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Improbabili soldati della seconda guerra mondiale hanno ricevuto il più alto onore della nazione

Improbabili soldati della seconda guerra mondiale hanno ricevuto il più alto onore della nazione


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Quasi subito dopo l'attacco del 7 dicembre 1941 alla base navale statunitense di Pearl Harbor, fu messa in discussione la lealtà di tutti coloro di origine giapponese che vivevano in America, indipendentemente dal loro status di cittadinanza. Nel febbraio 1942, il presidente Franklin D. Roosevelt firmò l'Ordine Esecutivo 9066, che autorizzava il Dipartimento della Guerra a stabilire zone militari in gran parte degli Stati Uniti occidentali. Sotto questo ordine, i residenti con "Ascendenza Nemica Straniera" potrebbero essere posti sotto sorveglianza, detenuti e persino trasferiti per decreto militare. Pochi americani di origine europea furono detenuti sotto questo ordine, che era diretto principalmente a quelli di origine giapponese. Alla fine, più di 110.000 giapponesi e nippo-americani che vivevano nel continente americano furono allontanati con la forza e internati in 10 centri di trasferimento. Lì, i detenuti sono stati sottoposti a condizioni difficili che includevano sovraffollamento, mancanza d'acqua, alloggi al di sotto degli standard e l'esposizione a condizioni meteorologiche estreme.

Alle Hawaii, dove l'etnia giapponese rappresentava più di un terzo della popolazione delle isole, i giapponesi di prima generazione e i nisei hanno affrontato sospetti simili. Sebbene pochi alle Hawaii siano stati trasferiti, le loro libertà sono state gravemente ridotte. Molti consiglieri militari hanno espresso le loro preoccupazioni per la lealtà dei residenti giapponesi che prestano servizio nelle forze armate e presto sono stati avviati sforzi per rimuovere coloro che avevano prestato servizio prima di Pearl Harbor. I membri della Guardia Nazionale delle Hawaii sono stati temporaneamente disarmati e gli studenti e i cadetti ROTC locali sono stati licenziati dal servizio. Determinati a dimostrare la loro lealtà agli Stati Uniti e venire in difesa dei loro compagni hawaiani, questi ex militari formarono un gruppo di aiutanti civili, i "Varsity Victory Volunteers" o VVV, che forniva il lavoro fisico necessario per la massiccia costruzione dell'esercito americano basi nel Pacifico.

Impressionato dalla determinazione del VVV - e influenzato dalle proteste vocali sul trattamento dei soldati Nisei - il Dipartimento della Guerra ha invertito la rotta, annunciando la formazione di un'unità da combattimento tutta Nisei, il 100 ° Battaglione di Fanteria. Dopo quasi un anno di addestramento sul continente americano, il 100° fu schierato in Italia nel settembre 1943, dove partecipò agli attacchi a Montecassino, allo sfondamento da Anzio e all'ultima offensiva alleata da Roma all'Arno. Nell'agosto di quell'anno, il 100° fu riorganizzato e divenne parte del 442° Regimental Combat Team (RCT), un'altra unità nippo-americana, sotto la quale avrebbe servito per il resto della guerra.

Formato appena sei mesi dopo il 100°, il 442° RCT includeva ulteriori soldati delle Hawaii, ma era composto principalmente da volontari dei campi di internamento e da giapponesi americani che avevano prestato servizio nell'esercito degli Stati Uniti prima della guerra. Nel giugno 1944, anch'essi furono schierati in Europa, dove combatterono in otto grandi campagne in Francia, Italia e Germania. Nell'ottobre di quell'anno, hanno svolto un ruolo chiave nel sanguinoso salvataggio del "Battaglione perduto", un'unità alleata che era stata intrappolata e circondata dalle forze dell'Asse nella foresta dei Vosgi in Francia. Nell'aprile 1945, gli uomini del 442° - molti dei quali avevano familiari che vivevano nei campi di internamento statunitensi - furono tra le prime truppe alleate a partecipare alla liberazione del campo di concentramento nazista di Dachau, un'esperienza che fa riflettere molti di loro per decenni. Alla fine, più di 13.000 soldati avrebbero servito nel reggimento, con più di 700 membri uccisi o dispersi in azione.

Il 442° divenne l'unità più decorata delle sue dimensioni nella storia militare degli Stati Uniti. In meno di due anni di combattimento, l'unità ha guadagnato più di 18.000 premi, tra cui 9.486 Purple Hearts, 4.000 Bronze Stars e 21 Medals of Honor. Al loro ritorno negli Stati Uniti, furono elogiati dal presidente Harry Truman per la loro coraggiosa presa di posizione sia in patria che all'estero, e furono persino oggetto di un film del 1951, "Go for Broke"; il titolo del film deriva dallo slogan ufficiale dell'unità. Molti membri del 442esimo hanno proseguito con illustri carriere nel campo della scienza, del mondo accademico e del governo, tra cui il senatore statunitense Daniel Inouye delle Hawaii, che ha perso un braccio a causa delle ferite da combattimento della seconda guerra mondiale ed è stato tra coloro che hanno partecipato all'evento di mercoledì.

Sono stati anche onorati alla cerimonia gli oltre 6.000 giapponesi americani che hanno prestato servizio nel servizio di intelligence militare, o MIS, durante la guerra. Questi membri, molti dei quali sono stati reclutati direttamente dai campi di internamento, hanno fornito assistenza nella traduzione e negli interrogatori allo sforzo bellico. Il MIS è forse meglio conosciuto per il ruolo cruciale che ha svolto nel decifrare una serie di documenti militari giapponesi catturati, noto come il "Piano Z", che delineava i piani per un contrattacco finale su larga scala alle forze alleate nel 1944. La scoperta di il Piano Z è stato salutato come uno dei più importanti successi dell'intelligence militare della seconda guerra mondiale.


Edward A. Carter Jr.

Edward Allen Carter Jr. (26 maggio 1916 – 30 gennaio 1963) è stato un sergente di prima classe dell'esercito degli Stati Uniti ferito in azione durante la seconda guerra mondiale. È stato insignito postumo della Medaglia d'Onore, la più alta decorazione militare al valore della nazione, per le sue azioni il 23 marzo 1945, vicino a Spira, in Germania. [1] [2]

  • Repubblica della Cina
  • Repubblica di Spagna
  • stati Uniti

Carter e altri sei neri americani che hanno prestato servizio nella seconda guerra mondiale sono stati insigniti della Medal of Honor il 12 gennaio 1997. I sette destinatari sono i primi e gli unici neri americani a ricevere la Medal of Honor per la seconda guerra mondiale. [3] [4]


Dalla seconda guerra mondiale ad Harvard: il soldato Nisei che ha servito e insegnato l'America

Il 7 dicembre 1941, gli aerei giapponesi fecero irruzione nella base navale americana di Pearl Harbor alle Hawaii. Il massiccio attacco a sorpresa spinse l'America nella seconda guerra mondiale. In seguito all'attacco, il governo sorse attorno agli americani di origine giapponese. Pochi mesi dopo, il 29 marzo 1942, il tenente generale John L. DeWitt del comando della difesa occidentale emise il proclama pubblico n. 4, che costrinse l'evacuazione e la detenzione dei residenti della costa occidentale di origine giapponese americana. Circa 120.000 americani di origine giapponese furono inviati nei campi di concentramento negli Stati Uniti tra il 1942 e il 1945.

Nonostante il crescente razzismo contro i giapponesi americani in seguito all'ordine esecutivo 9066 e al proclama pubblico n. 4, molti Nisei, o giapponesi americani di seconda generazione, si unirono per combattere con le forze alleate nel 1943. Il 442° Regimental Combat Team era un'unità americana interamente giapponese attivata quasi un anno dopo che il presidente Franklin Roosevelt ha firmato EO9066. L'unità comprendeva volontari delle Hawaii e altri provenienti dai campi di concentramento, dove le loro famiglie erano rimaste imprigionate.

Il 442° divenne l'unità più decorata per le sue dimensioni e la durata del servizio nell'esercito degli Stati Uniti durante la seconda guerra mondiale. Dei circa 18.000 uomini che prestarono servizio nel 442°, l'unità guadagnò 21 medaglie d'onore, 9.486 Purple Hearts, 560 Silver Stars e molte altre decorazioni. Nonostante il razzismo e le loro famiglie imprigionate, il 442esimo ha combattuto per i suoi ideali di libertà e ha lasciato un'eredità che non ha eguali.

Tra loro c'era Susumu Ito, un Nisei di Stockton, in California. Fu arruolato nell'esercito nel 1940. Dopo l'attacco a Pearl Harbor, la famiglia di Ito fu mandata in un campo di concentramento americano nelle paludi di Rohwer, in Arkansas.

Fu assegnato come osservatore avanzato con il 522° Battaglione di artiglieria da campo, parte del 442°. Ito partecipò al famoso salvataggio del "Battaglione perduto" nell'ottobre 1944. Membri del 1° battaglione, 141° Fanteria, 36° Divisione erano stati tagliati fuori e circondati dai tedeschi nelle montagne dei Vosgi in Francia. La compagnia di Ito ha effettuato il salvataggio del battaglione perduto. La sua compagnia ha perso tutti tranne otto membri durante questa azione, ma Ito è sopravvissuto alla battaglia senza lesioni.

"Ripensandoci, non è stata una gita facile, ma dopo averla attraversata intatta, è stata un'esperienza che non può essere dimenticata o duplicata facilmente".

Ito è stato insignito della Bronze Star per le sue azioni eroiche e in seguito ha ricevuto la Medaglia d'oro del Congresso, la più alta medaglia civile degli Stati Uniti, con altri membri della 442a.

Dopo la guerra, all'età di 26 anni, Ito conseguì una laurea finanziata dai suoi sussidi di GI Bill. Ha continuato a guadagnare un dottorato di ricerca in biologia presso la Cornell University. In un periodo in cui era considerato una pietra miliare per un Nisei essere un insegnante di scuola superiore, divenne professore di biologia cellulare e anatomia alla Harvard Medical School nel 1961, dove la sua ricerca si concentrò sugli studi ultrastrutturali del sistema gastrointestinale.

Ito è morto nel 2015 all'età di 96 anni. Onoriamo il suo servizio e il suo impegno per l'istruzione.

Se desideri saperne di più sul 442nd Regimental Combat Team o portare le loro storie nella tua classe, visita il sito Web del Go For Broke National Education Center per i materiali didattici.


Il destinatario della Medaglia d'Onore Daniel Inouye ha condotto una vita al servizio del suo Paese

Il capitano Daniel Inouye ha assistito all'attacco a Pearl Harbor e ha superato la discriminazione per servire il suo paese in guerra e in pace.

Daniel Ken Inouye è nato il 7 settembre 1924 a Honolulu, in quello che allora era il territorio statunitense delle Hawaii. I genitori di Inouye erano figli di immigrati giapponesi. Suo padre, Hyotaro Inouye, era figlio di operai, mentre sua madre, Kame Imanaga, era un'orfana adottata dalla famiglia di un pastore metodista. Fin dalla giovane età, i genitori di Inouye gli hanno instillato l'importanza di aiutare gli altri. Al liceo, Inouye si offrì volontario per la Croce Rossa e decise che voleva diventare un chirurgo.

Domenica 7 dicembre 1941, la Marina imperiale giapponese bombardò le basi navali e aeree statunitensi di Pearl Harbor. In un'intervista di storia orale con The National WWII Museum, Inouye ha ricordato la sua esperienza in quel fatidico giorno. Si stava preparando per la chiesa, come faceva ogni domenica, e per caso stava ascoltando la radio mentre si metteva camicia e cravatta. Quando l'annunciatore radiofonico iniziò a ripetere freneticamente che Pearl Harbor era sotto attacco da parte dei giapponesi, Inouye e suo padre uscirono dalla loro casa. “Abbiamo guardato verso Pearl Harbor e puff! Tutto il fumo. E si potevano vedere gli sbuffi dei proiettili antiaerei che esplodevano. E poi, all'improvviso, tre aerei sono volati proprio sopra di noi. Colore verde con il punto rosso nell'ala. Sapevo che la mia vita era cambiata". Inouye, un liceale di 17 anni, si è precipitato in una stazione di soccorso della Croce Rossa per aiutare civili e marinai feriti nell'attacco.

La corazzata danneggiata USS Maryland galleggia accanto alla USS Oklahoma capovolta mentre il fumo si alza da altre navi all'indomani dell'attacco giapponese a Pearl Harbor. Per gentile concessione della National Archives and Records Administration.

Quando Inouye si diplomò al liceo nel 1942, tentò prontamente di arruolarsi nell'esercito degli Stati Uniti. Il governo americano, tuttavia, ha negato a tutti gli americani di origine giapponese il diritto di prestare servizio nelle forze armate. "Sebbene fossi cittadino degli Stati Uniti", ha spiegato Inouye, "sono stato dichiarato un nemico straniero e, di conseguenza, non adatto a indossare l'uniforme degli Stati Uniti". Negli Stati Uniti continentali, il governo federale ha imprigionato 112.000 uomini, donne e bambini di origine giapponese a partire dal marzo 1942. Più di 70.000 di quelli incarcerati erano cittadini americani. Non sono state mosse accuse contro di loro e non hanno potuto appellarsi alla loro detenzione. Il governo degli Stati Uniti non ha incarcerato i milioni di cittadini americani nati in Italia o in Germania, sebbene anche gli Stati Uniti fossero in guerra con quelle nazioni. Inouye e la sua famiglia furono risparmiati questo destino perché i giapponesi americani costituivano una percentuale così grande della popolazione delle Hawaii che la loro rimozione avrebbe paralizzato l'economia delle isole.

Gli americani di origine giapponese arrivano al Centro di raduno di Santa Anita nell'aprile 1942 sorvegliati da soldati statunitensi. Per gentile concessione dell'amministrazione degli archivi e dei registri nazionali.

Anche se Inouye sapeva che migliaia di giapponesi americani venivano ingiustamente imprigionati e privati ​​delle loro proprietà, lui e altri uomini di origine giapponese hanno chiesto al governo degli Stati Uniti di consentire loro di prestare servizio nelle forze armate. Di conseguenza, il governo ha cambiato la sua politica e ha annunciato la formazione di diversi battaglioni giapponesi americani segregati. Dopo aver appreso la notizia, Inouye lasciò immediatamente i suoi studi di medicina all'Università delle Hawaii e si arruolò nell'esercito degli Stati Uniti. Fu assegnato alla Compagnia E nel 2° Battaglione del 442° Regimental Combat Team, un reggimento composto esclusivamente da soldati giapponesi americani ma comandato quasi interamente da ufficiali caucasici.

La Compagnia E, 2° Battaglione, 442° Squadra di Combattimento Reggimentale è in formazione a Camp Shelby, Mississippi, nel maggio 1943. Cortesia National Archives and Records Administration.

Inouye si è comportato bene nell'addestramento di base ed è stato promosso sergente nel giro di un anno. Poiché le forze armate statunitensi non si fidavano dei soldati americani di origine giapponese per combattere i soldati giapponesi, l'esercito degli Stati Uniti dispiegò questi soldati esclusivamente in Europa. Il reggimento di Inouye combatté nel teatro italiano a partire dall'estate del 1944 e Inouye fu designato come cecchino in riconoscimento della sua abilità con un fucile.

La sua unità prese quindi parte ai combattimenti in Francia, dove salvò con successo il primo battaglione del 141° reggimento di fanteria della 36a divisione di fanteria, che era stato circondato dalle forze tedesche. Il 442° subì perdite devastanti nell'assalto. Alcune compagnie del reggimento di Inouye avevano meno di una dozzina di uomini quando il combattimento finì. La compagnia di Inouye è stata una delle più fortunate. Ha iniziato il combattimento con circa 150 uomini e aveva 42 uomini idonei al servizio dopo la battaglia. Lo stesso Inouye è scampato alla morte in Francia quando un proiettile lo ha colpito al petto, ma è stato fermato dai fortunati dollari d'argento che portava sempre nel taschino. In riconoscimento del coraggio e della leadership di Inouye durante la battaglia, gli fu assegnata una rara commissione sul campo di battaglia che lo rese un sottotenente. Anche il sottotenente Inouye ha ricevuto la medaglia della stella di bronzo per il suo eroismo.

All'inizio del 1945, Inouye e il 442° Reggimento tornarono in Italia. La mattina del 21 aprile 1945, Inouye si rese conto di aver perso i suoi fortunati dollari d'argento. Quello stesso giorno, guidò il suo plotone in un assalto su un crinale tenuto dai tedeschi vicino al villaggio di San Terenzo. Tre mitragliatrici tedesche hanno aperto il fuoco su Inouye e sui suoi uomini mentre attaccavano. Un proiettile ha perforato il busto di Inouye, ma ha continuato ad avanzare, gridando incoraggiamento al suo plotone e lanciando granate. Strisciò fino a cinque metri dalla postazione nemica e lanciò altre due granate, uccidendo i mitraglieri nemici. Ha poi ucciso l'equipaggio di una seconda mitragliatrice con il suo mitra.

Inouye ha proceduto a tirare il perno su un'altra granata e si è preparato a lanciarla contro un terzo nido di mitragliatrici. Ha raccontato cosa è successo dopo: “Mentre tiravo indietro il braccio, tutto in un lampo di luce e oscurità ho visto lui, quel tedesco senza volto, come una striscia di pellicola cinematografica che scorre attraverso un proiettore impazzito. Un istante era in piedi nel bunker all'altezza della vita e quello dopo mi puntava in faccia una granata da fucile da una distanza di 10 metri. E anche quando ho alzato il braccio per lanciare, ha sparato e la sua granata del fucile si è schiantata contro il mio gomito destro ed è esplosa. Ho guardato il mio braccio penzolante e ho visto la mia granata ancora stretta in un pugno che improvvisamente non mi apparteneva più. Inouye urlò ai suoi uomini di stare indietro, strappò la granata viva dal suo braccio mutilato e la scagliò contro il soldato nemico.

Nonostante le gravi ferite di Inouye, ha continuato ad avanzare e a sparare con il suo mitra con il braccio sinistro illeso. Pochi istanti dopo, un proiettile ha colpito la gamba di Inouye e ha perso conoscenza. Quando Inouye riprese conoscenza, rifiutò di essere evacuato finché non fu sicuro che il suo plotone avesse raggiunto il suo obiettivo. Continuò a dirigere i suoi uomini mentre si schieravano in posizione difensiva in caso di contrattacco nemico. Inouye ei suoi uomini hanno ucciso un totale di 25 soldati nemici e catturato altri otto nell'attacco riuscito.

Nove ore dopo essere stato ferito, Inouye è finalmente arrivato in un ospedale da campo. I medici dubitavano che sarebbe sopravvissuto, ma Inouye ha insistito per tentare l'operazione. Gli era già stata somministrata così tanta morfina che i medici non potevano rischiare di somministrargli ulteriori anestetici, e di conseguenza si è operato senza sedazione. Ha ricevuto un totale di 17 trasfusioni di sangue.

Nelle due settimane successive, Inouye ha subito una serie di interventi chirurgici, tra cui uno per l'amputazione del braccio destro il 1 maggio. La sua vita è stata risparmiata, ma le sue speranze di diventare un chirurgo sono state deluse. È stato insignito della Distinguished Service Cross per il suo coraggio e ha trascorso i successivi due anni negli ospedali dell'esercito per riprendersi. Come migliaia di veterani feriti, Inouye ha dovuto imparare di nuovo a svolgere anche i compiti più semplici, come accendere un fiammifero con una mano. Fu congedato con onore dall'esercito degli Stati Uniti nel 1947 con il grado di capitano.

Il rappresentante Inouye parla con il presidente John F. Kennedy nell'aprile 1962. Courtesy John F. Kennedy Presidential Library and Museum.

Quando Inouye tornò a casa a Honolulu, si iscrisse all'Università delle Hawaii in base alle disposizioni del GI Bill e ottenne una laurea in governo ed economia. Ha sposato Margaret Shinobu Awamura nel 1949 e ha conseguito la laurea in legge presso la George Washington Law School nel 1952. Inouye è diventato attivo nella politica hawaiana e quando il territorio ha ricevuto lo stato nel 1959, è stato eletto per servire come uno dei primi delegati delle Hawaii negli Stati Uniti Camera dei Rappresentanti. Ha continuato a vincere l'elezione al Senato degli Stati Uniti nel 1962 e ha servito un totale di 53 anni alla Camera e al Senato. Non ha mai perso un'elezione durante tutta la sua carriera politica. Era noto per la sua energica difesa del suo stato d'origine, il suo bipartitismo e il suo impegno nella lotta alla discriminazione. Inouye è stato il primo nippoamericano a servire al Congresso e, come presidente pro tempore del Senato degli Stati Uniti dal 2010 al 2012, è stato il terzo nella linea di successione alla presidenza.

Il 21 giugno 2000 il presidente Bill Clinton assegna al senatore Daniel Inouye la Medal of Honor. Per gentile concessione del governo degli Stati Uniti.

Negli anni '90, il Congresso e le forze armate statunitensi hanno iniziato a riesaminare i casi di soldati nella seconda guerra mondiale che avevano ricevuto la Distinguished Service Cross, ma che potevano essere stati negati al più alto onore della nazione a causa del razzismo. Di conseguenza, il 21 giugno 2000, Inouye e altri 19 veterani nippo-americani del 442° reggimento ricevettero la Medaglia d'Onore dal presidente Bill Clinton. Daniel Inouye è morto il 17 dicembre 2012, all'età di 88 anni. È stato insignito postumo della Presidential Medal of Freedom per il suo servizio pubblico permanente.

Dal filo spinato ai campi di battaglia: esperienze nippo-americane nella seconda guerra mondiale

Durante la seconda guerra mondiale, le vite di individui di origine giapponese negli Stati Uniti, prevalentemente cittadini americani, furono capovolte. Approfondisci questo argomento sul sito dedicato alla mostra speciale del Museo, Dal filo spinato ai campi di battaglia: esperienze nippo-americane nella seconda guerra mondiale.

Tyler Bamford

Tyler Bamford è stato ricercatore Sherry e Alan Leventhal presso l'Institute for the Study of War and Democracy presso il National WWII Museum dal 2019 al 2021. Ha conseguito il dottorato di ricerca in storia presso la Temple University e la laurea in storia presso il Lafayette College.


Gli ultimi vincitori della Medal of Honor della Seconda Guerra Mondiale in America sono l'esempio di cui la nostra nazione ha bisogno

Di tutti gli attacchi ai monumenti americani avvenuti quest'anno, il vandalismo del World War II Memorial a Washington, D.C., è sicuramente tra i peggiori. Niente illustra meglio l'insensatezza dell'attuale assalto all'eredità americana di questo insulto ai veterani della seconda guerra mondiale, che hanno dato la vita a centinaia di migliaia per distruggere lo stesso fascismo a cui la sinistra afferma di opporsi.

È stato il 31 maggio, dopo una notte di disordini nella capitale, che il National Park Service ha annunciato "numerosi casi di vandalismo nei siti intorno al National Mall", incluso il World War II Memorial. La notte precedente, uno dei tanti agitatori che si facevano strada per le strade della città aveva dipinto con lo spray, in nero, "I veterinari neri contano?" sul bordo della vasca della fontana del memoriale. Questa domanda non è rimasta senza risposta a lungo. Lo stesso giorno dell'annuncio del Park Service, il gruppo Friends of the National World War II Memorial ha scritto che "S, il . . . Memorial ricorda e onora il milione di uomini e donne di colore che hanno prestato servizio.” In effetti, i veterani di guerra neri sono stati onorati insieme ai loro fratelli bianchi.

A questo punto, si potrebbe essere portati a chiedere: se un monumento dedicato a coloro che hanno rischiato e perso la vita combattendo contro Hitler e il generale Tojo non è al sicuro dalla folla che ora cerca di diffamare la storia americana, cosa è sicuro? La risposta, ovviamente, è che niente lo è, il che significa che la mafia non merita il sostegno degli americani. È vero, naturalmente, che gli afroamericani non sono sempre stati trattati bene nel corso della storia di questo paese, ma l'immagine dei veterani americani che fanno la loro parte sui campi di battaglia stranieri avrebbe dovuto essere sufficiente per far fermare questo vandalo anonimo. Se questo pittore spray era così restio a mostrare rispetto, perché qualcuno dovrebbe rispettare il suo messaggio? Come disse George Washington in una lettera del luglio 1791 al marchese de Lafayette, durante i massacri della Rivoluzione francese: “La popolazione tumultuosa delle grandi città è sempre da temere. . . . La loro violenza indiscriminata prostra per il momento ogni autorità pubblica, e le sue conseguenze sono talvolta estese e terribili». La distruzione indiscriminata non prova nulla e spesso rende i suoi autori colpevoli dello stesso reato di cui affermano di essere oltraggiati.

In questo momento di agitazione nazionale, faremmo bene a ricordare due monumenti viventi della lotta americana durante la seconda guerra mondiale: il signor Charles H. Coolidge e il signor Hershel W. Williams, rispettivamente di 99 e 97 anni. Il signor Coolidge, un veterano dell'esercito di Signal Mountain, Tenn., che lavora ancora nella tipografia di famiglia, e il signor Williams, un veterano del Corpo dei Marines di Quiet Dell, W.Va., che fa ancora regolari apparizioni pubbliche, portano un distinzione singolare: sono, a partire dal 2020, gli ultimi veterani viventi della Seconda Guerra Mondiale che hanno ricevuto la Medal of Honor, la più alta decorazione militare americana, per il loro servizio.

Sig . Coolidge è nato il 4 agosto 1921 da Walter e Grace Coolidge di Chattanooga, Tenn., ed è stato arruolato nell'esercito il 16 giugno 1942, arrivando infine al grado di sergente tecnico, l'equivalente del sergente di prima classe nell'esercito di oggi . La citazione della Medal of Honor del sergente tecnico Coolidge racconta come il 24 ottobre 1944 guidò una "sezione di mitragliatrici pesanti supportate da 1 plotone della compagnia K" per prendere "una posizione vicino alla collina 623, a est di Belmont sur Buttant, in Francia. " Dopo aver respinto i ripetuti attacchi tedeschi nei giorni successivi, Coolidge e i suoi uomini si trovarono di fronte a un "attacco determinato" di fanteria supportato da due carri armati. Come la Chattanooga Times Free Press descritto in un articolo del febbraio 2020, Coolidge aveva 23 anni all'epoca ed era il soldato più esperto del gruppo. In precedenza, aveva detto ai suoi uomini che la sponda di fronte a loro era abbastanza ampia da ospitare un carro armato tedesco, e infatti, entro il 27 ottobre, i carri armati sarebbero arrivati. Coolidge, rimasto al fronte della sua unità, si trovò di fronte al carro armato di testa quando la sua torretta si aprì e, in perfetto inglese, il capo dei tedeschi chiese a lui e ai suoi uomini se volevano arrendersi. "Mi dispiace, Mac", rispose Coolidge. "Devi venire a prendermi."

Il tedesco chiuse prontamente la torretta e aprì il fuoco. Mentre schivava i colpi da 85 mm del carro armato, Coolidge si è fatto strappare lo stivale da una scheggia che fortunatamente non è riuscita a rompere la pelle. Armandosi di un bazooka, avanzò a meno di 25 metri dai carri armati e si preparò a sparare. Scoprendo che l'arma non funzionava - la batteria di accensione era stata rimossa - Coolidge la gettò da parte e, assicurandosi "tutte le bombe a mano che poteva trasportare", continuò il combattimento, infliggendo gravi perdite al nemico che avanzava.

Alla fine, di fronte a numeri tedeschi "molto superiori", Coolidge e i suoi commilitoni furono costretti a ritirarsi. Dopo aver condotto un "ritiro ordinato" mentre mostrava "grande freddezza e coraggio", lo stesso Coolidge fu "l'ultimo a lasciare la posizione".

La Medal of Honor Society riferisce che, quando gli è stato detto che era stato nominato per la medaglia, Coolidge ha scherzato con il suo ufficiale superiore che avrebbe preferito tornare a casa nel Tennessee. "Non mi vergogno ad ammetterlo: non volevo andare in guerra", ha ricordato in seguito. "Ma era mio dovere di cittadino". Dopo essere stato nominato per la medaglia, ha trascorso altri due anni nell'esercito, prestando servizio "in linea" in Italia, Francia e Germania. Gli fu consegnata la sua medaglia in un aeroporto bombardato vicino a Ulm, in Germania, il 18 giugno 1945, dal maggiore generale Frederick Haislip, poco più di un mese dopo la fine della guerra in Europa.

Nel 2006, il Consolato francese ha assegnato a Coolidge il Legion d'Onore in una cerimonia al Coolidge Park, un parco di Chattanooga a lui intitolato e inaugurato nel 1999. Fino ad oggi, Coolidge lavora nella sua tipografia di famiglia, che quest'anno celebra il suo 110° anniversario.

Sig . Hershel W. "Woody" Williams è nato il 2 ottobre 1923 a Quiet Dell, Virginia, da Lloyd e Lurenna Williams. Inizialmente non aveva alcun desiderio di arruolarsi nell'esercito, credendo che sarebbe stato un agricoltore per il resto della sua vita. Ma dopo essere rimasto impressionato dalla vista di due marines della sua città nelle loro uniformi blu - "è diverso da qualsiasi altra uniforme", come ha detto in un 2014 Stelle e strisce intervista - si arruolò nella Riserva del Corpo dei Marines il 26 maggio 1943, all'età di 21 anni. Non si sarebbe mai aspettato di andare all'estero.

Williams ha detto Stelle e strisce che prima della guerra non sapeva dove fosse Pearl Harbor, "non aveva mai sentito parlare dei giapponesi" e "non sapeva nemmeno che avessimo un Pacifico meridionale". "Rimarrò qui negli Stati Uniti", ha ricordato di aver pensato in quel momento. “Saremo tutti qui, e sfidiamo chiunque a venire a cercare di prendere il nostro paese. Perché non entreranno, sai?"

Stava per avere un brusco risveglio. Nel febbraio 1945, si trovò dispiegato "nel Pacifico meridionale, in alcune isole che non sapevo esistessero". Fu così che il 23 febbraio 1945, durante la battaglia di Iwo Jima, intraprese l'azione che gli sarebbe valsa la Medaglia d'Onore. Come descrive la sua citazione della Medal of Honor, è stato "veloce a offrire i suoi servizi quando i nostri carri armati manovravano invano per aprire una corsia per la fanteria attraverso . . . casematte in cemento armato, miniere interrate e sabbie vulcaniche nere”.

Williams "audacemente è andato avanti da solo" per affrontare il "devastante fuoco di mitragliatrice dalle posizioni inflessibili". Nel corso di quattro ore di orrendi combattimenti, ottenne lanciafiamme, preparò modifiche alla demolizione e, sotto la copertura di soli quattro fucilieri, avanzò ripetutamente verso le linee nemiche e spazzò via "una posizione dopo l'altra". Due marine hanno sacrificato le loro vite per proteggerlo mentre svolgeva la sua missione quel giorno. Non seppe della loro morte fino alla fine della campagna.

La citazione di Williams dice che "la sua determinazione inflessibile e il suo straordinario eroismo . . . furono direttamente strumentali nel neutralizzare uno dei punti di forza giapponesi più fanaticamente difesi" della battaglia, "e aiutarono in modo vitale a consentire alla sua compagnia di raggiungere il suo obiettivo".

Il 5 ottobre 1945, durante una cerimonia alla Casa Bianca, il presidente Harry S. Truman consegnò a Williams la sua medaglia. "L'ho detto molte volte, non so se ero più spaventato di quando [quando] ero in combattimento", ha detto Williams Stelle e strisce della premiazione. “So che il mio corpo tremava di più. . . . Così ero quando sono andato dal presidente". Dopo aver appeso la medaglia al collo, il presidente Truman ha detto a Williams: "Preferirei avere questa medaglia piuttosto che essere presidente".

Williams rimase nei Marines dopo la guerra, raggiungendo infine il grado di chief warrant officer 4 prima di ritirarsi nel 1969. Nel frattempo, soffrì di quello che ora viene chiamato PTSD, ma che allora era noto come "psiconeurosi". Un giorno del 1962, mentre si trovava nella chiesa metodista di Pea Ridge con la sua famiglia, ebbe un risveglio cristiano che mise fine alla sua sofferenza. Quel giorno, Williams ha detto Stelle e strisce, Dio gli parlò e gli fece capire: “Ehi. Sei qui perché io lascia che tu sia qui. Sei qui perché io ti ha salvato la vita».

Da quel momento si dedicò a Dio. Grato per essere sopravvissuto alla guerra, sente di essere stato lasciato in vita per rappresentare e ricordare tutti gli uomini che non sono stati così fortunati. "Finalmente sono arrivato alla piena realizzazione", ha detto Williams a Fox News, "che [la medaglia] non rappresenta me, ma rappresenta loro".

Oggi, sia Coolidge che Williams sono attivi e continuano il loro lavoro.

Coolidge fa parte del consiglio d'onore del Charles H. Coolidge National Medal of Honor Heritage Center, aperto a Chattanooga all'inizio di quest'anno. Il Coolidge Center è dedicato al riconoscimento di tutti i destinatari della Medal of Honor e presenta una collezione di oltre 6.000 oggetti che commemorano le loro vite. Offre anche opportunità di volontariato e organizza eventi nel tentativo di "memorizzare la storia del più alto riconoscimento militare al valore della nostra nazione" e "educare le future generazioni di americani".

Ad oggi, Williams e la Hershel Woody Williams Medal of Honor Foundation, con sede a Louisville, Ky., sono state responsabili dell'erezione di 72 Gold Star Families Memorial Monuments in tutto il paese. Continua a rilasciare interviste e fare apparizioni in cui parla della sua vita.

Nell'ottobre dello scorso anno, la National Review ha pubblicato un articolo di Victor Davis Hanson su "How We Pale to Previous Generations". In mezzo alla stasi culturale di oggi, Hanson ha scritto,

“Noi del 21° secolo. . . guarda indietro ai nostri tempi epici perduti e interrogati su questi. . . giganti che hanno lasciato monumenti che non possiamo replicare, ma semplicemente usare o addirittura deridere”. "Qualcuno", ha chiesto, "crede che gli americani contemporanei potrebbero costruire un'altra ferrovia transcontinentale in sei anni?" Siamo circondati, scrive Hanson, da grandi creazioni che non possiamo comprendere o emulare, realizzate da uomini di grande statura che oggi non sono più tra noi.

Eppure, guardando Charles Coolidge e Hershel Williams, è chiaro che alcuni di questi leoni sono ancora molto con noi. Nella confusione dei nostri tempi, quando anche un monumento ai veterani della seconda guerra mondiale è oggetto di vandalismo, faremmo bene a imparare dalle vite straordinarie di questi due uomini. One would be hard-pressed to find better examples of the American determination and heroism we so badly need today.


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Recensione

"Readers will find revealing insights, will be able to place the array of American military awards in a greater context, and will likely never think of a Medal of Honor ceremony the same way again."--Giornale di storia americana

"A book valuable to both military historians as well as legal scholars, The Medal of Honor is sure to be the foremost scholarly reference on the subject for many years to come."--On Point: The Journal of Army History

"An excellent resource for any scholar to research and understand America's most revered honor that can be conveyed on its warriors and an in-depth study of how the decoration evolved over time."--Rivista dell'esercito

"Mears has produced a unique study of America's highest military decoration that will appeal to every military historian."--Giornale di storia militare

"The most complete history of the Medal of Honor. An excellent book."--New York Military Affairs Symposium Review

"This is an outstanding book and a worthy addition to existing literature on the history and recipients of the Medal of Honor. Highly recommended."--Scelta

"This is an outstanding book."--Above and Beyond, Medal of Honor Historical Society

"Impressively documented with primary source material, this book is a significant addition to the historiography of the Medal of Honor and how and to whom it has been awarded. The author helps the reader understand how the award nomination and selection process has changed over time and why some acts are recognized as worthy and why some others are not. Highly recommended."--James H. Willbanks, author of Abandoning Vietnam: How America Left and South Vietnam Lost Its War

"Dwight Mears's strength is objectivity combined with solid scholarship. His treatment of the Medal of Honor involves not only stirring events but the often blatantly political process, affording military students a rare look at America's most prestigious decoration."--Barrett Tillman, author of Enterprise: America's Fightingest Ship and the Men Who Helped Win World War II


The Medal of Honor: 150 Years of Valor

Sergente marino. Meyer after receiving the Medal of Honor from Obama at the White House in Washington

In 1861, Iowa Senator James Grimes proposed a medal to honor the bravery of Navy personnel, which Abraham Lincoln signed into law 150 years ago today, Dec. 21, 1861. That following summer, Lincoln signed authorization for an Army medal to be awarded to those who “most distinguish themselves by their gallantry in action and other soldier-like qualities.”

Over the next 150 years, as roughly 40 million men and women have served in uniform, fewer than 3,500 would be awarded the Medal of Honor. Over those 15 decades, the criteria for the medal would change drastically and its place in the grand scheme of American life would evolve. But the awarding of two Medals of Honor to two living recipients this year, along with efforts to award deserving service members who were overlooked because of race or religion, show that the nation’s highest decoration for heroism is as important today as it has ever been.

During the Civil War, when the Medal of Honor was the only award for bravery a soldier could receive, more than a thousand medals were bestowed for various heroic acts, occasionally to entire units. In 1897, Secretary of War Russell Alger set new standards for the Medal of Honor, requiring eyewitness testimony and official records as evidence of valorous acts. Shortly before the U.S. entered World War I, General Nelson Miles, a recipient of the medal from the Civil War, led an inquiry into the more than 2,600 Medals of Honor the Army had awarded to that date. The honor was withdrawn from 910 of those recipients. As the U.S. entered World War I, the Medal of Honor criteria became solidified for actions “beyond the call of duty,” and Congress approved the Distinguished Service Cross and the Navy Cross for acts of bravery not justifying the Medal of Honor.

During World War I, the country saw its first genuine celebrity Medal of Honor recipient in the form of Alvin York, a conscientious objector from rural Tennessee. “Sergeant York” as he became known (he was a corporal at the time of his famous engagement), took out 35 German machine guns near Chatel Chéhéry, France. When he ran out of ammunition and six German soldiers charged him, York killed them with his pistol. When the fighting was over, York and his seven surviving men captured 132 German soldiers and took them prisoner. After being awarded the Medal of Honor, York returned to the U.S. to great fanfare, was the subject of two books and Gary Cooper played him in the 1941 film “Sergeant York”.

Because of its size and scope, World War II saw the most Medals of Honor awarded after the Civil War, 464 in all. Many recipients, such as Jimmy Doolittle, Audie Murphy and John Basilone became household names, but others tend to come up when you speak to living recipients. Shorty after the war began, Jack Lucas lied about his age to enter the Marine Corps at age 14. During the Battle of Iwo Jima, just a few days after Lucas’s 17 th birthday, he threw himself on a Japanese grenade and pulled second grenade underneath himself, saving three Marines. Lucas was awarded the Medal of Honor by President Harry Truman and underwent more than 20 surgeries, but until he died in 2008, more than 200 pieces of shrapnel remained inside of his body.

Two hundred and sixty six Medals of Honor during World War II were awarded posthumously however, the Korean War had the highest percentage of posthumous awards–97 out of 135 Medals of Honor. The Vietnam War would see the medal awarded to soldiers and Marines who fought through horrific ambushes, medevac pilots who flew into enemy fire again and again and the only known instance where a Medal of Honor recipient was decorated for saving another recipient. In October 1972, Navy SEAL Michael Thornton saved his lieutenant, Thomas Norris, who had been shot in the head during an ambush. Norris, who just months before had led the daring rescue of two pilots shot down behind enemy lines, was recovering from his wounds when Thornton boosted him from the hospital against his doctor’s orders. Norris was on hand at the White House when Richard Nixon awarded Thornton the Medal of Honor. In 1975, when Norris’s feats became declassified, he too was nominated for the Medal of Honor, and Thornton was on hand to see his old lieutenant receive the award a year later.

It would not be until last year that the U.S. would see another living service member, Army Staff Sgt. Salvatore Giunta, receive the decoration. During the Global War on Terror, four medals from Iraq and three from Afghanistan would be awarded posthumously. While dozens of Navy and Distinguished Service Crosses were awarded, some members of Congress, and some Medal oh Honor recipients, inquired whether the criteria were too strict in awarding the highest decoration. “After so many years and so many people being involved in combat, I found it almost impossible that everyone that received the medal got it for sacrificing their lives,” says Allen Lynch, who received the Medal of Honor for saving wounded soldiers under heavy enemy fire in Vietnam. “I’m very happy to see these new guys come in.”

For Jack Jacobs, who received the medal for saving the lives of thirteen soldiers after he was badly wounded in Vietnam, the awarding of the medal can sometimes be as arbitrary as combat itself. “Think about all of the people, millions of people who have fought in combat valiantly and nobody saw it, or people saw it and they themselves were killed,” Jacobs says. “That is why all recipients will tell you the same thing: we wear the medal, not for us, but for all those who can’t. It’s for all of those who served valiantly and were not recognized.”

Giunta displayed the modesty so characteristic of Medal of Honor recipients when he described the ambush for which he was decorated. “I did what I did because in the scheme of this whole painting of the picture of that ambush, that was just my brushstroke,” Giunta said. “It’s not above and beyond. That picture wouldn’t have been complete without that brushstroke, and it was my brushstroke to take. I didn’t take the biggest brushstroke, and it wasn’t the most important brushstroke, it was just one that completed the picture.” But like many others, Giunta, who lost one of his best friends in the ambush, is haunted by the loss of a dear friend. “You know your life is going to change,” Jacobs says of receiving the medal. “You’re going to carry the burden–it’s a pleasant and honorable burden–of the ghosts of all of those who didn’t survive.”

To honor the 150 th anniversary of the Medal, Jacobs’ and Lynch’s stories, and that of the 85 living recipients, are chronicled in the new book, Medal of Honor: Portraits of Valor Beyond the Call of Duty. The recipients’ stories, along with many deeply personal feelings about being honored, help tell the collective history of the award and personify its importance. Political leaders have, in recent years, sought to honor worthy service members who were overlooked because of racial and religious biases. In 2000, 20 Distinguished Service Crosses were upgraded to Medals of Honor for the Japanese-American the 442 nd Infantry Regiment. A recent provision called the William Shemin Jewish World War I Veterans Act, that is part of the defense-spending bill passed by Congress, calls for an investigation of Jewish-American veterans of World War I who were awarded the Distinguished Service Cross. It is likely that Shemin, and perhaps several other Jewish-American veterans will be posthumously awarded the Medal of Honor.

It is important to honor heroes even though they may be long gone. The story of the Medal of Honor is one of sacrifice and service that is woven into our fabric as a nation. “The 150 th anniversary of the Medal of Honor is a good time to reflect on the service and sacrifice of everyone who came before us and the kids who are taking care of us now,” Jacobs says. For those few alive today who wear the medal, it is a singular honor, but one they feel represents those they served with, many of whom did not come home. “It’s not necessarily the holder, but what the medal symbolizes that’s important,” Lynch says. “I’m a holder of it. I hold it for a lot of people. In one sense, it’s easier to earn the medal than it is to wear it.”


Charles Coolidge, Oldest Medal of Honor Recipient, Dies at 99

A harrowing World War II firefight in France brought him the nation’s highest decoration for valor. A park, a highway and a museum are named in his honor.

When Charles Coolidge was growing up outside Chattanooga, his grammar school class received a visit from Sgt. Alvin York, the Tennessean famed for World War I exploits that brought him the Medal of Honor.

In the aftermath of World War II, it was Sergeant Coolidge making the rounds of his home state, telling of another harrowing firefight in France, this one bringing him the nation’s highest decoration for valor in his own right.

Celebrated in Chattanooga with a park and a highway and at the Charles H. Coolidge National Medal of Honor Heritage Center, Mr. Coolidge died there on Tuesday. He was 99 and the oldest living recipient of the nation’s highest award for valor.

The heritage center announced his death.

Mr. Coolidge’s death leaves Hershel W. Williams, 97, as the oldest surviving recipient of the medal. Mr. Williams received it for his exploits fighting with the Marines on Iwo Jima in World War II.

“We both have been blessed by God with a long, long life,” Mr. Williams, who had last been in touch with Mr. Coolidge about five years ago, said in a phone interview on Wednesday.

In the last week of October 1944, Sergeant Coolidge and some 30 outnumbered soldiers in his rifle and machine-gun section faced annihilation by German troops with tanks during a major battle in the Vosges Mountains of eastern France, near the German border.

Sergeant Coolidge had fought with the 36th Infantry Division in Italy before it moved into France, and most of the troops under his command in the fall of 1944 were replacements for those who had been killed or wounded in the division’s long slog. They had little if any combat experience.

His unit was nevertheless ordered to hold off the German forces threatening to attack the right flank of the division’s Third Battalion, 141st Infantry, which was massing with two other battalions outside the tiny town of Belmont-sur-Buttant.

Through the first day of his unit’s confrontation with the Germans and over the next three days, Sergeant Coolidge’s men fought for control of what was known as Hill 623 in the face of repeated attempts by the Germans to overrun them. All the while, Sergeant Coolidge sought to calm them and direct their fire.

At one point, two German tanks came within 25 yards of him. A tank commander shouted, “in perfect English, ‘Do you guys wanna give up?’” Mr. Coolidge recalled in a 2014 interview with the University of Tennessee’s School of Journalism and Electronic Media. His reply: “I’m sorry, Mac, you’ve gotta come and get me.”

After that, he said, the Germans “fired five times at me.”

“When a shot went one way, I went the other way,” he added, recalling how he had dodged the fire by moving from tree trunk to tree trunk.

“Then I found a bazooka,” he went on. “But it didn’t work. Someone had taken the batteries out. You use what you do have. I started lobbing grenades.”

On the fifth day of the standoff, Sergeant Coolidge orchestrated an orderly retreat, enabling his men to rejoin the Third Battalion a few hundred yards away.

But the First Battalion, surrounded by Germans for a week, appeared on the verge of being wiped out.

Then came a long-remembered feat. The Japanese-American soldiers of the 442nd Regimental Combat Team, having already incurred heavy casualties in Italy and France, broke the siege of what became known as the Lost Battalion, rescuing more than 200 men.

(The original Lost Battalion, doughboys from the 77th Infantry Division, held off Germans who had trapped them in the Meuse-Argonne campaign of World War I.)

Sergeant Coolidge received the Medal of Honor on June 18, 1945, in a ceremony near Dornstadt, Germany.

“As a result of Technical Sergeant Coolidge’s heroic and superior leadership,” the citation read, “the mission of his combat group was accomplished throughout four days of continuous fighting against numerically superior enemy troops in rain and cold and amid dense woods.”

Charles Henry Coolidge was born on Aug. 4, 1921, in Signal Mountain, Tenn., outside Chattanooga, to Walter and Frances Coolidge. He had a sister, Mary. After graduating from high school in 1939, he worked as a bookbinder with Chattanooga Printing & Engraving, a company his father had founded

He entered the Army in June 1942 and went to North Africa with the 36th Division in April 1943. He was awarded a Silver Star for leading his machine-gun section in a firefight in Italy in May 1944.

For all his combat time, he was never wounded. After his discharge at the war’s end, he returned to his family printing firm.

In 2013, the Postal Service honored Mr. Coolidge and 11 other Medal of Honor recipients by displaying their photographs on the cover sheet of packets of 20 “World War II Medal of Honor Forever” stamps. (Mr. Coolidge was shown at the upper left). The stamps themselves carried reproductions of the Army or Navy versions of the medal.

“I take it as a compliment to everybody who served in World War II,” he said.

The National Medal of Honor Heritage Center, which opened in February 2020, focuses on the history of the Medal of Honor, whose first recipient, Private Jacob Parrott, earned it for his part in the Great Locomotive Chase, an 1862 raid by the Union Army that concluded outside Chattanooga.

Mr. Coolidge is survived by three sons, John, William and Charles, a retired lieutenant general eight grandchildren and eight great-grandchildren. His wife, Frances (Seepe) Coolidge, whom he married in 1945, died in 2009.

When he came home from combat, Mr. Coolidge sought to emulate Sergeant York’s post-World War I speaking campaign. “I spoke for a year,” he said, “once or twice a day, to Rotary, Kiwanis and Lions clubs,” telling stories of life at the front.

“You see your buddy get killed,” and sleep along the ground “every night in every kind of weather,” he said in the 2014 interview. “There are a lot of people scared to death, especially if you’re a replacement, never been in combat.”

As he put it, for all the adulation he received, “there’s no glory in the infantry.”


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Image Credit (Header): A LCVP (Landing Craft, Vehicle, Personnel) from the U.S. Coast Guard-manned USS Samuel Chase disembarks troops of Company E, 16th Infantry, 1st Infantry Division (the Big Red One) wading onto the Fox Green section of Omaha Beach (Calvados, Basse-Normandie, France) on the morning of June 6, 1944. American soldiers encountered the newly formed German 352nd Division when landing. Chief Photographer’s Mate (CPHoM) Robert F. Sargent, from wikimedia

The nation’s highest medal for valor in combat.

The mission of the National Medal of Honor Museum and its attendant education center is to commemorate the stories of our Medal of Honor recipients, unite Americans around what it means to be patriotic, and inspire us to find the hero within ourselves. America needs a National Medal of Honor Museum. You can help.

The National Medal of Honor Museum and Education Center will commemorate the stories of our Medal of Honor recipients, unite Americans around what it means to be patriotic and inspire us to find the hero within ourselves.


Marvin Shields: Only Seabee Awarded Medal of Honor

The demands of World War II propelled the Navy into realms far beyond traditional sea-surface warfare. Naval aviation and the submarine force were expanded. Frogmen were organized into Underwater Demolition Teams. And the Navy established construction battalions, or CBs, whose members were called Seabees. During World War II, Seabees assigned to Marine Corps divisions built support facilities in the rear and advance bases in combat zones.

As early as 1954, Seabees—skilled fighters as well as construction specialists—were among the first Americans sent to Vietnam, initially in small numbers, but their presence increased in 1962 to build camps for Army Green Berets advising the South Vietnamese.

On Feb. 1, 1965, Petty Officer 3rd Class Marvin Glenn Shields, a construction mechanic, deployed to Saigon with Construction Battalion 11. From March to June, the 25-year-old from Port Townsend, Washington, and his fellow Seabees built the Special Forces camp at Ben Soi. On June 4, the nine men of Shields’ team began constructing a runway for a camp at Dong Xoai, about 50 miles north of Saigon and home to 11 Green Berets of Special Forces Detachment A-342. The base’s defenders included about 400 fighters from local tribes.

A half hour before midnight on June 9 an estimated 1,500-2,000 uniformed soldiers of two Viet Cong regiments attacked the still-incomplete camp. Within three hours more than 400 rounds of mortar shells fell on the compound, killing two Green Berets and one Seabee. Shields was wounded. As waves of enemy soldiers threw themselves at the protective wall, the Seabee ignored his wound to carry ammunition to his comrades and return fire on the fanatic assaults.

By 2:30 a.m., the VC had fought past the base’s wall, forcing the surviving Green Berets and Seabees to fall back to a large building that was the district headquarters. Vastly outnumbered, the Americans—now fewer than 20 men—repulsed repeated attacks as VC with machine guns, flamethrowers and explosives swarmed around them. Shields was wounded a second time as a bullet struck his face, but he battled the enemy for four more hours and stopped firing only long enough to carry a wounded man to a safer place.

Hope for the base’s survival seemed to vanish when the Communists placed a machine gun south of the headquarters building, so close that its heavy fire was especially deadly. Special Forces 2nd Lt. Charles Quincy Williams, already thrice-wounded, asked for a volunteer to assist in what seemed to be the suicide mission of knocking out the threat. Seabee Shields was that volunteer.

Williams got a 3.5-inch rocket launcher, and the two men headed across open terrain to a spot about 165 yards from the VC machine gunner. Williams fired while Shields loaded, and together they knocked out the enemy gun. While returning to the building, both men were again wounded. Williams dragged Shields to a sheltered area and then made his way to the building, where others volunteered to bring in the wounded Seabee.

After 12 hours of fighting the VC rushed into the building, forcing the survivors to pull back to two howitzer pits. Despite the loss of two helicopters shot down in the morning, three unarmed copters braved the melee to fly into Dong Xoai and pick up the remaining Green Berets and Seabees. After the rescue, five were dead, including Shields and one other Seabee. Only one of the 15 survivors was not wounded, and 14 of the men who rallied to their rescue were killed or missing.

On June 23, 1966, Williams was called to the White House to receive the Medal of Honor from President Lyndon B. Johnson, the second Medal of Honor of the Vietnam War. Three months later Williams returned to join the family of Shields as Johnson presented a posthumous medal to the widow of the only Navy Seabee awarded the nation’s highest valor award.


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