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Antica battaglia navale

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Le 4 battaglie navali antiche più decisive

Le antiche battaglie navali erano piuttosto rischiose, comportavano massicci investimenti in denaro nella costruzione di navi e manodopera addestrata per i remi e i marines. Contrariamente alla credenza popolare, i rematori erano raramente schiavi, ma lavoratori qualificati, addestrati a manovre di precisione. Perdere una battaglia in mare spesso significava che anche i tuoi feriti venivano persi da una nave affondata e le navi catturate fornivano al nemico uno strumento di guerra molto costoso.

Per questo motivo, le battaglie navali, sebbene rare, tendevano ad essere tra gli impegni più decisivi dall'invasione persiana fino alla seconda guerra mondiale. Ecco alcune delle battaglie navali antiche più decisive. Per una panoramica di trireme, combattimento guarda qui


10 I Filistei

Raffigurati come gli arcicriminali degli antichi Israeliti nell'Antico Testamento, i Filistei si stabilirono sulla costa meridionale di Israele (che oggi include la Striscia di Gaza). Dopo aver stabilito insediamenti, i Filistei formarono una confederazione di città-stato che includeva Gaza, Ashkelon, Ashdod, Gat ed Ekron.

I Filistei entrarono in conflitto con gli Israeliti una volta che iniziarono ad espandere il loro potere oltre i loro domini costieri. A causa di questo conflitto, gli israeliti non solo demonizzarono i filistei, ma crearono veri e propri demoni dai loro dei, incluso il dio pesce Dagon. Altrove nella Bibbia, i Filistei sono stati sintetizzati nella forma del gigante Golia, un guerriero fiero e rozzo che viene battuto dal piccolo e umile combattente David.

Al di fuori della Bibbia, i filistei sono menzionati in diverse lettere siriache, fenicie ed egiziane. Mentre si ritiene generalmente che i Filistei fossero un gruppo di Popoli del Mare che si stabilirono nell'area, non tutti sono d'accordo sulle loro origini esatte.

Una delle teorie più comuni è che i filistei fossero originari della regione del Mar Egeo, con molte più persone che affermano che i filistei fossero greci micenei. Scavi archeologici vicino all'antica città filistea di Gath hanno portato alla luce pezzi di ceramica che presentano strette somiglianze con oggetti dell'antica Grecia. Inoltre, un orso in ceramica rosso e nero preso da uno degli scavi indica quasi sicuramente l'influenza della cultura micenea.


Attori Aweigh!

La naumachia si unì ai ranghi degli spettacoli e degli intrattenimenti romani esistenti, come la lotta dei gladiatori (munus) e la caccia agli animali esotici (venato). Questi eventi hanno attirato migliaia di spettatori di tutte le classi sociali. Non solo servivano a divertire il pubblico, ma servivano anche come dimostrazione del potere, della preminenza di Roma nell'ingegneria e della forza della sua civiltà.

Durante il suo tempo, la naumachia di Cesare era probabilmente l'evento più complesso tenuto nell'antica Roma. La battaglia navale non era semplicemente un tutti contro tutti, ma un ritratto accuratamente messo in scena di una battaglia storica tra le flotte di Tiro e l'Egitto, due dei tradizionali nemici di Roma. Le naumachie successive avrebbero reimmaginato le battaglie storiche tra Atene e la Persia, o Rodi e la Sicilia.

Nonostante tutto il suo teatro, questi eventi non erano simulazioni. Erano vere e proprie battaglie, in cui la violenza, le mutilazioni, il sangue e l'annegamento ne facevano uno spettacolo macabro quanto un combattimento di gladiatori. Per equipaggiare le navi, i partecipanti, noti come naumachiarii-indossava le divise delle due parti. Erano in genere prigionieri di guerra o detenuti condannati a morte, anche se potevano prendervi parte anche uomini liberi. In effetti, è registrato che un pretore, un funzionario di alto rango, partecipò alla naumachia di Cesare.

L'ampia pianificazione richiesta per organizzare l'evento spiega perché solo una dozzina di più si sono svolte dopo Cesare. Una naumachia era enormemente costosa. I progettisti avevano bisogno non solo di un budget colossale, ma anche di un sito appropriato. Avevano bisogno di un equipaggio di abili artigiani e ingegneri per creare il teatro, i posti a sedere e le navi. Avevano anche bisogno di una squadra per coreografare l'azione e di un numero sufficiente di partecipanti per darle vita.

Alcune naumachie sono state allestite su specchi d'acqua naturali. Nel 40 a.C. uno fu organizzato nello Stretto di Messina (tra la Sicilia e l'Italia), per ordine di Sesto, figlio minore di Pompeo e nemico di Ottaviano (poi imperatore Augusto). In questa occasione, Sesto scelse di ricreare una battaglia recente: la sua vittoria navale su Ottaviano. L'esibizione di Sesto è stata persino tenuta in piena vista del suo rivale sconfitto come un gesto calcolato di disprezzo.

Circa un secolo dopo, l'imperatore Claudio mise in scena la sua finta battaglia navale - un ritratto di una storica battaglia tra la Sicilia e Rodi - sul lago Fucine nell'Italia centrale. Secondo lo storico Tacito, alla stravaganza parteciparono cento barche e ben 19.000 combattenti (tutti detenuti). Per costringerli a combattere, le guardie armate erano di stanza sui pontoni intorno al lago. Tacito racconta che sebbene la battaglia fosse "di criminali, fu combattuta con lo spirito e il coraggio di uomini liberi e, dopo che molto sangue fu sgorgato, i combattenti furono esentati dalla distruzione".

Sì, sì Claudio

La naumachia organizzata per Claudio sul Lago Fucine (visto qui in un atlante del XVI secolo) nel 52 d.C. fu modellata sulla stravaganza di Augusto mezzo secolo prima, ma non andò così bene. Un Tritone d'argento emerse dal centro del lago e suonò la tromba per iniziare la battaglia. Prima che iniziasse, i combattenti gridarono: "Ave Cesare! Noi che stiamo per morire vi salutiamo!” Secondo lo storico Svetonio, scrivendo circa 70 anni dopo, l'imperatore rispose: "Oppure no". I condannati interpretarono le sue parole come un perdono e non vollero combattere. Infuriato per la loro reazione, Claudio balzò fuori dal suo posto e camminò da una parte all'altra del lago con la sua "ridicola andatura barcollante". I partecipanti erano irremovibili, così Claudio inviò la sua guardia imperiale su zattere per spingere le due parti a combattere.


ESAPOLIS

In precedenza, avevamo sostenuto circa 10 incredibili battaglie che sono state combattute e vinte contro probabilità schiaccianti. Ma poiché la storia è testimone di eventi passati significativi, le battaglie e le guerre non riguardano solo vittorie gloriose, alcune di esse spiegano anche in modo commovente la loro giusta quota di perdite umane elevate. Quindi, senza ulteriori indugi, esaminiamo cinque battaglie così grandi combattute da varie antiche fazioni che hanno lasciato il segno sanguinoso nel corso della storia umana.

Si prega di notare* – Questa è una lista di cinque delle battaglie più sanguinose della storia antica, al contrario delle cinque battaglie più sanguinose della storia antica. In altre parole, ci sono alcuni scenari di conflitto che dovevano essere tralasciati.

1) Battaglia di Platea (479 aC) –

Combattuto tra le antiche città-stato greche e l'impero persiano achemenide vicino alla piccola città di Platea (in Beozia, Grecia centrale), i numeri coinvolti nella battaglia di Platea provengono principalmente da Erodoto. Secondo lui, la portata gigantesca del conflitto ha contrapposto circa 300.000 soldati persiani (inclusi anche battaglioni greci) contro 108.200 soldati greci. Tuttavia, secondo le stime più moderne, tali cifre potrebbero essere state esagerate per mostrare il greco in una luce più favorevole. Ad ogni modo, la battaglia complessiva potrebbe aver coinvolto ancora circa 200.000 uomini, una portata incredibile considerando la logistica richiesta per un numero così elevato e la natura generalmente irritabile delle città-stato greche.

In ogni caso, la battaglia iniziò quando i Persiani si erano ritirati e poi si erano fortificati presso la città di Platea, per contrastare l'ammasso di forze greche che marciavano fuori dal Peloponneso. Stranamente, lo scontro rimase in stallo per quasi 11 giorni, poiché gli opliti greci erano diffidenti nei confronti delle forze di cavalleria mobili della Persia che sfruttavano il terreno. È stato anche suggerito che entrambe le forze fossero ugualmente abbinate, e quindi nessuna delle due era disposta a rinunciare alla propria posizione di vantaggio. In ogni caso, i persiani riuscirono a tagliare il fianco destro greco e bruciare i loro rifornimenti e poi lo seguirono con l'assalto frontale della cavalleria al corpo principale greco.

Questo stratagemma sembrava aver funzionato all'inizio, quando i greci iniziarono a frammentarsi con i loro fianchi che si isolavano. Il fianco sinistro persiano ha persino attraversato un fiume per inseguire i greci, e questo si è rivelato l'errore cruciale da parte loro. Quasi in modo sorprendente, il fianco destro greco (costituito principalmente da Spartani e Tegeani) contrattaccò, e quello sostenuto dal fianco sinistro immobilizzò i Persiani su tutti i lati. Ciò alla fine portò a una massiccia disfatta persiana, poiché gli opliti pesantemente armati e con armatura di bronzo potevano facilmente resistere ai colpi dei proiettili dei loro nemici leggermente equipaggiati.

Impatto: Sebbene non sia così nota come la battaglia di Maratona e la battaglia delle Termopili (che coinvolse �’ Spartani), la clamorosa battaglia di Platea causò oltre 20.000 vittime persiane. Ciò permise ai greci (di solito difensivi) di intraprendere una strategia offensiva per i prossimi anni (e culminò nelle conquiste persiane di Alessandro), cambiando così completamente il corso delle guerre greco-persiane.

2) Battaglia di Kalinga (261 aC) –

Incarnando il crescendo di conquiste intraprese dal fiorente impero Maurya (che consisteva dell'attuale India, Pakistan, Afghanistan e persino parti dell'Iran), la battaglia di Kalinga fu combattuta tra le forze mauryane ampiamente numerate dell'imperatore Ashoka e l'ancora non vinta repubblica feudale di Kalinga (che aveva sede nel moderno stato di Odisha, nell'India orientale). In molti modi, il conflitto alludeva allo scontro tra l'impero in violazione e il popolo amante della libertà con Ashoka che si stava già facendo un nome spietato negli anni precedenti di conquiste remote.

Per quanto riguarda il gioco dei numeri, la maggior parte delle fonti concorda sul fatto che la battaglia sia stata un evento significativo negli annali della storia indiana, con il viaggiatore greco Megastene che ha sottolineato come le forze di Kalinga abbiano schierato più di 60.000 soldati e 700 elefanti (insieme a un numero molto elevato di armati civili), mentre l'esercito maurya era probabilmente composto da oltre 100.000 soldati. Ora, stranamente, nonostante numeri così alti coinvolti nella battaglia, non esiste una registrazione chiara delle strategie effettive utilizzate nello scontro che ne seguì. Tuttavia, ciò che è certo è l'entità funesta delle vittime causate dalla battaglia – con gli editti di Ashoka che descrivono come furono uccisi oltre 100.000 Kalingan, mentre i Mauryan ottennero una vittoria conquistata a fatica.

Impatto: Ora è interessante notare che, in termini di prove letterarie (come per le iscrizioni rupestri sugli editti di Ashoka), è stato questo grave effetto di morte e distruzione sfrenata che presumibilmente ha cambiato il cuore del trionfante Ashoka quando ha sfilato attraverso il campo di battaglia. A tal fine, questa grande battaglia e le sue conseguenze potrebbero essere state tra quei pochissimi casi che hanno spinto un imperatore a cambiare completamente la sua religione, con Ashoka che si è convertito al buddismo. In effetti, una parte di un passaggio inscritto sull'Editto 13 (trovato nello stesso Kalinga) recita così –

In seguito, ora che Kalinga fu annessa, l'Amato degli Dei praticò molto seriamente il Dhamma, desiderò il Dhamma e insegnò il Dhamma. Alla conquista di Kalinga, l'Amato degli Dei provò rimorso, poiché, quando un paese indipendente è conquistato, il massacro, la morte e la deportazione del popolo è estremamente grave per l'Amato degli Dei e grava pesantemente sulla sua mente.

Inoltre, nel contesto moderno, questo è ciò che Ramesh Prasad Mohapatra, archeologo e studioso di studi sull'Odishan, ha detto sul conflitto di proporzioni epiche –

Nessuna guerra nella storia dell'India così importante né per la sua intensità né per i suoi risultati come la guerra di Kalinga di Ashoka. Nessuna guerra negli annali della storia umana ha cambiato il cuore del vincitore da uno di sfrenata crudeltà a quello di una pietà esemplare come questa. Dal suo grembo insondabile la storia del mondo può scoprire solo poche guerre a suo credito che possono essere uguali a questa guerra e non una che sarebbe più grande di questa. La storia politica dell'umanità è in realtà una storia di guerre e nessuna guerra si è conclusa con una missione di pace così riuscita per l'intera umanità devastata dalla guerra come la guerra di Kalinga.

3) Battaglia di Canne (216 a.C.) –

Una delle battaglie più famose delle guerre puniche, la battaglia di Canne stabilì l'importanza del comando generale sul puro numero. Combattuto tra la Repubblica Romana e i soldati alleati di Cartagine (comprendenti contingenti africani, spagnoli e gallici), il corso del conflitto fu dettato dall'acume tattico del grande generale cartaginese Annibale. In effetti, la battaglia in sé è ancora considerata come una delle ‘vittorie tattiche’ ottenute da una parte, mentre è anche considerata una delle peggiori sconfitte affrontate dai romani nella loro storia solitamente senza macchia.

Per quanto riguarda i numeri, ci sono diverse fonti che riguardano diverse figure presenti sul campo di battaglia. Ad esempio, secondo Polibio, i romani schierarono oltre 80.000 uomini, mentre le forze cartaginesi erano significativamente inferiori di numero a circa 50.000. Tuttavia, stime più moderne mettono i numeri romani oltre 50.000 e i numeri cartaginesi a meno di 40.000 (mantenendo così ancora l'ipotesi credibile che Annibale fosse sostanzialmente in inferiorità numerica).

In ogni caso, l'alto numero di romani non aveva importanza, con Annibale che optò per una tattica apparentemente strana che prevedeva il posizionamento della sua leggera fanteria gallica al centro (che mascherava la più pesante fanteria africana). Così, quando i ranghi disciplinati della fanteria pesante romana si spinsero in avanti, i fanti leggeri cedettero il passo per disperdersi gradualmente ai fianchi. Questo stratagemma di pseudo-ritiro in realtà ha funzionato con i romani che erano sicuri della loro ‘spinta’ e dei numeri schiaccianti. Tuttavia, la loro profonda incursione nelle linee cartaginesi permise ad Annibale di creare una formazione a mezzaluna che avvolse gradualmente le forze romane su entrambi i lati. Così i romani furono finalmente intrappolati, e la situazione fu ulteriormente esacerbata quando la cavalleria cartaginese mobile arrivò da dietro per bloccare completamente la loro ‘via di fuga’.

Nel successivo bagno di sangue, Polibio stimò che circa 70.000 romani incontrarono la loro raccapricciante morte (Livio stima la cifra intorno a 55.000 stime moderne stimano la cifra intorno a 40.000), e 10.000 furono catturati – tutti in un solo giorno mentre Annibale perse solo circa 6.000 dei suoi uomini (per lo più i Galli che sopportavano il peso maggiore della carica di fanteria romana). Ora per mettere le cose in prospettiva, il giorno peggiore nella storia dell'esercito britannico di solito riguarda il primo giorno della battaglia della Somme nel 1916, dove persero circa 20.000 uomini. Ma la popolazione maschile di Roma nel 216 a.C. è stimata in circa 400.000 (quindi la battaglia di Canne probabilmente portò via circa 1/10 della popolazione maschile romana), mentre la Gran Bretagna aveva una popolazione di circa 41.608.791 (41 milioni) all'inizio del 1901.

Impatto: Del tutto eccezionalmente, i romani divennero ancora più temibili dopo alcuni anni di questa disastrosa sconfitta. Parte di questo recupero aveva a che fare con il brillante generalato di Publio Cornelio Scipione – che in realtà sopravvisse alla battaglia di Canne e aveva studiato a fondo i metodi di Annibale. Le stesse strategie furono a loro volta utilizzate contro il generale cartaginese, per portare a una clamorosa vittoria romana nella battaglia di Zama nel 202 a.C. Questo forse sottolinea la più grande forza di Roma, che non stava nelle sue braccia, ma nella sua incrollabile capacità di riprendersi da circostanze calamitose.


Prove moderne

Gli scheletri maschili recuperati erano tutti soldati morti nelle famose battaglie di Himera del 480 a.C. più di 2.400 anni fa, ma fino ad ora nessuno aveva idea di dove fossero venuti. I ricercatori hanno scoperto "un potenziale pregiudizio negli scritti antichi" che secondo loro significa che gli storici greci antichi hanno intenzionalmente minimizzato il ruolo dei mercenari stranieri nelle battaglie di Himera.

In queste battaglie nel 480 aC, l'antica città greca di Himera difese con successo una serie di attacchi da parte di un esercito cartaginese. Secondo Hellenicaparola si sa che questo esercito, guidato da Amilcare, comprendeva truppe di “Cartagine, Libia, Iberia, Liguria, Elisicia, Sardegna e Corsica contro i Siciliani”. Tuttavia, un'accurata suddivisione dei soldati di questo esercito multinazionale è sempre stata elusiva dalle prove disponibili.

Ora, gli autori dello studio stanno confrontando le nuove prove geochimiche con i resoconti storici della battaglia. Il dottor Reinberger ha confrontato l'analisi degli isotopi con le affermazioni degli storici greci antichi e ha scoperto che i due set di dati non corrispondevano. C'era qualcosa di molto sbagliato, poiché gli isotopi rivelarono che la forza di Amilcare comprendeva quantità significative di "mercenari e soldati stranieri". Ma i resoconti greci menzionavano poco al riguardo.

Fossa comune scavata a Himera (Davide Mauro / CC BY-SA 4.0 )


A nessuno è mai venuto in mente di scrivere l'identità dei Popoli del Mare

Ok, quindi perché qualcuno, da qualche parte, non ha annotato le identità di questi terrificanti predoni navali? Per comprendere veramente come ciò possa accadere, mettiamolo in un contesto moderno. Diciamo che il Canada ha deciso di invadere gli Stati Uniti. Quando si parla dell'invasione, la maggior parte dei giornalisti fa riferimento all'esercito canadese, forse ai generali e sicuramente a quel tipo stranamente bello che gestisce tutto lassù. Quello che i giornalisti non direbbero è qualcosa del tipo: "Il Canada è un paese nella regione settentrionale del Nord America, che si estende dal confine settentrionale degli Stati Uniti al circolo polare artico a nord, e a est fino all'Atlantico e a ovest fino al Pacifico." Perché nessuno dovrebbe dirlo? Perché tutti sanno dov'è il Canada e sarebbe ridicolo per i giornalisti cercare di spiegarlo ogni volta che menzionano gli invasori canadesi.

Allo stesso modo, anche gli storici antichi non sentivano il bisogno di prendere nota dell'identità ereditaria dei loro nemici. Secondo Popoli del mare dell'età del bronzo c. 1400 aC-1000 aC, l'identità dei Popoli del Mare e la posizione della loro patria era probabilmente nota agli antichi egizi, quindi perché scrivere qualcosa di così ovvio? Nessuno pensava in termini di tutti i poveri storici del 21° secolo che avrebbero trascorso intere carriere a discutere instancabilmente delle origini delle persone con cui tutto il tuo paese è già dolorosamente familiare.


I romani una volta riempirono il Colosseo d'acqua e inscenarono un'epica battaglia navale simulata

Essere nominato organizzatore di feste nell'antica Roma per una battaglia navale simulata, o naumachia, sarebbe un incubo. Considera la logistica che sta dietro alla messa in scena di uno di questi eventi maniacali in un lago, in un'arena o in un bacino artificiale: allagamento e poi prosciugamento dell'acqua, organizzazione di tutti i criminali condannati e prigionieri di guerra, procurarsi le armi giuste, gestire gli spettatori, disporre le barche ( biremi , triremi e persino quinqueremi ), orchestrare i combattimenti, supervisionare la sicurezza, importare creature marine, tenere d'occhio i bordelli e, naturalmente, compiacere l'imperatore.

Se hai incasinato la celebrazione del capo, lui potrebbe semplicemente buttarti nel pozzo nero e tifare per te mentre ti difendi per la tua vita.

Una flotta di barche, migliaia di rematori, il caos più totale. (Immagine: dominio pubblico/WikiCommons)

Si pensa che le naumachie risalgano al III secolo a.C. e sembrano essersi verificate solo quattro o cinque volte nella storia. Il termine stesso, che si traduce in “combattimento navale,” può significare sia l'evento stesso che il luogo in cui si è svolto. Come enormi prove che richiedono molte più risorse rispetto al normale spettacolo romano, le naumachie sono state orchestrate solo per occasioni eccezionalmente celebrative. Puoi pensare a una sorta di naumachia come una battaglia di gladiatori ingrandita e lanciata in un'enorme piscina, con flotte in competizione di rematori e combattenti che rievocano liberamente una battaglia storica o semplicemente improvvisando la loro brutalità. (Gli uomini già in attesa di esecuzione a volte avevano bisogno di essere spinti a uccidersi a vicenda per il bene dell'intrattenimento di massa. Oh, l'antica Roma.)

La prima naumachia registrata, nel 46 a.C., fu in onore del quadruplo trionfo di Giulio Cesare, che pose fine alle guerre in Gallia, in Egitto, contro Farnace del Ponto e contro il re Giuba di Numidia. La naumachia era un elemento centrale in una stravaganza che coinvolgeva anche musica, corse di cavalli, combattimenti di fanteria e cavalleria e alcune battaglie di elefanti di basso profilo. Le esibizioni acquatiche e le buffonate generali erano popolari all'epoca, anche se non si sa molto su di loro in dettaglio.

Un altro tipo di spettacolo nautico, questo apparentemente coinvolgente mostri marini. (Immagine: dominio pubblico/WikiCommons)

Per la naumachia di Cesare, navi che rappresentavano le flotte di Tiro ed Egizia furono poste a galla in un bacino costruito vicino al fiume Tevere. Le barche erano equipaggiate con 4.000 rematori e 2.000 combattenti. Non è chiaro quanto del successivo faccia a faccia fosse pre-orchestrato, quanto fosse teatrale e quanto fosse semplicemente un sanguinoso caos, ma in ogni caso, la portata e la novità dello spettacolo hanno attirato migliaia di spettatori che si sono affollati e persino accampati lungo le strade per intravedere. Nella frenesia caotica, gli spettatori finivano addirittura calpestati a morte nell'ansia di vedere le barche scontrarsi e il sangue versato.

Un altro aspetto dello spettacolo di massa era quello sessuale. Il poeta Ovidio scrisse di una naumachia successiva, “Con una tale folla, chi non poteva fare a meno di trovare ciò che attirava la sua fantasia?” Una naumachia, con la sua folla e il suo caos, era piena di ubriachezza e dissolutezza e abbondanti opportunità di anonime incontri e amori tra uomini o donne. Anche prostitute e bordelli facevano parte di molte feste.

Immagina di provare a riempire questa cosa d'acqua. (Immagine: dominio pubblico/WikiCommons)

Augusto lanciò una naumachia nel 2 aC che coinvolse un bacino abbastanza ampio da contenere 30 navi che rappresentavano le flotte persiane e ateniesi. Poco dopo, nel 52 d.C., Claudio richiese la propria naumachia, questa su un lago e che coinvolgeva 19.000 soldati e 100 navi destinate a rappresentare i rivali Rodi e Cecilia. Secondo Tacito, i prigionieri di questa vetrina si rifiutarono di combattere, costringendo Claudio a mandare giù la sua guardia imperiale per istigare uno spargimento di sangue.

Nel 57 d.C., Nerone tenne una naumachia in un anfiteatro di legno pieno non solo d'acqua, ma anche di creature acquatiche come foche e ippopotami (sebbene non sia chiaro cosa accadde alla vita marina importata quando l'acqua fu subito dopo scaricata dal anfiteatro per fare spazio a una gara di terra). Pochi decenni dopo, nell'80 d.C., il terzo giorno di una stravaganza di più giorni e multi-attività dedicata a Tito prevedeva uno stallo navale di 3.000 uomini.

La sede naturale per un evento di questa portata sarebbe, ovviamente, il Colosseo stesso. I dettagli sono un po' approssimativi, ma a quanto pare i romani hanno provato a trasformare l'anello dei gladiatori in un mondo acquatico almeno una volta. Secondo lo storico romano Cassio Dione (235 d.C.), nel famoso anfiteatro si svolse una battaglia navale nell'86 d.C. che apparentemente coinvolse un violento acquazzone che portò alla morte di tutti i combattenti e di molti spettatori. Le camere sotterranee sotto il Colosseo supportano questa possibilità, anche se è un enigma immaginare che i gestori di eventi imperiali in qualche modo pompano abbastanza acqua per far galleggiare una flotta di barche nell'anfiteatro più grande del mondo. Sono successe cose più strane, ma non spesso.


Chi erano i popoli del mare?

Wikimedia Commons Una teoria suggerisce che i Popoli del Mare fossero in realtà i Troiani che erano stati sfollati in seguito alla mitica Guerra di Troia con i Greci.

I Popoli del Mare non hanno lasciato monumenti o documenti scritti propri, tutto ciò che gli storici sanno su di loro proviene da iscrizioni apocalittiche create dagli imperi che hanno combattuto con loro, in particolare gli antichi egizi.

Alcuni storici moderni teorizzano che gli egizi conoscessero le origini dei Popoli del Mare in base al modo in cui ne scrivevano. In effetti, è proprio il fatto che queste iscrizioni non menzionano affatto le origini del gruppo che portano alcuni a credere che queste informazioni fossero di dominio pubblico al punto da non aver bisogno di essere dichiarate.

Che questa teoria sia corretta o meno, il fatto è che le origini dei Popoli del Mare non sono menzionate da nessuna parte nei documenti egiziani (o nei documenti di altre civiltà) e che le informazioni sono state quindi perse nella storia.

Gli egiziani, tuttavia, descrivono i Popoli del Mare come “Nord,”, il che ha portato alcuni studiosi a teorizzare che in realtà provenissero dall'Europa, forse dalla moderna Sicilia o dalla Turchia. Alcuni addirittura ipotizzano, con poche prove su cui basarsi, che i Popoli del Mare fossero in realtà i “filistei” di fama biblica che presumibilmente combatterono contro gli antichi israeliti, ma la cui identità rimane misteriosa.

Ad ogni modo, come nel caso dei Vichinghi, non si sa cosa abbia spinto per primo i Popoli del Mare a lasciare le loro terre d'origine, ovunque si trovassero, e iniziare a razziare altre terre (più ricche). Tuttavia, alcuni storici suggeriscono che la carestia o il disastro naturale sia stata la ragione per cui hanno navigato per la prima volta in altre terre.

Un'altra teoria ipotizzava che dietro la migrazione ci fosse un disastro più umano: la guerra. Questa teoria postula che i Popoli del Mare fossero i Troiani che erano stati sfollati dopo che il loro regno era caduto in mano ai Greci durante la Guerra di Troia. Naturalmente, non è chiaro se una tale guerra sia effettivamente avvenuta (probabilmente nel XII secolo a.C.) e non fosse solo una storia della mitologia.


La più grande di tutte le battaglie navali

La battaglia del Golfo di Leyte è stata la più grande e sfaccettata battaglia navale della storia. Ha coinvolto centinaia di navi, quasi 200.000 partecipanti e ha attraversato più di 100.000 miglia quadrate. Alcune delle navi più grandi e potenti mai costruite furono affondate e migliaia di uomini andarono in fondo al mare con loro. Ogni aspetto della guerra navale - aerea, di superficie, sotterranea e anfibia - fu coinvolto in questa grande lotta, e le armi usate includevano bombe di ogni tipo, cannoni di ogni calibro, siluri, mine, razzi e persino un precursore del moderno missile guidato.

Ma più della semplice dimensione ha reso questa battaglia significativa. Il cast di personaggi includeva nomi come Halsey, Nimitz, MacArthur e persino Roosevelt. Ha introdotto i cannoni più grandi mai usati in una battaglia navale e una nuova tattica giapponese che alla fine avrebbe ucciso più marinai statunitensi e affondato più navi statunitensi di qualsiasi altra utilizzata nella guerra. Fu l'ultimo scontro tra le corazzate e la prima e unica volta che gli spari affondò una portaerei americana. Era pieno di eroismo maestoso, intelligenza fallita, pianificazione ed esecuzione tattiche sapienti, strategia imperfetta, inganno brillante, incredibili ironie, grandi controversie e una pletora di lezioni su strategia, tattica e operazioni.

Se tutto questo è vero, perché Leyte Gulf non è una parola familiare, come Pearl Harbor? Perché ne hanno sentito parlare meno americani della battaglia di Midway o dell'invasione della Normandia in Europa? La risposta sta nel tempismo. Il Golfo di Leyte si è verificato alla fine della guerra, dopo diversi anni di conflitto, quando le grandi battaglie erano diventate all'ordine del giorno. I racconti di luoghi come Midway, Stalingrado, Guadalcanal e Normandia erano ormai frequenti. Più significativo, tuttavia, fu che la battaglia del Golfo di Leyte avvenne quando la maggior parte degli Stati Uniti aveva accettato la vittoria finale solo come una questione di tempo piuttosto che come una questione discutibile. Midway fu ampiamente accettato come il punto di svolta della guerra nel Pacifico, una drammatica inversione di quella che era stata una tendenza perdente. L'invasione del D-Day in Normandia fu vista come il vero inizio della fine della guerra in Europa. Ma molti vedevano Leyte Gulf come la continuazione di una tendenza normale e inevitabile. Privo del dramma delle battaglie precedenti, il Golfo di Leyte è stato poi eclissato da eventi successivi: un quasi capovolgimento nella Battaglia delle Ardenne, feroci combattimenti a Iwo Jima e Okinawa e il catastrofico lancio di bombe atomiche su Hiroshima e Nagasaki.

Ma la battaglia del Golfo di Leyte fu davvero cruciale. Rappresentava l'ultima speranza dell'Impero giapponese e l'ultima significativa sortita della Marina imperiale giapponese. Era molto importante per milioni di filippini e migliaia di prigionieri di guerra alleati la cui liberazione dall'oppressione giapponese dipendeva da questo. E, mentre una vittoria degli Stati Uniti nella battaglia potrebbe essere stata vista come un po' banale in quella fase della guerra, una sconfitta sarebbe stata disastrosa.

Preludio

L'11 marzo 1942, un generale dell'esercito degli Stati Uniti si trovava in riva al mare e osservava il suo dominio avvizzito. Dove era fiorita una vegetazione lussureggiante e fiori tropicali dai colori vivaci, tutto ciò che restava erano i resti in frantumi di un esercito sull'orlo della capitolazione. Gli alberi erano stati ridotti a semplici ceppi frastagliati. Gli edifici che avevano ospitato un'orgogliosa guarnigione erano in rovina. Il generale Douglas MacArthur, 25 libbre più leggero di tre mesi prima, si tolse il berretto color cachi tempestato d'oro e lo sollevò in un saluto finale a Corregidor, l'isola-fortezza che gli era stato ordinato di abbandonare.

Nell'oscurità crescente di quei primi giorni della guerra, quando la sconfitta era seguita alla sconfitta, la coraggiosa ma inutile resistenza che le forze di MacArthur avevano preso sulla penisola fortificata di Bataan era stata un gradito raggio di luce. MacArthur era stato elevato a proporzioni eroiche non eguagliate da quando l'ammiraglio George Dewey aveva sconfitto la flotta spagnola in queste stesse acque filippine alla fine del secolo scorso. Lasciarlo cadere nelle mani di un nemico i cui propagandisti prevedevano che lo avrebbero visto impiccato pubblicamente nella Piazza Imperiale di Tokyo era semplicemente impensabile. Così il presidente Franklin D. Roosevelt aveva ordinato al generale di andarsene.

Questo non era un ordine semplice. In primo luogo, c'era la naturale riluttanza del generale ad abbandonare il suo comando. Poi è arrivata la consapevolezza che la fuga dalle Filippine era più facile da ordinare che da realizzare. Le forze giapponesi controllavano virtualmente gli approcci aerei e marittimi in modo tale che solo una mossa audace e clandestina aveva qualche speranza di successo. E infine, c'erano i legami speciali di MacArthur con le Filippine. Suo padre, il generale Arthur MacArthur, era stato sia eroe di guerra che governatore militare lì, e il primo incarico del giovane Douglas dopo la laurea a West Point era stato un turno di servizio nelle Filippine come sottotenente nell'élite del Genio. Tornò lì molte altre volte durante la sua carriera, e quando le truppe giapponesi sbarcarono nel Golfo di Lingayen nel dicembre 1941, MacArthur era diventato un maresciallo di campo dell'esercito filippino e comandante delle forze armate statunitensi in Estremo Oriente.

Mentre l'oscurità della sera scendeva sulla baia di Manila e le nuvole cariche di pioggia cancellavano la luna, il tenente John D. Bulkeley PT-41 si fece strada attraverso il campo minato difensivo e si diresse verso le acque annerite dello Stretto di Mindoro, dove si sapeva che le navi nemiche si aggiravano. On board, General MacArthur vowed to recover from this ignominious moment, to avenge the inevitable defeat, to come back as soon as possible with the forces necessary to drive out the invading Japanese, and to restore the honor of the United States—and his own. In a few days he voiced this determination to the world, capturing the imagination of those Americans and Filipinos who had placed their faith in him with three small but powerful words: "I shall return."

The Return

The course of the war dictated that two years would pass before MacArthur could make good on his promise. By the time U.S. forces were poised to recapture the Philippines, the Battle of Midway had turned the tide of battle in the Pacific, amphibious assaults on Japanese island strongholds had become almost commonplace, and the most powerful fleet in U.S. history roamed the Pacific in search of a final showdown with the Imperial Japanese Navy.

But at last, in October 1944, MacArthur was able to make his promised return, bringing a huge invasion force to land on Leyte Island on the eastern side of the Philippine archipelago. In support of that momentous invasion, the Joint Chiefs of Staff had assigned Vice Admiral Thomas C. Kinkaid to command the naval forces that would actually carry out the assault. Kinkaid's forces were designated the Seventh Fleet. Admiral William F. Halsey, in command of the awesome striking power of the Third fleet—consisting of four powerful task forces containing 14 aircraft carriers and more than 1,000 aircraft—lurked nearby in case the Japanese Navy showed up to contest the landing.

On 20 October, a landing craft crunched up onto the shore of Leyte Island, and the bow-door rattled down into the surf. The craft was still some distance from the dry sand of the beach, so General MacArthur and his entourage had to step off into knee-deep water and wade the rest of the way in. It was one of those moments that carved a graven image in the American heritage.

MacArthur strode across the sand to a waiting microphone and transmitter. He took the handset and held it close to his lips.

"People of the Philippines," MacArthur said in his resonant voice. "I have returned."

The gray skies above opened suddenly, and rain cascaded from the clouds like tears so fitting to this emotional moment.

"By the grace of Almighty God," MacArthur continued. "Our forces stand again on Philippine soil—soil consecrated in the blood of our two peoples."

With the sounds of mortal combat still thundering around him, soldiers of both sides dying not far away, this man, whom many characterized as an egotistical demagogue and others worshipped as a military saint, sent his words out over the Philippine archipelago to a people who had long awaited his return. "The hour of your redemption is here," he intoned, and countless numbers of Filipinos rejoiced. "Your patriots have demonstrated an unswerving and resolute devotion to the principles of freedom that challenge the best that is written on the pages of human history."

In the years that followed, MacArthur's detractors panned this moment. They accused him of "grandstanding," which is undeniable. They criticized his use of the first-person, which is certainly questionable. Some even characterized his speech as trite and overblown, which is arguable. But an objective observer would recognize that this was truly an important moment in history. Just as General Dwight D. Eisenhower h ad spoken on the shores of Normandy to a people long-suffering under the boot of Adolf Hitler's tyranny, so General MacArthur had given new hope to a people who had trusted in the United States to free them from Japanese domination.

"Rally to me," MacArthur challenged. And many did. In the months following the landing at Leyte, many Filipinos laid down their lives, fighting as guerrillas in the Japanese rear as U.S. troops pushed on inexorably through the islands. These people, at least, had listened when MacArthur said, "Let the indomitable spirit of Bataan and Corregidor lead on. As the lines of battle roll forward to bring you within the zone of operations, rise and strike.

The Response

Just after midnight on 18 October 1944, the sound of anchor chains rattling in hawsepipes drifted across the still waters of the Lingga Roads anchorage as seven battleships, 15 cruisers, and 20 destroyers of the Imperial Japanese Navy prepared to get under way. Deep in the bellies of these great steel whales, young sailors, firing their boilers, turned huge valve-wheels to regulate the flow of the oil, which at the moment was more precious than gold to the Japanese Empire. Most of these vessels were combat-hardened veterans of the Pacific War, many still pocked with the scars of battle, some partially debilitated by the ravages of war and long ocean transits. L'incrociatore Mogami had endured a horrific pounding at Midway. Yet there she was, still afloat, still able to inflict great harm, under way for the Philippines and a chance for revenge. La corazzata Haruna, which had struck a German mine in World War I and had been reported sunk time and again in this one, steamed out of the Lingga anchorage, her shadowy form hauntingly vague in the subdued light of the distant stars. Il distruttore Shigura, veteran of the Coral Sea, Solomons, and New Guinea campaigns, had been the sole Japanese survivor at the battle in Vella Gulf. As her crew worked to bring her anchor into short stay, some of them surely wondered if their luck would continue through the coming engagement.

Of all the ships making up this powerful force, the most formidable were the gigantic battleships Yamato e Musashi. At the time, these two 862-foot-long, 70,000-ton behemoths were the largest surface warships ever built.

This formidable task force, under Vice Admiral Takeo Kurita, was the most powerful element in a multifaceted operation the Japanese had dubbed Sho andare, Operation Victory. This complex plan relied heavily upon both timing and surprise and called for Kurita to hit the U.S. forces from two different directions in what is traditionally called a pincer attack. After refueling in Brunei, the larger of the two elements, including the superbattleships Yamato e Musashi, would remain in Kurita's tactical command and proceed northward, then cut through the Philippine archipelago using the Sibuyan Sea as passage. Once across this rather narrow inland waterway, this force would pass through San Bernardino Strait, proceed south along the coast of the island of Samar and attack the U.S. landing forces at Leyte Gulf from the north.

Meanwhile, the other, smaller element, consisting of the battleships Yamashiro e Fuso, the heavy cruiser Mogami, and four destroyers, was placed under the command of Vice Admiral Shoji Nishimura. It would sortie from Brunei after Kurita's force and take the shorter but more hazardous route through the Philippines via the Sulu and Mindanao seas. With proper timing, Nishimura would pass through Surigao Strait and enter Leyte Gulf from the south at about the same time Kurita's force was attacking from the north.

Complexity and the need for near-perfect timing were obvious disadvantages to the plan, but the biggest problem facing the Japanese was that the United States had such an overwhelming advantage in available forces. Japanese intelligence reports, though not perfect, were providing a reasonably accurate assessment of what was waiting at Leyte. The Japanese were aware of the large amphibious fleet (Kinkaid's Seventh) that was spearheading the invasion. If this were the only force to contend with, Kurita thought his two-pronged attack would have an excellent chance for success. But the Japanese knew that Halsey's forces were also lurking about, spoiling for a fight, and they also knew that they had no hope of surviving a battle with such a gargantuan agglomeration of naval striking power. Halsey and Kinkaid together had more than enough forces available to take on any number of pincer elements, coming from any number of directions. How then could the Japanese hope to contend with such overwhelming odds?

The answer lay in an age-old weapon that served inferior forces for as long as there has been warfare. Deception was to be the offsetting element that might negate some of the preponderant U.S. advantage. Although the Japanese knew that their carrier striking forces h ad been rendered impotent by their lack of trained pilots, they reasoned that the U.S. forces might not fully appreciate this fact and might still consider the carriers a force to reckon with. So the Japanese command had decided that Admiral Jisaburo Ozawa's role in the forthcoming battle would be to serve as a decoy. His carrier striking forces had been rendered virtually useless by catastrophic losses of pilots and aircraft at the Battle of the Philippine Sea the previous June (known popularly as the "Marianas Turkey Shoot"). These carriers had been operating in Japanese home waters since the June battle, trying desperately but hopelessly to train new pilots and effect repairs.

Hoping that the United States was not fully cognizant of how limited these carriers were, the Japanese plan called for Ozawa to approach from the north in a straightforward manner, hoping to be detected in order to lure some portion of the U.S. forces away from Leyte Gulf. With luck, it would be the U.S. carrier striking forces that would be lured away, giving Kurita's powerful surface ships a fighting chance of carrying out their mission against the amphibious forces at Leyte. The success of the plan depended upon how much the Japanese could draw off the U.S. Navy's air power to chase Ozawa. Except for the support land-based air forces stationed in the Philippines could provide, Kurita would be very vulnerable to air attack once he moved within range of U.S. aircraft. Operation Victory was a long shot. But the plan was workable.

Sibuyan and Sulu Seas

On the morning of 24 October 1944, Admiral Halsey initiated the first phase of the Battle for Leyte Gulf when he picked up a radio handset and ordered the aircraft squadrons of his powerful Third Fleet: "Strike! Repeat: Strike!" Earlier that morning his reconnaissance aircraft had spotted Kurita's force on the western side of the Sibuyan Sea and had discovered Nishimura's force starting to cross the Sulu Sea. Hundreds of U.S. aircraft took to the skies to intercept these oncoming Japanese forces.

Aircraft from the USS Impresa (CV-6) reached Nishimura's force in the Sulu Sea and launched a coordinated but largely ineffective attack that caused minor damage to the battleship Fuso e il distruttore Shigure. Undaunted, Nishimura's force continued to Surigao Strait.

In the Sibuyan Sea, lookouts in Kurita's force had spotted the earlier reconnaissance planes from Halsey's force. Kurita had increased speed immediately to 24 knots and prepared for battle. Tense minutes ticked by as the Japanese waited for the attack. The night before, Kurita's ships had been attacked by two U.S. submarines in the Palawan Passage west of the Philippines. Two cruisers had been sunk, one of them Kurita's flagship, and the admiral had been rescued from the sea by one of his destroyers and later transferred to the superbattleship Yamato.

Two hours passed before radar finally detected the anticipated U.S. aircraft, and at 1025 they roared in off the starboard beam. This first engagement lasted only 24 minutes, but it was intense and not without consequence to both sides. Extra antiaircraft guns had been added to Kurita's ships when it had become clear that Japanese air power would lend little support, making these ships very prickly prey. Battleships, cruisers, and even the destroyers bristled with hundreds more 25-mm guns than they had ever had before, and the effect was noticeable. Several of the torpedo bombers were splashed in the early moments of the attack and a Hellcat fighter soon joined them. But a number of the U.S. aircraft penetrated the wall of heavy fire, and great geysers leaped skyward from the water close aboard Kurita's flagship, Yamato. The heavy cruiser Myoko was damaged severely and began to limp, soon falling behind Kurita's formation.

Kurita's lookouts spotted the second wave of U.S. aircraft at a little past noon. The planes went for the Japanese force like angry bees out of the hive. In just minutes, three of the torpedo planes had left their stingers in the superbattleship Musashi, which set a pattern as subsequent attack waves began concentrating on the same ship.

All day the attacks continued. Wave after wave of U.S. aircraft descended upon Kurita's hapless force. With no air cover, Kurita's ships had no hope of victory and little for survival. Although U.S. aircraft were falling from the sky and airmen were dying, the virtually endless supply of planes and pilots pouring forth from Halsey's great fleet ensured the outcome. As the day wore on, the incoming strikes grew larger in number, and proportionately fewer aircraft succumbed as more and more Japanese antiaircraft batteries fell silent.

As the day wore on, the Musashi—a vessel once proclaimed unsinkable by her Japanese designers—began to list. The great battleship had absorbed 19 torpedo hits and nearly as many bombs. Most of her bow was under water.

Her crew had tried to run her aground rather than sink—at least that way her great guns could remain in service as a gigantic shore-battery—but damage to her steering equipment relegated her to slow circles in the Sibuyan Sea, and it seemed only a matter of time before she would succumb. As evening approached, the Musashi began to roll slowly to port, gaining momentum as she went. Sailors ran along the rotating hull in the opposite direction like lumberjacks at a log-rolling contest, trying to stay on the upward side of the ship. Many of them were barefooted in preparation for the anticipated swim, and the barnacles encrusted along what had been her underwater hull lacerated their feet as they ran. Some dived into the sea only to be sucked back into the ship through gaping torpedo holes. Within minutes, the battleship was standing on end, her gigantic propellers high in the evening sky, her bow already deep in the dark sea. She paused there for a moment then there was a convulsive underwater explosion, and the Musashi plunged into the deep, taking half of her 2,200-man crew with her.

Despite his serious losses and a temporary turn back to the west, Admiral Kurita's force had shown incredible stamina in the face of the aerial onslaught. The remainder of his force, still potent by any standard, continued on across the Sibuyan Sea toward San Bernardino Strait, the passage that would take him to Leyte Gulf.

Midwatch in Surigao Strait

As darkness descended over the Philippines and Kurita's force pressed on toward San Bernardino Strait, Rear Admiral Jesse B. Oldendorf, Kinkaid's subordinate in command of Seventh Fleet's Bombardment and Fire Support Group, prepared to meet Nishimura's force approaching Leyte Gulf from the south through Surigao Strait. Partly because of a geographical accident and partly because of sensible planning, Oldendorf had prepared quite a reception for Nishimura.

Approaching through the confined strait would force the Japanese to maintain a n arrow formation. Oldendorf's disposition of forces would put the oncoming Japanese force into the jaws of several succeeding pincers, as PT boats and destroyers gnawed at his flanks along the way. This alone would have been a difficult gauntlet to run. But the array of battleships and cruisers across the northern end of the strait was something out of the oldest textbooks on naval tactics, known as "capping the 'T'" and giving the U.S. ships a tremendous advantage in firepower by placing Oldendorf at the advantageous cap and the unfortunate Nishimura forming the vulnerable base of the T.

With the moon and stars blanketed by clouds, ensuring total darkness in the strait, Nishimura headed for the southern end of the strait that Ferdinand Magellan had once sailed in his famed circumnavigation of the earth. The U.S. PT boats attacked valiantly but were driven off, suffering more damage than they were able to inflict. Although these diminutive craft had little effect on the oncoming Japanese, their radio reports provided Oldendorf with valuable information on the enemy's progress up the strait.

The next phase of the battle began when U.S. destroyers charged down the strait, sowing the blackened waters with torpedoes while withholding gunfire so as not to reveal their positions. This time the damage to Nishimura's ships was severe.

Toward the end of the midwatch in one of the U.S. destroyers retiring from the fray, a young torpedoman peered into the darkness and said, "Would you look at that ?" His voice was full of wonder. "Over there. Off the starboard side. In the sky." Several crimson streaks of light flashed across the sky from north to south like meteors. Several more followed almost immediately. A throaty rumble like distant thunder, felt more than heard, rolled in from the north. "The heavies are shooting," someone said.

Oldendorf’s cruisers and battleships had indeed begun their barrage. On board one of the destroyers still pressing the attack down in the strait, a squadron commodore heard a strange sound overhead and looked up. In the black sky above he saw the tracer shells of the cruisers and battleships arcing their way south ward, adding to the damage inflicted by the destroyers. "It was quite a sight," he later said. "It honestly looked like the Brooklyn Bridge at night—the tail lights of automobiles going across Brooklyn Bridge."

The Battle of Surigao Strait proved to be an epoch of history. In those brief and terrible minutes, surface ships fought surface ships without the intrusion of those interlopers from the sky that had stolen the show from the gunships in this war. Battleships at last unleashed the havoc they were designed for. Yet it was not the grand show long dreamed about. Despite their frightful destructive power, in this showdown in Surigao Strait their little brothers, the destroyers, outdid these leviathans. The torpedo that—for all of its early-war development problems and in spite of its inability to measure up to the pyrotechnic glamor of gunfire—had done the most damage in that last night surface action. The great guns spoke in anger that night, not merely at an enemy with whom they had a score to settle, but also in frustration at their own untimely impotence, in one final gasp of pent-up fury that would serve as a ceremonial salute to their own passing.

As the sun rose next morning, several columns of thick black smoke towered into the brightening sky like remnants of the black shroud that had engulfed Surigao Strait the nigh t before. The morning light revealed clusters of men clinging to debris littering the waters of the strait, and large smears of oil stretched for miles. As U.S. destroyers moved in to pick up the Japanese survivors, most of them swam away or disappeared beneath the oily water, shunning rescue in one last great act of noble defiance.

Far to the north, in Leyte Gulf, U.S. sailors in the amphibious transports had spent the night watching with fascination and some dread as the flashes of gunfire had reflected off the clouds to the south. They need not have worried. The scorecard for this battle was an impressive one, and notably one-sided. All told, the Japanese had lost two battleships, three cruisers, and four destroyers as a result of this last of the great gun and torpedo battles. By comparison, one U.S. destroyer and several PT boats had been damaged in the action. One of the PTs was sunk, but no other U.S. ships had been lost. Exact personnel casualty figures for the Japanese are unknown, but they were in the thousands. The United States had lost but 39 men, with another 114 wounded.

As 25 October 1944 got under way, the U.S. Navy had dealt another devastating blow to its Imperial Japanese counterpart. But the Battle of Leyte Gulf was not yet over. What naval historian Samuel Eliot Morison later dubbed "the main action" had not yet occurred. Only a few more hours were left to this greatest of all sea battles, but before they were over, many more ships and men would perish.

"Charge of the Light Brigade"

Despite the one-sided victory in Surigao Strait, the potential for disaster loomed rather large on the morning of the 25th. The day before, Third Fleet reconnaissance aircraft had detected Ozawa's decoy force coming down from the north, and Halsey had taken the bait. Mistakenly believing that his earlier strikes in the Sibuyan Sea had eliminated Kurita's fleet, the aggressive Admiral Halsey took his entire fleet northward in pursuit of Ozawa's carrier forces, leaving the entrance to San Bernardino Strait unguarded. With Halsey's massive striking power lured northward and Kinkaid's Seventh Fleet punch drawn southward to cover Surigao Strait, the landing forces in the gulf were left virtually unprotected and would be easy pickings for a marauding force of gunships such as the one on its way through San Bernardino Strait. Confused communications caused by an awkward command structure and by some unwarranted assumptions on the part of both Halsey and Kinkaid had exacerbated the situation.

Thus, the only element left between Kurita and the vulnerable transports in the gulf were the Seventh Fleet escort carriers (CVEs) and their accompanying destroyers. Any tactician worth his salt could see that this was no great obstacle. The CVEs were, after all, merely cheap imitations of the larger and more potent CVs and CVLs, brought to Leyte Gulf to provide air support to the troops on shore and to hunt for submarines. They were ill prepared for a surface battle of any description, much less one with a force of Kurita's size and power.

So, by a combination of clever tactical deception and dogged determination on the part of the Japanese, and poor communications and some misjudgment on the part of the U.S. Navy, the greatly outclassed Japanese fleet had managed to set itself up for what just days before had seemed impossible. Despite the costly setbacks in Palawan Passage, the Sibuyan Sea, and Surigao Strait, the Japanese had achieved the main objective of their elaborate plan. The door was open to Leyte Gulf.

Admiral Kurita steamed through that open door during the night of 24-25 October, emerging from San Bernardino Strait into the Philippine Sea with the expectation of running headlong into waiting U.S. forces. All he found was an empty sea.

Expecting to be pounced on at any moment, Kurita headed south. For the next six-and-a half hours anxious Japanese eyes scanned the surface for ominous shadows, while weary ears listened to the strange chorus echoing in the ocean's depths, trying to discern manmade sounds from the natural ones residing there. As the sky brightened in the east, the tension level increased. Soon the skies, too, would be potentially hostile as U.S. war-birds left their nocturnal roosts to begin their diurnal search for prey.

Finally, just before 0630, lookouts spotted several masts piercing the horizon to the southeast. They were the telltale thin masts of U.S. ships, and as Kurita turned his formation toward them, more masts appeared on the horizon. It soon became clear that a sizable U.S. force lay ahead. Probably because the Japanese were expecting to encounter Halsey's powerful Third Fleet, the lookouts began mistakenly reporting the U.S. ships as full-size carriers, cruisers, and even battleships, instead of the Seventh Fleet CVEs and escorts that they actually were. By this error the Japanese forfeited a great psychological advantage, entering the battle with a fatalistic feeling of sacrifice and little hope of victory rather than with the confidence that should have accompanied this tremendous tactical advantage.

Nevertheless, Kurita did not hesitate to attack, and he ordered his fleet to engage the enemy. Within minutes, the Yamato mighty 18.1-inch guns were firing for the first time at enemy shipping. The Battle of Samar was under way.

Ironically, this was the anniversary of the Crimean War's Battle of Balaclava, in which a much inferior British cavalry unit charged against the heavy artillery of the Russians, inspiring Alfred Lord Tennyson to write his immortal poem, "The Charge of the Light Brigade." In a similar act of suicidal courage, the U.S. destroyers and destroyer escorts of the vulnerable escort carriers came about and charged headlong at the giant Japanese attackers. Furthermore, although they were not equipped to fight heavily armored ships, the escort carriers' aircraft also attacked the oncoming Japanese battleships and cruisers.

What followed was one of the wildest melees in naval history, marked by errors of judgment, innovative tactics, terrible carnage, and selfless valor. The U.S. escort ships and aircraft had no hope of defeating, nor even inflicting serious damage upon their Japanese adversaries. Yet they attacked with a tenacity that rivals the awe-inspiring feats of John Paul Jones, Stephen Decatur, and David Farragut. By their sacrificial actions and the confusion that resulted among the Japanese forces, the day was saved. Kurita, still believing he was fighting far more powerful forces, broke off the engagement at the critical moment and retired. In his wake were the sunken remains of four U.S. ships and their noble crews: two destroyers, one destroyer escort, and one aircraft carrier—a terrible loss in human terms an incredible achievement in terms of the cold calculus of war. By all rights, many more U.S. ships should have been at the bottom of the Philippine Sea.

Quando può svanire la loro gloria?
Oh la carica selvaggia che hanno fatto!
All the world wondered.
Onora l'accusa che hanno fatto!
Honour the Light Brigade,
Noble six hundred!

Epitaph

Far to the north, Halsey's powerful Third Fleet was engaging Ozawa's force at about the same time the wild melee was proceeding off Samar. The magnitude of the battle of Leyte Gulf comes better into perspective when one considers that this northernmost engagement—in which four aircraft carriers, a cruiser, and two destroyers were sunk—can be reasonably described as anticlimactic. With no insult intended toward those who fought there, this Halsey-Ozawa showdown remembered as the Battle of Cape Engano was almost mundane in comparison to the other actions associated with Leyte Gulf. It was unquestionably one-sided, yet it was indecisive. It was fought by unquestionably brave men, yet there were no unusual feats of bravery recorded. It was the result of a successful diversion on the part of Ozawa, yet Kurita's failure to press his advantage at Samar robbed the diversion of its real impact.

Particularly frustrating was the missed chance for Halsey's battleships to get into the fray. In response to desperate calls for help in the south once Kurita had begun his attack, Halsey had broken off his battleships from the carrier force and headed south in a hopeless chase that served only to place those powerful gunships in a frustrating limbo between battles. Although Halsey would never admit his mistake in going north after Ozawa's decoy force, he would later lament his decision to take his battleships south, saying "I consider this the gravest error I committed during the Battle of Leyte Gulf."

In the final analysis, the battle was not decisive in the same sense that the Battle of Midway had been. What occurred there in Philippine waters did not alter the course of the war. But, perhaps just as significant, the result of the Leyte Gulf battle permitted the course of the war to continue. This has less dramatic appeal than a reversal, but from the U.S. point of view it was no less important. Had the Japanese prevailed in their fairly modest goal of disrupting the landings, the impact on the U.S. conduct of the war could have had some far-reaching consequences.

In trying to convince President Roosevelt of the importance of recapturing the Philippines, MacArthur had warned the president earlier about the postwar ramifications of by-passing this important archipelago, pointing out that U.S. prestige in the Far East would suffer a serious blow if the Philippines were not liberated. A similar loss of credibility could well have resulted from defeat.

This gargantuan sea battle, ensuring the recapture of the Philippines, cut Japan's oil supply lines once and for all. Without oil, it would only be a matter of time before the once-powerful Japanese war machine would grind to a halt.

At battle's end, Japan had lost four aircraft carriers, three battleships (including one of her super-dreadnoughts), nine cruisers, a dozen destroyers, hundreds of aircraft, and thousands of airmen and sailors. It was a tremendous defeat by any standard, and it ensured that the Imperial Japanese Navy had finally been eliminated as a meaningful threat in the Pacific.


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