garlic.

Retracing our steps some seven kilometres, we came across the Museum of Gladzor University, established in the seventeenth century Church of St. Hakob in the little village of Vernashen. Outside the entrance seven handsome modern khatchkars have been erected, representing the trivio (grammar, rhetoric & logic) and quadrivio (arithmetic, geometry, astronomy and music) of mediaeval education. There are also a number of handsome, ancient khatchkars. Inside the little museum offers displays on educational institutions in Armenia, maps illustrating the spread of Gladzor’s influence and reproductions of famous manuscripts created at Gladzor.

While navigating these serpentine roads Eduard recounted the history of Karekin Nzhdeh (1886-1955), a celebrated Armenian nationalist who distinguished himself leading a band of Armenians volunteers alongside the Bulgarians against the Turks in the First Balkan War of 1912 and then went on to lead the Armenian regulars against the Turks and Soviets during 1919-1921. Through his efforts Zangezour stayed Armenian and did not suffer the same fate as Naxçivan. From 1921-1944 Nzhdeh lived in exile in Bulgaria, but, like so many exiles, he was enticed back to his homeland, only to be imprisoned by Stalin until his death. He died in prison in Vladimir and the Soviet authorities rejected his brother’s request that his body should be returned to Armenia. However, in 1983 a group of Armenian intellectuals secretly removed his remains a symbolic portion was interred on the slopes of Mount Khustup while the rest were reburied in Spitakover churchyard, some seven kilometres north of Gladzor, at peace now in an independent Armenia.

We left the main road (A317) shortly before reaching Goris as the next stage of our pilgrimage was to take us to the monastery of Tatev, high up in the thickly wooded mountains. For some ninety minutes we drove on meandering roads which hugged the ridges like the contour lines on a map. As we climbed higher the views became awesome and the abyss, deep down below, daunting. The occasional burnt out chassis, glimpsed fleetingly as we zig-zagged ever onwards and upwards, became unnerving. Manuk drove skilfully, nonchalantly steering round recurring hairpin bends with a rhythmic regularity which revived my latent acrophobia. I sat petrified, pointlessly yet resolutely, gripping the handle above me with ivory knuckles in a sort of premature rigor mortis. After attaining the first summit there was no time for respite before we plummeted down identical roads in a mirror image of the uphill drive, the whole journey being repeated like some fairground roller-coaster. Following the Gorge of the Vorotan river, we eventually arrived at Tatev monastery, and the effort was not a disappointment but, like all good pilgrimages had not been without some exertion.

The fortified monastery had also served as the seat of the bishops of Syunik. It was named after St. Eustathius, one of the LXX disciples, who accompanied the Apostle Thaddeus to Armenia and was martyred here. The original church dates from the fourth century and served a community of hermits. In 844 Bishop David of Syunik persuaded the local princes to grant land and villages as endowments for the monastery and between 895-906 Bishop Ter-Hovhannes built the main church dedicated to Saints Poghos and Petros (Peter and Paul). Bishop Stepanos Orbelian noted that it housed six hundred monks, philosophers “deep as the sea”, able musicians, painters, calligraphers. St. Gregory’s Church was added in 1046 and the surrounding walls. In 1138 an earthquake destroyed Sr. Gregory’s Church and the dome of SS. Petros and Poghos, which were reconstructed by Stepanos Orbelian in 1295. In the 1250s the monastery was restored by Smbat Orbelian. In eleventh century the Tondrakian heretics probably supported the peasantry of Syunik in an insurrection against the monastery. Sacked at the end of the first quarter of fifteenth century by Timurids. The monastery was seriously damaged by an earthquake in 1931.

We parked just outside a solid round tower which stood beside the main entrance. On our right were steps leading up to the little domed Holy Mother of God Church which was added in 1087. The walls were alive with tiny lizards, vigorously going about their business in the afternoon sun.

The large grassed enclosure had stone buildings around every side, through whose cool, dark and deserted chambers one could wander at will. On the east side the drop was sheer and elegant barrel-vaulted chambers framed vistas of breathtaking grandeur. Somewhere beneath, high above the steep wooded slopes, the stillness was broken by the sound of a waterfall crashing into the gorge below. For a more panoramic view we climbed up to the tiles above, where centuries of accumulated neglect had produced a lush and verdant roof-garden.

A huge crane stood beside the main church with its last load of concrete slabs still suspended above the ground, though the rails on which it had once moved back and forth were long since rusted and overgrown. Restoration had started in 1974 but probably ground to a halt in 1998. We later learned from the resident caretaker that the Catholicos had visited only the day before, probably with a potential philanthropist who would complete the reconstruction.

Built against the south wall of SS. Petros and Poghos is a large rectangular stone sarcophagus with a pitched roof. At each end there are two small turban-topped finials, reminiscent of those found on the end of the tombs of Ottoman sultans, whilst in the centre rises a miniature tower surmounted with a cross. The whole is covered in elaborately carvings and khatchkars commemorating priests and bishops. It became clear only later that this structure, which could only be entered from the main church, housed the tomb of S. Grigor of Tatev.

A monument, called ‘Gavazan’ or ‘Rocking Pillar’, which had been erected in 904 in the open, was an unusual combination of Armenian architecture and engineering. It comprised an octahedral pillar, built of small stones, eight metres high and crowned with an ornamented cornice, the whole surmounted by an open-work khatchkar. Its purpose was to warn of seismic tremors, and it is said that even at the mere touch of a hand, the pillar, hinge-coupled to a stylobate, would tilt and then returns to its initial position. Now bound with metal ribs to preserve it from perishing, it can no longer function and may one day fall victim to the very event against which it was intended to warn.

Inside the huge Petros-Poghos Church there were remains still visible of ancient frescoes and the simple marble slab, marking the tomb of St. Grigor where we prayed and lit candles. There were already a few burning when we entered and the approach of a family car just as we were leaving strongly suggested that there is a steady trickle of pilgrims throughout the day. The fairly recent marble floor, which had been laid during an earlier restoration, had no place in the planned future and was now foredoomed, as being neither authentic nor in keeping with the more sensitive renovations currently being undertaken.

Our way to Karabagh meant that we first had to retrace the ninety minute drive to the main road, by which time I had become a more intrepid mountaineer if not blasé about heights. Just outside Goris we stopped for a rest and a meal. In the bend of the trunk road was a dilapidated hut used both as a home and as a wayside restaurant. Behind it, only feet from the passing traffic, was a simple haven of tranquillity: a natural spring, plump chickens mercilessly attacking the grass and a home-made bower, where we consumed freshly barbecued meat and strong coffee. Goris is the first place since leaving the Araratian plain where one can get a mobile phone signal and also the last before entering Karabagh.

Soon after leaving Goris the road noticeably changed and we were now on a sleek modern carriageway gently descending in large circuits as we crossed from Armenia to what had been Azerbaijan only a decade before. This had been paid for by the Armenian diaspora at the cost of $125 million. Yet the border marking our entry into the Republic of Nagorno-Karabagh was little more than a small police checkpoint and we were waved on without any formalities.

The Republic of Mountainous Karabagh’s independence is unrecognised by the international community, its status being akin to the Republic of North Cyprus. In reality, although it retains the semblance of government and statehood, its defence and economy is tied to Armenia, from whom it receives financial and political support.

Under Imperial Russia administrative areas largely followed the ethnic distribution of the population, so that Karabagh formed part of the Elizavetpol Governorate. Following the Russian Revolution and the short-lived Transcaucasian Republic, the newly declared Turkish satellite Republic of Azerbaijan laid claim to Karabagh and Yengezour. At that time Karabagh had a population of 72% Armenians. In the aftermath of the 1915 Genocide, the Armenians of Karabagh naturally preferred to declare their independence, which they did in July 1918. The Azeri response, in September 1918, was for Turkish troops to enter Baku and massacre some 30,000 Armenians as well as destroying hundreds of villages in the governorates of Baku and Elizavetpol (now known variously as Ganja, Gandža, Ganzak and Gəncə). A month later Turkey admitted defeat in the Great War and surrendered to the Allied powers. Britain now became the significant power and offered support to Azerbaijan, which it saw as crucial to its anti-Soviet policy. It firmly supported the Azeri claim to Karabagh and its threats to impose hegemony by force if arms. Unable to resist this, the Congress of the Armenians of Karabagh accepted “to be provisionally within the borders of the Azerbaijani Republic till the final solution of the problem at Peace Conference in Paris.” However, to forestall Azeri occupation, the Armenian population of Karabagh rose in revolt and between March-April 1920 fierce fighting followed and some 20,000 Armenians were slaughtered in Shushi. In 1920 the total population was 60,000 of which 47,000 (over 78%) were Armenians.

Although Karabagh was liberated by Armenia in April 1920, this coincided with the incorporation of Azerbaijan into the Soviet Union, which merely perpetuated the old Azeri territorial claims. To forestall the threat of invasion by combined Russian and Azeri forces, the Armenians of Karabagh declared themselves as Soviet, although a brief uprising declaring an independent Artsakh was fiercely suppressed by the Soviets between January-April 1921. At first it appeared that Russia favoured Karabagh’s incorporation into Armenia but, by July 1921, Stalin had arbitrarily resolved that whilst it should have wide regional autonomy as an oblast it should be incorporated within the Republic of Azerbaijan. Throughout the 1960s there was sustained pressure from Karabagh to be transferred to Armenia but only in 1988 was the pressure for independent resumed through massive protests and public demonstrations. From 1991-1994 a fierce war was fought, leaving an estimated 30,000 dead. Combat ended with a cease-fire but no peace treaty has yet been signed and the two countries are still officially at war.

Since the time of the cease-fire in 1994, one fifth of Azerbaijan is still ‘occupied’ by Karabagh or, as Eduard and Manuk corrected me, ‘liberated’ territories. One of these is the Lachin corridor, down which we had just driven, previously a pass in the Karabagh Mountain range, where the Azeri territory formed a narrow bottleneck between Armenia and Karabagh. It is now no longer an “umbilical cord” linking the two territories but a new province of Kashatagh, stretching to the Araks river (on the borders of Iran) in the south to the Murovdag mountains in the north, comprising some 2,000 square metres, all of which has been resettled by Armenians, who now number 12,000.

At Lachin (renamed Berdzor), a town sprawling over the hillside as the road climbed up the valley, we saw the shells of a few homes destroyed in the war, but the population (which now number 5,000) looked tranquil and relaxed strolling about in the early evening. A new church, built in traditional style, sits on the edge of the valley and offered a peaceful view across this hotly disputed track of land.

From here we drove a further thirty kilometres to Shushi, by which time it was already dark. The episcopal residence is across the road to the west of the Cathedral and we were warmly received by Archbishop Pargev Martirossian of Artsakh. He was born in Sumgait, just north of Baku, which is the third largest city in Azerbaijan, and studied at Etchmiadzin and Leningrad before his consecration to the episcopate in November 1988 and appointment to the diocese of Karabagh in 1989. The Communists had suppressed the diocese of Karabagh in 1930 and arrested Bishop Vrtanes, who was exiled and imprisoned. Thereafter Karabagh had no bishop, although there was a centre based in Baku, until 25 December 1989 when Azeri extremists burned down its Armenian Church. Bishop Parkev, accompanied by three priests, established himself in Stepanakert which, being a Soviet city, had no churches at all. He was unable to move to Shushi into its liberation in 1994. Inevitably he played a hugely significant rôle in the conflict, which earned him the respect and affection of the people of Karabagh. In 1989 there were no Armenian churches functioning in Karabagh, whereas today there are twenty-two. Although aged only forty-nine, the strain of the past momentous decade and a half are reflected in his grey beard, the deep lines of his face and the fact that in 2001 he underwent a triple heart bypass. His manner is gracious and modest, yet his speech is vigorous whilst his eyes twinkle with intelligence and good humour. He speaks good English, which markedly improved with practice, and jokes that he learnt his first words from listening to the Beatles’ lyrics in his youth. Among his latest enterprises is Vanakan Mineral Water, whose label declared discretely, in both English and Armenian, that it came with the blessing of Bishop Parkev. It tasted good, although much of the effervescence seemed to escape on opening.

That night we were accommodated in the comfortable Shushi Hotel, a twelve-roomed enterprise recently built by eight Armenians and one Lebanese at the cost of $160,000.

In the morning, when I wandered out on my balcony overlooking Shushi’s Cathedral, glistening white in the early morning sunshine, and the incipient garden which covered what looked like the foundations of bombed buildings, it was a tranquil scene. Below me some men were engaged in not very pressing repairs on an ancient car whilst an elderly man was weeding the front garden of the hotel. In the distance, through the cool morning haze, the green hills of Karabagh towered over the horizon. Over breakfast with Bishop Pargev we talked about the state of the church in Karabagh. The impressive Amenaprkich Ghazanchetsots Cathedral, although built between 1868-1887 suffered heavily at the hands of the Azeris. In the 1940s it was used as a granary and by the 1950s much of the exterior dressed stone had been removed to use elsewhere, the impressive pointed top to the cathedral dome had been decapitated and high apartment blocks erected all around to begun to conceal the cathedral from sight. In the 1970s explosives were placed in the foundations of the massive pillars but failed to bring down the vault. The structure was neglected and ruinous and during Karabagh’s war of liberation it was used as a depot for thousands of Grad missiles, knowing well that the Armenians would never attack the cathedral. These were used to rain down some fifteen thousand rockets and missiles in the bombardment of Stepanakert, vulnerable in the valley below. Other churches and cemeteries in Shushi and around were systematically vandalised or destroyed.

Eduard stayed behind to discuss his research with Bishop Parkev, and we set off again in our faithful Lada. As we left Shushi the marks of war were clearly visible. Shushi was in fact the last Azeri stronghold to fall on 9 May 1994 and its capture marked the cease-fire. A few doors from the bishop’s house there are the ruined shells of houses, whilst half-occupied blocks of flats show the marks of war. After 1920 the Azeri population of Shushi steadily outnumbered the Armenians, who comprised only two thousand out of seventeen thousand before Karabagh’s liberation. After 1994 the population was exclusively Armenians and numbered five and a half thousand but now, because of lack of employment, there are little more than 3,000 people.

Stepanakert, the republic’s capital, is a pleasant, clean, well-ordered city with broad tree-lined streets. Fighting here was fierce but all obvious signs of destruction have been removed and the atmosphere is calm and relaxed. We had driven down from Shushi on good roads but as we neared the northern outskirts of the capital the road suddenly became a building site. Hardcore had been laid and lorries and machinery were everywhere engaged in work on the next stretch but the road ended abruptly. It was actually being constructed as we watched ! However, unlike British sites, cars were permitted to drive on the unmade road. Our progress now slowed down rapidly as we manoeuvred across the rutted surface whilst simultaneously trying to keep our distance from large trucks going about their lawful business. As we drove on, the activity became less, then ceased completely and the road reverted to a wide dirt track running north alongside a deserted railway line, which had once served both Azerbaijan and Karabagh. At Aghdam, occupied by Armenia since July 1993, two roads headed towards Azerbaijan but we stayed close inside the present border on the road to heading to Martakert.

This borderland showed the extent of the destruction wreaked by war. Ruined portions of walls stood starkly where once entire villages had been, the whole revealing a desolate and sombre landscape. In places even the encroaching vegetation had been burned and the earth was parched and blackened. To the sides faded signs warned us that we should not stray from the road as the areas were still mined, though one notice declared that it had been cleared by the Halo Trust, though this unimpeachable charity has been stigmatised as an enemy of the state by Azebaijan for “supporting” Karabagh.

The region of Martakert was the scene of a successful Azeri offensive in the summer of 1992, which resulted in the occupation of over 80% of its territory, triggering the flight of the Armenian population. However, a successful Armenian counter-offensive in February 1993 reversed the situation, culminating in the liberation in June the same year of the town of Martakert. It was not until after the cease-fire that refugees began to return to their homes but six out of the district’s sixty towns and villages remain under Azeri control. We stopped at one of the many ramshackle wooden shops which lined the road here. The enterprising locals made no attempt at specialisation, one shop offering tin foods and female fashions, whilst another appeared to be purveying outsize water melons and spare car parts. We bought some bottled water and ice lollies. Whilst we sheltered in the meagre shade of a couple of small trees and hastily consumed these rapidly melting refreshments, an overweight army officer pulled into the shop with his car radio pumping out what Manuk disparagingly referred to as Turkish belly-dance music, something which no self-respecting Armenian should tolerate.

From here we followed a steadily deteriorating track to the west, leaving the war-torn desolation and driving through beautiful rural scenery with the Mrav mountains in the distance to the north. Descending from the hills we reached the Sarsang Reservoir before travelling alongside the steady flowing Tatar river, which fed it. At that point a wide flood plain showed a complete absence of human habitation. The car bumped its way bravely until it came to a sudden halt where the track disappeared into an impassable slough some thirty feet across. It hardly seemed possible that we had gone so far only to reach a dead end. One could easily navigate the obstruction on foot but as the terrain sloped down to the river on our right, and an embankment of rock loomed up on the left, it seemed unavoidable. As we were pondering the problem a pair of local rustics appeared from nowhere. Relieved, Manuk hailed them and asked their advice, though their reply didn’t seem to impress him. It appeared that their accents were so thick that their response was barely intelligible whilst Manuk’s metropolitan Armenian was probably just as unfamiliar to them! However, the gist of their advice was to drive straight through it. None of us was convinced that this was sound counsel, especially as stones cast into the murky water seemed to sink a long way down. Just at that moment I spotted a distant lorry lumbering along in our direction. As it would be faced with the same problem we would see how they would resolve matters. When it got nearer, however, it temporarily vanished from view among the trees only to reappear on what must have been a parallel road on a higher level. Manuk enquired again of our rustics about this road, but they shook their heads sagely, warning that the higher road was worse than ours and that we would still be better to drive on. Unconvinced, we returned to the car, reversed with some difficulty and then retraced our way to where the higher path joined our road, all the while being watched suspiciously by our yokels, who appeared to view us as mildly unhinged. As we continued our journey on this road Manuk uncharitably suggested that too much inbreeding had doubtless affected their intellects, whilst I surmised that they might be a species of local wrecker, whose livelihood probably depended on the misfortunes of unwary and too trusting travellers.

The next stop on our pilgrimage was Dadivank, sometimes called Khutavank (‘monastery upon-the-hill), situated on the edge of a steep gorge amidst heavily wooded hills, on the left bank of the Tartar (Trtu) river. Before liberation it stood on the very edge of Mountainous Karabagh, overlooking Azeri territory. Traditionally founded at the end of the first century by the martyr, St. Dadi, another disciple of St. Thaddeus Dadivank was first mentioned in mediaeval chronicles in the 9th century. The monastic complex of Dadivank consists of the Memorial Cathedral (Katoghiké), Church of the Holy Virgin, Chapel, Memorial Bell-Tower and several auxiliary buildings.

The Katoghiké was erected in 1214 by the Queen Arzou of Haterk and Upper Khachen.. The interior walls are richly decorated with frescoes. Part of a large inscription in Armenian, which covers the entire entrance wall of the Cathedral proclaims: “I, Arzou-Khatoun, obedient servant of Christ … wife of King Vakhtang, ruler of Haterk and all Upper Khachen, with great hopes built this holy cathedral on the place where my husband and sons rest in peace … My first-born Hassan martyred for his Christian faith in the war against the Turks, and, three years later, my younger son Grigoris also joined Christ … Completed in the year 663 of the Armenian calendar.” The external southern wall depicts princes Hassan and Grigoris holding up the church in carved relief, whilst St. Dadi and King Vakhtang appear in the same posture on the eastern wall. These princely families, with Arabic or Persian names (such as Hassan, Abas or Abulgharib), vividly illustrate the problem of living for generations under Persian influence.

Dadivank Monastery was reconsecrated in 1994 and since 1997 architectural restoration has made good progress. A group of architects were working in the Katoghiké plotting in detail the khatchkars set into the wall as well as all other ancient epigraphy, but generations of neglect has taken its toll and a much will still be needed to restore this historic monastery to its former glory. We encountered a group of Armenian tourists, one of whom – a rather assertive young lady with passable English – launched into an unsolicited guided tour and explanation of Armenian Church history. When I thanked her, she asked if we were Protestants. I explained that we were British and Orthodox but she was unconvinced, declaring authoritatively that all British were Protestants ! Later we sat at an old trestle table and drank some of the clear spring water which flowed freely from a nearby standpipe. Manuk chatted to the old caretaker and his wife about the problems of living on the border during the war. They admitted that the Azeris had looked after the site quite well and that their biggest problem had come from secular Armenians who didn’t treat the site with the respect it deserved. When the old man learned that we were heading for Gandzasar he asked to come with us as his wages were months in arrears and he needed to collect them !

The road to Gandzasar was probably the worst we encountered in our whole journey. My respect for the much denigrated ‘Lada’ had grown enormously as, in spite of Manuk’s careful manoeuvring around enormous pot holes with jagged edges, we heard horrible grindings from our exhaust pipe. Yet everything remained intact and reliable throughout. We lurched about until I resembled the toy dog with a bobbing head, once so ubiquitously displayed in the rear car windows of proletarian motorists. It was the sort of test drive car manufacturers show you in advertisements to prove the road-worthiness of their vehicles.

Another feature we encountered with increasing frequency were the khaki shells of burnt-out tanks at the side of major roads. At one junction we counted nine piled together, a potent reminder of the fierceness of the fighting in this area and of the human sacrifice to liberate it.

As the light began to fail we came to the village of Vank, above which towered the monastery of Gandzasar. A narrow road encircled the mountain and we drove upwards in a protracted irregular spiral until we reached the crest. Surrounded by low walls and outbuildings, the mighty stone church dominated the flat summit. We were greeted by Father Hovhannes, whom we had met briefly at Shoushi last night, whose vitality energised his great frame as he began our tour of the site. The late afternoon sun not only revealed the mellow golden pigmentation of the stone, but also accentuated the numerous and lavish architectural features in sharp contrasts of darkness and light.

A monastery stood here in the 10 th century, which also served as a mausoleum for the rulers of Khachen. The church of St. John the Baptist was built by Prince Asan-Jalal of Khokhanaberd, founder of Artsakh’s Jalalian dynasty who emerged as the most powerful Armenian feudal ruler in Eastern Armenia. Constructed between 1216-1238, it was consecrated in 1240, to house the head of the John the Baptist (St. Hovannes Mkrtich). The 13th century Armenian author, Kirakos Gandzaketsi, himself a native of Artsakh, attributes the gavit to Mamkan, Hasan’s wife (the inscription on the masonry runs: ‘Mamkan, Hasan and their son Atabeg’). The church’s architecture is based on a cross-cupola composition developed in the 10th century.

The name ‘Gandzasar’ is translated from Armenian as “treasure-mountain” (gandz=treasuresar=mountain) and there can be little doubt that the monastery is a treasure both architecturally and historically. It has also been hailed as “the encyclopædia of Armenian architecture” by the Russian scholar, A.L. Yakobson, whilst according to Professor Charles Diehl of Sorbonne, the prominent French art historian and Byzantine specialist Gandzasar is the third most important artifact of Armenian monastic architecture on the list of world architectural masterpieces.

The central Cathedral is masterly embellished with bas-reliefs depicting the Crucifixion, Adam and Eve and dozens of other stone figures, including the sculptures of the princes of Khachen holding two models of the Cathedral above their heads. According to an inscription on the wall of the Cathedral, it was completed in the year 1238. Overall, up to 150 Armenian stone-borne texts are found on the walls of the Cathedral, including a wall-large inscription made by the order of Hasan-Jalal himself.

In the thirteenth century Gandzasar became the seat of the little known Armenian Catholicosate of Aghvank or Caucasian Albania, (an independent kingdom northeast of Armenia and east of Iberia between the River Kur, the Caspian Sea and the Caucasus range) which had been established by St. Gregory the Illuminator. The Catholicosate of Aghvank or Gandzasar was a branch of the Armenian Apostolic Church and had a succession of catholicoi which survived until Artsakh was freed from Persian rule and taken under the control of Russia in 1813. The Jalalyan malikate, which had survived alongside the catholicosate, was now abolished. Two years later the Catholicos Sarkis II was reduced to the status of a Metropolitan by the Imperial Russian government. The tombs of the Jalalyan princes and the Aghvank catholicoi lie together in the glorious gavit, both awaiting the Day of Resurrection.

During the war for the liberation of Nagorno-Karabagh, especially 1991-1992, Gandzasar became a symbol of Armenian resistance and Archbishop Pargev was called ‘Ghevond erets (priest)’ who was the spiritual leader of the rebellion of the Armenian people headed by the national hero St. Vardan Mamikonyan in 451. Along with Archbishop Pargev was also Ter-Grigor Markosyan who was acting priest in fighting regiments (in Shahumyan region and near Shushi). Before battles they were baptising those fighters who had not been baptised. If it was needed, the priests were defending their native land by joining fighting regiments.

Aerial attacks, aimed specifically at destroying the monastery, came close to being successful, but – providentially – failed. Today the bullet and shell marks are potent testimony to Azeri aggression. Father Hovhannes himself had served in the war of liberation and was able to recount these events as a participant.

Against the low stone parapet, which encircles the monastery, dozens of finely carved stone khatchkars stand propped, memorials to the long history of this holy site. The enclosed space to the north of the church has a well manicured lawn and a few small hawthorn trees with branches shaped by the strong winter winds. On a vacant space behind the old monastic cells a new seminary was partially built and gave promise of the renewed vitality of the church in Artsakh. The cell and reception room of the Catholicos of Aghvank are still preserved to remind us of its former glory. As the darkness fell we dined together in a small vaulted refectory, everything was fresh and delicious: the honeycomb and buffalo yoghurt were especially toothsome! Father Hovhannes served us but didn’t eat as he had begun his eucharistic fast at sunset, which made it much longer than the nine hours we observe.

We were each allocated one of the ancient monastic cells in the block running along one side of the ‘Cathedral close.’ These were single rooms, each with a tiny window high in the wall to enable one to view the cross on the roof of the church whilst in bed. To reach the bathroom one had to cross the silent ‘close’ with the moon and stars as sole illumination. Later, when we were back in Istanbul, I made passing mention of this to Patriarch Mesrob. He recalled that when he had recently officiated at a vigil service at Gandzasar he had thought to have a short nap in one of these cells shortly before dawn. Unable to sleep, he had wandered out into the ‘close’ but was surprised to see someone’s silhouette beside the church. Thinking this was another pilgrim he strolled towards him only to discover, as he turned, that he was face to face with a wild bear. Petrified with astonishment, the Patriarch stared at his grizzly companion, while the bear possibly contemplated its breakfast. Providentially it too was fasting and, after some minutes of silent contemplation, with only a casual shrug of the shoulders, it turned and ambled off into the dark.

The next morning, having been spared any close encounters of the ursine kind, Father Simon and I recited the 3 rd and 6 th hours from the Agbeya in the church before taking our leave of Father Hovhannes and setting off on our return journey to Soushi.

We arrived in time for the Divine Liturgy, which the Archbishop had kindly rescheduled for 10 a.m. to facilitate our journeying back to the Republic of Armenia. The Cathedral is light and cool and the clergy processed unpretentiously across the road from the archbishopric, winding our way through the archway in the impressive campanile. The congregation numbered about sixty but included many young people, which was encouraging. In addition there was an able choir of about a dozen women and girls, all correctly robed and veiled, as well as some ten vested servers who assisted the priest and deacon with military precision. It was a profoundly moving Liturgy and as the bright morning sunshine poured through the sanctuary windows one realised the deep faith which had inspired those who had fought to keep this place Christian when it came so close to being lost for ever.

After the Liturgy Archbishop Pargev took us down to a large, cavernous room beneath the sanctuary, where those who intend to communicate first gather to receive a general absolution from the priest. The acoustics here are so fine that when standing at a specific central spot and looking upwards, the priest can be heard distinctly by all without having to raise his voice in the slightest.

Our short pilgrimage to Artsakh had provided an insight into the core of Armenian Church life which is profoundly necessary to one’s understanding of this ancient and proud Christian people. We would not forget it.

ABBA SERAPHIM

The Glastonbury Review, No. 109 (December 2003).

[1] Naxçivan was an oblast, or autonomous Soviet Socialist Republic, but in 1990 was the first republic to declare its independence and secede from the USSR. However, its geographical isolation led it to join Azerbaijan only weeks later with the status of an autonomous republic. There is a 10 kilometre stretch of border with Turkey along the Arax (Erashk) river at Sadarak, which was opened by the construction of the Umad Kürpüsü (Bridge of Hope) and provides a vital link with Turkey.


Contenuti

The origin and meaning of the island's name is unknown, but is often attributed to an old Armenian legend. According to the tale, an Armenian princess named Tamar lived on the island and was in love with a commoner. This boy would swim from the mainland to the island each night, guided by a light she lit for him. Her father learned of the boy's visits. One night, as she waited for her lover to arrive, he smashed her light, leaving the boy in the middle of the lake without a guide to indicate which direction to swim. They say his dying cries of "Akh, Tamar" (Oh, Tamar) can be heard to this day at night. The legend was the inspiration for a famous Armenian poem by Hovhannes Tumanyan.

Akdamar (meaning "white vein" in Turkish) is the official name of the island, but the original "Akhtamar" pronunciation is still used by many of the Kurds who live in the area (there is no "kh" sound in Turkish, but there is in Kurdish).


Travel in Argentina: Visit Plaza Armenia, Buenos Aires

If you visit Buenos Aires when you travel in Argentina, you’ll quickly realise that this is a city made up of many pleasant plazas. These pleasant squares are speckled around the city, and are perfect places to relax, read the paper, drink a coffee and watch the world go by.

If you head to Palermo, the coolest neighbourhood by far, you’ll realise that this area is quite different from much of the city. Things seem more peaceful, the crowds are trendier, the streets are somehow cleaner. There are a number of plazas in Palermo, and the one that is always recommended first when you travel in Argentina is Plaza Cortaza.

However, pleasant as Plaza Cortaza may be, you shouldn’t pass up the opportunity to visit Plaza Armenia as well.

Situated where the two streets Armenia and Costa Rica join together, this small and attractive square is the perfect place to visit during the week when you travel in Argentina, when all you’ll find are a few locals enjoying the peace and quiet.

If you’re a fan of people watching then this is the ideal place to stop by and engage in this favourite past time, as you can sit back and watch Argentinian daily life play out in front of you.

If you don’t fancy sitting in the plaza itself, head to one of the bars or cafes around the edges. Many of these have roof terraces from which you can sit with a beer and watch the world go by below.

Head to Plaza Armenia on the weekend, however, and things are quite different. This is a hotspot for residents of Palermo, and if the sun is shining you can bet that the square will crowd out as everyone has the same idea.

A busy market selling homemade arts and crafts springs up out of nowhere, the atmosphere becomes more intense, and you’ll be lucky to find a seat in any of the cafes, let alone on one of the terraces.

In the near vicinity, you can also take a stroll down Armenia to enjoy some of the Armenian culture of Buenos Aires. There are a number of Armenian restaurants, so if you’ve had enough steak during your time in Buenos Aires then this could be a good antidote.

Definitely take the time to visit Plaza Armenia the next time you travel in Argentina. It’s nothing sensational, but for a good place to enjoy watching the locals in a pleasant, authentic setting then it can’t be beaten.


Floorplan

1. a 10th century church
2. the main temple of St. Astvatsatsin, 1204
3. a rotund church of 1198
4. a chapel of the 12th-13th centuries
5. a gavit, before 1207
6. a communion bread bakery of the 13th century
7. service premises of the 11th-13th centuries
8. the main entrance of the 11th-12 centuries
9. remnants of a fence
10. a spring well of the 12th-13th centuries


Guarda il video: S. Maurizio al Monastero Maggiore: un altro capolavoro restituito (Potrebbe 2022).