Podcast di storia

La predicazione di George Whitefield

La predicazione di George Whitefield


George Whitefield: Lo sapevi?

ANCHE POCO CONOSCIUTO OGGI, George Whitefield è stata la prima celebrità americana. Circa l'80% di tutti i coloni americani lo ha sentito predicare almeno una volta. A parte la regalità, era forse l'unica persona vivente il cui nome sarebbe stato riconosciuto da qualsiasi americano coloniale.

Il Grande Risveglio dell'America fu innescato in gran parte dal tour di predicazione di Whitefield del 1739-1740. Sebbene avesse solo 25 anni, l'evangelista prese d'assalto l'America. Il sermone d'addio di Whitefield al Boston Common ha attirato 23.000 persone, più dell'intera popolazione di Boston. Era probabilmente la più grande folla che si fosse mai radunata in America.

Nella sua ricerca di Dio prima della sua conversione, Whitefield digiunò al punto da perdere la salute e, per ordine del medico, fu costretto a letto per sette settimane.

Whitefield ha predicato sia ad Harvard che al New Haven College (Yale). Ad Harvard è stato riferito che “Il College è completamente cambiato. Gli studenti sono pieni di Dio”. Eppure i principali professori di Harvard in seguito scrissero un opuscolo che denunciava Whitefield.

A volte folle brutali attaccavano Whitefield e i suoi seguaci, mutilando le persone e spogliando le donne nude. Whitefield ha ricevuto tre lettere con minacce di morte, e una volta è stato lapidato fino a morire.

Whitefield di solito si svegliava alle 4 del mattino. prima di iniziare a predicare alle 5 o alle 6 del mattino In una settimana predicava spesso una dozzina di volte o più e trascorreva 40 o 50 ore sul pulpito.

George Whitefield ha sposato una donna che conosceva appena. Sebbene lui e la sua sposa fossero stati in corrispondenza, probabilmente avevano trascorso meno di una settimana insieme prima di sposarsi. Ben quattro diversi ministri si sono rifiutati di sposare la coppia.

John Wesley è conosciuto come il fondatore del movimento metodista, ma Whitefield formò prima una società metodista. In effetti, Whitefield ha aperto la strada alla maggior parte dei metodi utilizzati nei risvegli evangelici del 1700: predicare nei campi piuttosto che nelle chiese, pubblicare una rivista e tenere conferenze.

Whitefield si sforzò così tanto e predicò con tale intensità che spesso in seguito ebbe "una vasta scarica dallo stomaco, di solito con una notevole quantità di sangue".

Whitefield divenne amico intimo di Benjamin Franklin. Franklin una volta stimò che Whitefield, senza alcuna amplificazione, potesse essere ascoltato da più di 30.000 persone.

George Whitefield ha viaggiato sette volte in America, più di una dozzina di volte in Scozia, Irlanda, Bermuda e Olanda.

Durante la sua vita, Whitefield ha predicato almeno 18.000 volte. Si è rivolto a forse 10.000.000 di ascoltatori.

Quando suo figlio di 4 mesi è morto, Whitefield non ha smesso di predicare, ha predicato 3 volte prima del funerale e stava predicando mentre le campane suonavano per il servizio stesso.

Sebbene Whitefield sia stato elogiato come "il più grande predicatore che l'Inghilterra abbia mai prodotto", ha dedicato poco tempo alla preparazione formale dei sermoni. La segretaria di Whitefield ha detto: "Credo che non sapesse nulla di questo tipo di esercizio".

Whitefield è stato il bersaglio di diverse canzoni secondarie e di una commedia satirica. Eppure è stato onorato dai famosi poeti Charles Wesley, William Cowper e, più tardi, John Greenleaf Whittier, che ha descritto Whitefield come "Quella vita di puro intento / Quella voce di avvertimento ma eloquente, / Di uno sulle commissioni degli angeli inviati".

A cura degli editori

[Christian History ha originariamente pubblicato questo articolo nel numero 38 di Christian History nel 1993]


Cronologia della storia cristiana: George Whitefield 1714-1770

1714 Nato a Gloucester, in Inghilterra, il 16 dicembre.

1716 Padre, Thomas, muore.

1722 La madre, Elizabeth, sposa Capel Longden, un ferramenta, che prende il controllo della taverna di famiglia (The Bell Inn).

1726 George si iscrive alla scuola di grammatica St. Mary de Crypt, dove ama leggere commedie e recitare. Più tardi abbandona per aiutare sua madre con la locanda.

1728 La madre di George lascia il marito. I conflitti familiari fanno sì che George lasci il Bell Inn e smetta di "tirare vino per gli ubriaconi".

1730 Ritorna ai suoi studi a St. Mary's. A Natale riceve per la prima volta la Cena del Signore e decide di essere più vigile sui suoi pensieri, parole e azioni.

1732 Si iscrive al Pembroke College, Università di Oxford. Paga le spese lavorando come servitore (fattorino per altri studenti). Inizia a pregare tre volte al giorno e digiuna settimanalmente.

1733 Invitato a colazione da Charles Wesley e presentato ai 10 o 11 membri seri dell'Holy Club. Prestiti da Wesley La vita di Dio nell'anima dell'uomo di Henry Scougal, che "mi ha mostrato che devo nascere di nuovo, o essere dannato!"

1734 Come i suoi amici del Sacro Club, cerca la salvezza attraverso una severa disciplina e buone opere, che causano un collasso della sua salute da cui non si riprende mai completamente.

1735 Dopo cinque anni di penitenza, Whitefield diventa il primo dei metodisti di Oxford a sperimentare "una piena certezza di fede ha fatto irruzione sulla mia anima sconsolata!" Inizia l'evangelizzazione, con i convertiti organizzati in una società.

1735 Guida l'Holy Club (i Wesley erano diventati missionari in Georgia). Completa la sua laurea, viene ordinato diacono nella Chiesa d'Inghilterra e predica il suo primo sermone. Torna a Oxford per proseguire gli studi universitari, ma poi parte per sostituire la predicazione con vari amici. Decide di diventare missionario in Georgia.

1737 Mentre il viaggio è in ritardo, la sua predicazione elettrizza migliaia di chiese di Bristol e Londra per ascoltarlo. Pubblica sei sermoni, mentre gli avversari pubblicano contro di lui.

1738 Trascorre tre mesi in Georgia.

1739 Ordinato sacerdote ma scopre che molti pulpiti ora gli sono chiusi. Comincia a predicare all'aperto e presto decine di migliaia di persone sentono parlare di Cristo nei campi. Alcuni nobili, inclusa la contessa di Huntingdon, sono attratti da Whitefield. Ad agosto salpa per l'America e predica alle folle di New York e Filadelfia. Incontra Ben Franklin.

1740 In Georgia, seleziona un luogo per Bethesda, il suo orfanotrofio, e predica in ogni occasione. aprile: Predica nelle città del nord come Filadelfia e in piccole città come Fagg's Manor, dove 12.000 lo ascoltano. Metà anno: Torna in Georgia. Autunno: Il tour di predicazione prende d'assalto il New England.

1741 Arrivato in Inghilterra a marzo, incontra grande ostilità, suscitata in gran parte dagli attacchi di John Wesley contro il suo calvinismo. Pubblica un contrattacco contro Wesley. Predica ampiamente in Inghilterra, Scozia e Galles. 14 novembre: Sposa la vedova Elizabeth James.

1742 Itinerante in diverse parti dell'Inghilterra. Giugno: Inizia cinque mesi di ministero in Scozia, e i suoi sermoni sono "frequentati con molta forza" e spesso "un pianto molto grande ma dignitoso".

1743 Aiuta a formare l'Associazione metodista calvinista gallese, fungendo da primo moderatore.

1744 Suo figlio di 4 mesi, John, muore di malattia e viene sepolto l'8 febbraio. George viene aggredito a letto e quasi ucciso. Agosto: Salpa con la moglie per l'America, arriva disperatamente malato in ottobre, ma riprende presto a predicare.

1745–1748 La terza visita di Whitefield alle Colonie, sebbene assediata dall'opposizione, ispira una grande ondata di risveglio. All'inizio del 1748, ministri per un mese o due alle Bermuda.

1748–1751 Lady Huntingdon nomina Whitefield suo cappellano, riducendo i rischi finanziari del suo lavoro. Ministri di Whitefield in Inghilterra, Galles, Irlanda e Scozia, con un ministero esteso al Tabernacolo di Moorfields (Londra). La persecuzione si attenua.

1751–1752 Quarta visita alle Colonie, arrivo in Georgia in ottobre con un gruppo di bambini indigenti. Annulla i piani per un lungo tour di predicazione quando le esigenze finanziarie dell'Orphan House lo rimandano frettolosamente in Inghilterra.

1752–1754 Tour del Galles, visita Edimburgo per la settima volta e torna a Londra per l'apertura di un nuovo Tabernacolo in mattoni.

1754–1755 Quinto viaggio nelle Colonie, con predicazione da Boston alla Georgia. Settembre 1754: Riceve un master onorario dal College of New Jersey (ora Princeton).

1755–1763 Predica spesso a Londra, così come a Bristol, Gloucester, Edimburgo, Dublino, Glasgow, in molti luoghi del Galles e in innumerevoli città e villaggi. Viaggia brevemente in Olanda per la sua salute.

1763–1765 Sesto viaggio alle Colonie. Deboli di salute, ministri con difficoltà a New York, Boston e in altri luoghi, generalmente con una maggiore accettazione che mai.

1765–1769 Dedica attenzione ai ministeri londinesi, viaggiando anche a Edimburgo e altrove. Agosto 1768: La moglie, Elisabetta, muore. Visita Trevecca, nel Galles, per aiutare ad aprire il Lady Huntingdon's College.

1769–1770 Il settimo e ultimo viaggio alle Colonie è un viaggio difficile. Arriva a Charleston e predica per 10 giorni a grandi congregazioni. maggio 1770: Inizia il tour da Filadelfia, predicando tutte le volte che il suo fragile corpo lo consente. 29 settembre: Nel New Hampshire, predica il sermone finale e muore la mattina seguente. Circa 6.000 si riuniscono per il funerale

Il mondo di Whitefield

1718 Barbanera il pirata decapitato

1727 Giorgio II diventa re d'Inghilterra

1729 Ben Franklin inizia Pennsylvania Gazette

1733 Georgia, ultima di 13 colonie, si stabilì

1742 di Handel Messia

1755 George Washington guida le forze britanniche nella guerra franco-indiana

1758 Prima riserva indiana

1770 massacro di Boston

Di Richard Owen Roberts

[Christian History ha originariamente pubblicato questo articolo nel numero 38 di Christian History nel 1993]

Richard Owen Roberts è presidente dell'International Awakening Ministries a Wheaton, Illinois, e autore di Whitefield in stampa: un record bibliografico (Richard Owen Roberts, 1988).

Prossimi articoli

Nessun cristianesimo tiepido

George Whitefield detestava il cristianesimo tiepido. Per lui era peggio che non avere fede. Nel suo ministero, ha fatto ogni sforzo per scuotere i fedeli dalla loro apatia. Ha ricordato loro le parole di Cristo alla chiesa di Laodicea in Apocalisse 3:16, dove Cristo ha detto che avrebbe vomitato tali congregazioni dalla sua bocca. L'unico tipo di fede che piacque a Dio era la fede fervente e sincera, e Whitefield predicò in modo drammatico su questo tipo di fede.

A causa delle sue grida e delle sue giravolte, i pulpiti chiusero a Whitefield in molte chiese inglesi "rispettabili". Quando ciò accadeva, portava i suoi messaggi fuori, predicando spesso nei prati ai margini delle città. Questo era considerato niente di meno che un sacrilegio per le persone "corrette" della chiesa del suo tempo.

Quando arrivò in America alla fine degli anni 1730, le colonie lo accolsero, sebbene alcuni dei più tradizionalisti tra il clero fossero ancora infastiditi dal suo stile di predicazione. George e molti altri ministri zelanti come Jonathan Edwards, Gilbert Tennent, David Brainerd e i fratelli Wesley hanno riacceso la fede dei credenti in Cristo. Molti credono anche che Dio abbia usato il Grande Risveglio per avvicinare le colonie americane a un'unione più stretta, preparandole all'indipendenza dalla Gran Bretagna. Il risveglio del Grande Risveglio è stato un evento in cui tutte le colonie hanno condiviso, dando loro un'esperienza comune e unificante.


Chi è il più grande predicatore? La vita e l'eredità di George Whitefield

Se viene chiesto chi è o è stato il più grande predicatore dai tempi degli apostoli, è probabile che la maggior parte delle persone scelga qualcuno degli ultimi cento anni, forse Billy Graham o il dottor Martyn Lloyd-Jones. Quelli con un maggiore senso della storia potrebbero scegliere Charles Haddon Spurgeon, ampiamente conosciuto come "il principe dei predicatori". È possibile che alcuni scelgano George Whitefield (sebbene un tale esercizio sarebbe inutile, poiché ci sono molti predicatori in tempi e paesi diversi di cui la maggior parte non sentirà mai parlare: la registrazione del suono è un'invenzione relativamente recente nella storia della chiesa, e è davvero possibile confrontare solo predicatori registrati). Se andiamo sulla base dei resoconti o del potere e degli effetti della predicazione, Whitefield dovrebbe certamente essere considerato in un elenco di "grandi" (sebbene un tale esercizio sarebbe inutile, poiché ci sono molti predicatori in tempi e paesi diversi che la maggior parte non ne sentirà mai parlare: la registrazione del suono è un'invenzione relativamente recente nella storia della chiesa, ed è davvero possibile confrontare solo predicatori registrati).

Spurgeon ha detto di Whitefield: "Non c'è fine all'interesse che si lega a un uomo come George Whitefield. Spesso, come ho letto la sua vita, sono consapevole di una netta accelerazione ogni volta che mi rivolgo ad essa. Ha vissuto, altri uomini sembrano essere vivi solo a metà, ma Whitefield era tutto vita, fuoco, ala, forza. Il mio modello, se posso avere una cosa del genere in debita subordinazione al mio Signore, è George Whitefield, ma con passi ineguali devo seguire la sua gloriosa traccia". 1

In un breve articolo è impossibile coprire tutto sulla vita di Whitefield. Questo sarà più "evidenziazioni modificate". 2 , o gli effetti della sua predicazione nel dare alle colonie americane un senso di unità prima della Dichiarazione di Indipendenza (vedi Stephen Mansfield, Padre Fondatore Dimenticato [Nashville, TN: Highland Books, 2001] e Jerome Dean Mahaffey, Il rivoluzionario accidentale [Waco, TX: Baylor University Press, 2011]).))

Nascita e primi anni di vita 3
George Whitefield nacque il 16 dicembre 1714 4 nella città di Gloucester al Bell Inn, Southgate Street 5 , vicino all'incrocio centrale, il più giovane di sette figli di Thomas ed Elizabeth Whitefield. Fu battezzato nella fonte della vicina S. Maria de Crypt. I suoi genitori possedevano e gestivano la locanda in cui era nato. Suo padre morì quando Whitefield aveva due anni. Otto anni dopo Elizabeth si risposò Capel Longdon, un ferramenta, ma il matrimonio non fu felice e presto scomparve. Gloucester era un porto sul fiume Severn e il primo punto di attraversamento del fiume per entrare nel Galles meridionale da Londra. Era un posto dove si fermavano per la notte gli autobus che viaggiavano da Londra al Galles meridionale. L'Old Bell Inn continua a stare in piedi, ma la parte principale del Bell Inn di Whitefield è ora una sfilata di negozi. All'età di quattro anni Whitefield contrasse il morbillo e di conseguenza rimase con un grave strabismo, l'occhio sinistro rivolto verso l'interno.

Dall'età di dodici anni ha frequentato la Crypt Grammar School a St. Mary de Crypt. A scuola ha sviluppato una passione per la recitazione e non amava altro che leggere e recitare. A quindici anni decise di aver imparato abbastanza e, poiché non c'era speranza di seguire alcuni dei suoi antenati frequentando l'Università di Oxford, persuase sua madre a permettergli di iniziare a lavorare alla locanda, lavando i pavimenti e servendo i clienti. Gli è piaciuto particolarmente incontrare gli attori itineranti e discutere di recitazione con loro.

Qualche tempo dopo un ex compagno di scuola tornò da Oxford e spiegò che agendo come servitore poteva studiare a Oxford e pagarsi gli studi. Elizabeth Whitefield decise che sarebbe stato l'ideale per suo figlio, così George tornò alla Crypt School per rispolverare la sua educazione classica.

Da giovane Whitefield non era né più né meno religioso degli altri inglesi di quel tempo. Era un buon anglicano, frequentava regolarmente la chiesa, ma non conosceva nulla dell'insegnamento della Bibbia. A metà della sua adolescenza andò in chiesa con gli amici per prendere in giro, ma prima di andare a Oxford divenne più serio e iniziò a prendere la religione molto più seriamente. La religione inglese era diventata molto morbida, scivolando nel deismo. La cosa che molte persone temevano era "l'entusiasmo" che associavano alle guerre civili inglesi e all'esecuzione di Carlo I.

Oxford e l'Holy Club
Nell'autunno del 1732 si recò al Pembroke College di Oxford, finanziando le sue rette agendo come servitore per altri studenti. Ha fatto tutte le faccende per coloro le cui famiglie potevano permettersi di pagare le tasse scolastiche. Lavorare in una locanda lo aveva addestrato perfettamente per tali compiti. Questo lo rese popolare tra gli studenti più ricchi.

Ha iniziato a frequentare regolarmente la chiesa, cantando salmi e pregando ogni giorno. Era una persona ideale per unirsi ai metodisti (un nome peggiorativo, insieme a Bible Moths e Bible Bigots) poiché avevano una simile preoccupazione per la religione. Il loro nome era Holy Club. Fu dopo circa un anno che conobbe Charles Wesley. Fu invitato a colazione nella stanza di Charles. Charles gli prestò alcuni libri, il più significativo dei quali fu quello di Henry Scougal, La vita di Dio nell'anima dell'uomo. Whitefield ha raccontato:

In breve tempo mi fece avere un altro Libro, intitolato, La vita di Dio nell'anima dell'uomo e sebbene avessi digiunato, vegliato e pregato e ricevuto il Sacramento così a lungo, tuttavia non ho mai saputo che cosa fosse la vera Religione, finché Dio non mi ha inviato quell'eccellente Trattato per mano del mio indimenticato Amico.

Alla mia prima lettura, mi sono chiesto cosa volesse dire l'Autore dicendo: "Che alcuni hanno falsamente messo la Religione nell'andare in chiesa, senza fare del male a nessuno, essendo costanti nei doveri dell'armadio, e di tanto in tanto tendendo le loro mani a dare l'elemosina ai loro poveri vicini”, — Ahimè! pensai: "Se questa non è Religione, che cos'è?" Dio presto mi ha mostrato. Perché leggendo poche righe oltre che "la vera Religione era un'Unione" dell'Anima con Dio, e Cristo formò "dentro di noi" un Raggio di Luce divina fu istantaneamente saettato sulla mia Anima, e da quel momento, ma non fino ad allora , sapevo che dovevo essere una nuova Creatura.

Questo ha completamente minato le convinzioni di Whitefield. Tutto quello che aveva fatto fino a quel momento era senza valore. Decise di fare tutto il possibile per diventare una nuova creatura. Ha lavorato così duramente che ha quasi ucciso se stesso. Iniziò a vivere secondo le rigide regole del Sacro Club, tenendo conto di ogni momento della giornata. Non gli è servito. Sentì un carico di peccato premergli addosso e nulla lo tolse. Andò agli estremi, non mangiare, non parlare. Ad un certo punto “Mi fu ora suggerito che Gesù Cristo era tra le Bestie feroci quando fu tentato” e che doveva seguire il suo esempio. Usciva e pregava, al freddo, anche steso per terra, per ore. La sua salute cominciò a peggiorare e una delle sue mani stava diventando nera. Il suo tutore iniziò a preoccuparsi per lui e c'erano timori che morisse. Dopo sette settimane di malattia, scoprì di avere una sete che il bere non placò. Si ricordò che quando Cristo era vicino alla fine delle sue sofferenze disse: "Ho sete". Si buttò sul letto e gridò a Dio: «Ho sete! ho sete!» la prima volta che aveva cercato aiuto fuori di sé. Il suo carico si sollevò e si trovò pieno di gioia. "Lo spirito del lutto mi è stato tolto e sapevo cosa significava veramente rallegrarsi in Dio mio Salvatore e, per qualche tempo, non potevo evitare di cantare salmi ovunque fossi." Era diventato una nuova creatura in Cristo. In un sermone predicato verso la fine della sua vita, disse: "Conosco il posto: può essere superstizioso, forse, ma ogni volta che vado a Oxford, non posso fare a meno di correre in quel luogo dove Gesù Cristo si è rivelato per la prima volta a me, e mi ha dato la nuova nascita". 6

Per motivi di salute, è tornato a casa a Gloucester per riprendersi. Mentre era lì parlò alle persone della sua nuova fede ritrovata. Alcuni si convertirono e li radunò in una piccola società per incoraggiarsi a vicenda.

Dopo nove mesi si era completamente ripreso ed era tornato a Oxford per completare i suoi studi. Sebbene ci fosse opposizione alle sue nuove convinzioni, e fu messo alla prova in modo più rigoroso, passò e ottenne la laurea.

Aveva vaghi pensieri di entrare nel ministero, ma pensava di non essere adatto. Gli amici lo esortarono a essere ordinato sacerdote, ma lui resistette per qualche tempo. Alla fine, una visita al vescovo di Gloucester lo convinse. Questo vescovo disse che normalmente non avrebbe ordinato nessuno al di sotto dei ventitré anni, ma era stato così colpito dal carattere di Whitefield che lo avrebbe ordinato ogni volta che glielo avesse chiesto. Fu così che fu nominato diacono della Chiesa d'Inghilterra in una cerimonia nella cattedrale di Gloucester la domenica della Trinità, il 20 giugno 1736. La domenica successiva predicò il suo primo sermone dal pulpito di Santa Maria de Crypt su quel più evangelistico di tutte le materie, La necessità e il beneficio della società religiosa. Ha registrato in una lettera che erano state fatte lamentele al vescovo che aveva mandato quindici persone pazze! 7

Tornato a Oxford, ma presto un amico gli chiese di sostituirlo come curato presso la cappella della Torre di Londra, Whitefield non riteneva di essere pronto per assumere un ministero a tempo pieno: voleva avere una scorta di un cento sermoni prima, ma fu felice di aiutare il suo amico. Quando arrivò a St. Helen's, Bishopsgate, vicino alla Torre, la gente inizialmente lo prese in giro, dicendo "c'è un ragazzo parroco", ma le loro opinioni cambiarono quando lo sentirono predicare.

Nel novembre 1736 un altro amico lo convinse a sostituirlo e Whitefield trascorse diverse settimane nel piccolo villaggio di Dummer. Qui ha incontrato e servito persone "normali", non accademici di Oxford o sofisticati di Londra. Mentre era qui gli fu offerto un proficuo curato a Londra, ma rifiutò. Poi ricevette lettere dai fratelli Wesley, ora missionari nella nuova colonia della Georgia. Aveva già ricevuto resoconti delle loro attività e sentiva il desiderio di unirsi a loro, ma questa volta la lettera faceva un appello specifico a Whitefield affinché si unisse a loro. Credeva che questa fosse la chiamata di Dio e decise che sarebbe stato un missionario nel Nuovo Mondo. Sistemò i suoi affari e cominciò a salutare gli amici di Gloucester e Bristol.

Incontrò il generale Oglethorpe, fondatore e primo governatore della Georgia, il quale disse che Whitefield avrebbe viaggiato con lui. Ma Oglethorpe non era ancora pronto per il viaggio. Quindi Whitefield dovette riempire il suo tempo, cosa che fece prontamente, con la predicazione. Un gran numero di persone iniziò a frequentare la sua predicazione e stava diventando molto popolare. Era sia il suo modo di predicare (vivace, non noioso e polveroso) sia il suo "nuovo" messaggio ("Devi nascere di nuovo") che attraeva le persone. Ha sostituito un altro amico a Stonehouse, vicino a Gloucester. Qui, di nuovo, ha servito la gente comune, e l'eventuale separazione è stata piena di lacrime da tutte le parti.

Tornato a Londra predicò per molte chiese e per società religiose. Verso la metà del 1737 un giornalista pubblicò un resoconto della sua predicazione, quando da giovane si recava in Georgia come missionario. Whitefield era inorridito e ha chiesto al giornalista di non menzionarlo mai più. Pensava che parlare di lui sminuisse Cristo. Ma il giornalista ha detto che fintanto che questi servizi vendevano i giornali avrebbe continuato a pubblicare. Questo doveva avere una grande influenza sul resto del ministero di Whitefield. Pubblicare resoconti della sua predicazione, sermoni stampati e pubblicizzare la sua predicazione, avrebbe attirato le persone ad ascoltare il messaggio della Nuova Nascita, il tema che sarebbe stato il suo costante ritornello per il resto della sua vita.

Man mano che la folla cresceva di dimensioni, Whitefield iniziò a scoprire l'opposizione. Ha ricevuto critiche da alcuni sacerdoti per aver affermato in un sermone pubblicato su Rigenerazione che desiderava che "i suoi fratelli intrattenessero i loro uditori più spesso con discorsi sulla nuova nascita". 8 Fu anche criticato per aver fraternizzato con i dissidenti, che gli avevano detto "Che se le dottrine della nuova nascita e della giustificazione per fede fossero predicate con forza nelle chiese [anglicane], ci sarebbero pochi dissidenti in Inghilterra". 9

Alla fine Oglethorpe era pronto a partire alla fine di dicembre e salparono a bordo del Whitaker. I progressi furono lenti e incontrarono venti contrari mentre la nave virava nella Manica. La nave è ancorata al largo di Deal. Whitefield prese alloggio in città e predicò in attesa che i venti cambiassero direzione. Questi venti contrari riportarono John Wesley dal suo tempo a Savannah. Quando ha sentito che Whitefield era a Deal ha cercato di "scoprire la volontà di Dio" per Whitefield. Ha scritto due opzioni su pezzi di carta e ne ha disegnata una da un cappello, che ha inviato a Whitefield. Il messaggio diceva "Lascialo tornare a Londra". Whitefield lo ignorò e presto i venti cambiarono e il suo vero viaggio iniziò. La nave ha attraversato Gibilterra prima di attraversare l'Atlantico, arrivando a Savannah all'inizio di maggio. Durante quel periodo l'equipaggio della nave e la compagnia di soldati avevano cambiato idea sul giovane sacerdote. Aveva mostrato grande amore e sollecitudine per loro, e aveva predicato loro il Vangelo, e alcuni si erano convertiti.

Arrivato a Savannah iniziò i suoi doveri di parroco. Trovò rapidamente il favore della popolazione locale poiché non era così rigido nella sua pratica come lo era stato John Wesley. Quando battezzava i loro bambini, versava o spruzzava acqua sulle loro teste invece della full immersion che Wesley aveva cercato di praticare (in linea con una rigorosa comprensione del Book of Common Prayer).

Uno dei bisogni che Whitefield ha notato era qualcosa che Charles Wesley gli aveva menzionato. Il clima e la malattia avevano portato molti che venivano dall'Inghilterra a morire lasciando i propri figli orfani. Altri erano venuti come mezzo per sfuggire alle carceri dei debitori, per lavorare e ripagare i loro debiti. Al loro arrivo in Georgia avevano abbandonato le loro famiglie e si erano diretti a nord verso altre colonie dove non erano conosciuti. Qualcuno aveva bisogno di prendersi cura degli orfani e Whitefield decise che questo sarebbe stato ciò su cui si sarebbe concentrato. Decise di tornare in Inghilterra (cosa che doveva fare comunque per essere ordinato sacerdote), di ottenere il permesso dai Georgia Trustees e di raccogliere fondi per costruire una casa per orfani. Con l'aiuto delle pressioni di potenti amici, i fiduciari approvarono il suo piano e gli fu concessa una porzione di terra a sud di Savannah, e al suo ritorno procedette alla costruzione e alla gestione della casa degli orfani, che chiamò Bethesda. 10

Riviste
Whitefield aveva promesso di inviare un resoconto del suo viaggio a Savannah ai suoi amici e sostenitori. Lo fece, intendendolo per la circolazione privata, ma un tipografo, di nome Thomas Cooper, vedendo la possibilità di un buon profitto, pubblicò la seconda metà di questo giornale. La pubblicazione di Cooper spinse James Hutton, un amico di Whitefield, a pubblicare per intero quel giornale. Nella sua introduzione castiga Thomas Cooper e la sua "edizione surrettizia", ​​sostenendo che Whitefield non aveva intenzione di pubblicarla e dicendo che l'edizione di Cooper conteneva errori. Tuttavia, un confronto tra l'edizione Cooper e l'edizione Hutton mostra differenze trascurabili nel testo. 11

Nei diari Whitefield, credendo di scrivere solo agli amici, era più incauto in quello che diceva che non saggio. Ha dato ai suoi nemici munizioni da usare contro di lui. È stato prodotto un opuscolo con citazioni dal giornale che pretende di dimostrare che Whitefield era un appassionato. 12 Whitefield in seguito ha risposto a questo, e ha fornito ulteriori citazioni dal diario in cui aveva usato un linguaggio incauto e si è scusato per loro. Whitefield continuò a pubblicare diari delle sue attività poiché vedeva che ciò era incoraggiante per i credenti. Ne pubblicò sette in tutto, l'ultimo riprendendo la narrazione fino al suo arrivo in Inghilterra l'11 marzo 1741. Un diario manoscritto fu scoperto a Princeton e pubblicato su Christian History nel 1938. Alcuni dei suoi biografi si riferiscono a successivi diari manoscritti . Gillies, nelle sue memorie di Whitefield, pubblicò il diario di Whitefield per il suo tempo alle Bermuda. Whitefield non dice perché ha cessato la pubblicazione, ma potrebbe aver considerato che diversi giornali di rinascita, Tlui divertimento di Christian, La Storia della Settimana, Un ulteriore conto, e La storia cristiana (e La storia settimanale di Glasgow, il Storia mensile di Edimburgo e il La storia cristiana americana) ha fornito ai suoi lettori informazioni sufficienti sul suo lavoro, oltre a evitare le polemiche che hanno causato. Whitefield li ha modificati nel 1756 e ha attenuato alcuni dei suoi linguaggi e affermazioni troppo esuberanti.

All'aria aperta
Tornò a Londra nel dicembre 1738 per essere ordinato sacerdote della Chiesa d'Inghilterra e iniziò a predicare in vari luoghi. Scoprì che alcune chiese gli erano ora chiuse a causa del suo insegnamento. Altri, invece, lo accolsero, e le folle che volevano ascoltarlo spesso non entravano negli edifici della chiesa. Cominciò a rendersi conto che spesso c'erano più fuori che dentro e forse avrebbe dovuto predicare fuori alla maggioranza. Ne ha parlato con gli amici che pensavano che fosse un'idea folle: rasentava l'"entusiasmo". Partì per Bristol, aspettandosi di predicare a St. Mary Redcliffe per conto della casa degli orfani. Ma gli è stato detto che aveva bisogno del permesso del Cancelliere. Il Cancelliere non era contento di lui e pur non rifiutando il permesso ha indicato che non doveva chiederlo. “Sono determinato a porre fine alle vostre attività” gli disse il Cancelliere. Whitefield se n'è andato senza permesso.

Sentendo la sua intenzione di andare in America a predicare ai “selvaggi” indiani, qualcuno gli chiese perché non fosse andato a predicare ai “selvaggi” di Kingswood, una zona mineraria a sud-est di Bristol. Non c'era una chiesa e la gente era rude. Whitefield, accompagnato da William Seward 13 e da un altro amico, andò e si fermò sul monte Hanham a Kingswood e Whitefield predicò dalle Beatitudini mentre i minatori uscivano dai pozzi. Era qualcosa di nuovo per Whitefield e per i minatori. Il primo giorno c'era una piccola folla di 200 persone. Ha promesso di tornare e quando lo ha fatto si dice che la folla si contenga a migliaia. Whitefield ha scritto:

Non avendo una propria giustizia a cui rinunciare, furono contenti di sentire parlare di un Gesù che era amico dei pubblicani e non venne a chiamare i giusti ma i peccatori al pentimento. La prima scoperta della loro commozione fu di vedere le bianche grondaie fatte dalle loro lacrime, che copiosamente cadevano sulle loro guance nere, mentre uscivano dalle loro fosse di carbone. Centinaia e centinaia di loro furono presto portati a profonde convinzioni, che (come dimostrò l'evento) si conclusero felicemente con una sana e completa conversione. Il cambiamento era visibile a tutti, sebbene i numeri scegliessero di imputarlo a qualcosa, piuttosto che al dito di Dio. 14

La notizia di questi eventi è giunta al Cancelliere che ha chiesto a Whitefield di assisterlo di nuovo. Ha accusato Whitefield di infrangere la legge canonica, ma Whitefield ha risposto chiedendo perché altre leggi canoniche non fossero state rispettate, come ad esempio il divieto per il clero di frequentare taverne e giocare a carte. Whitefield è stato accusato di predicare false dottrine, ma Whitefield ha risposto che avrebbe continuato a prescindere. Con il Cancelliere che minacciava di scomunicarlo, si separarono.

Non molto tempo dopo, Whitefield chiese a John Wesley di venire a occuparsi dei lavori a Bristol. Wesley fu stupito da ciò che vide:

Sabato 31 marzo 1739, la sera raggiunsi Bristol e lì incontrai il signor Whitefield. A malapena riuscivo a riconciliarmi all'inizio con questo strano modo di predicare nei campi, di cui mi ha dato l'esempio la domenica: essendo stato tutta la mia vita (fino a poco tempo fa) così tenace in ogni punto relativo alla decenza e all'ordine, che io avrebbe dovuto ritenere la salvezza delle anime quasi un peccato, se non fosse stata fatta in chiesa. 15

Una settimana dopo scrisse: "Predicai a circa millecinquecento persone sulla cima del monte Hanham a Kingswood". 16

Wesley ha assunto il lavoro, ma con il suo alto background anglicano, arminiano, ha iniziato a predicare contro la predestinazione. Whitefield scrisse dall'America supplicandolo di non essere polemico su questo argomento, ma Wesley insistette e aggiunse la sua dottrina della perfezione senza peccato alle differenze dottrinali tra i due uomini. Ha provocato una grave rottura tra di loro. Ma nel corso degli anni, il grande cuore di Whitefield lo ha portato a mettere da parte le differenze e avrebbe predicato per le società di Wesley. Poiché Wesley rimase in Gran Bretagna per il resto della sua vita, fu in grado di costruire il suo lavoro. Whitefield’s transatlantic travels meant his work in Britain was more fragmented, and often declined in his absence.

Back in London Whitefield began to find places where he could preach in the open air. Moorfields in the city of London was a place where “the lower classes” would often meet for entertainments. Whitefield took the opportunity of a gathered crowd to preach the gospel to them. The stallholders were unhappy with the competition and used a variety of methods to silence him, but without effect. He also preached at Kennington Common in south London, near to a place where hangings took place, and at Blackheath in south-east London. The latter has a small mound from which Whitefield would preach, and it is still known as Whitefield’s Mount.

Matrimonio
Before his second visit to America, Whitefield had formed an emotional attachment to Elizabeth Delamotte, Whitefield had preached around the Blackheath area of what is now south east London, not far from the Delamotte family home at Blendon Hall. He appears to have struggled with conflicting thoughts. On the one hand he was determined that he would spend his life wholly for Jesus Christ. He was afraid that romantic attachments would dull his ardor for gospel preaching. On the other hand his heart was drawn to Elizabeth. After arriving in America for the second time, he wrote two letters in April, 1740, one to her parents and one to Elizabeth. The parental one 17 asked permission to propose marriage to Elizabeth, and if this was acceptable, to pass the second letter to their daughter. The reason given to the parents was the fact that several of the women who had come from England to assist in the work of the Orphan-House had died and he needed a help-meet to replace them. He was most unromantic: “I am free from that foolish passion, which the world calls love. I write, only because I believe it is the will of God, that I should alter my state.” The second letter was to be given to Elizabeth 18 only if the parents approved. There has probably never been a less romantic proposal letter in the history of the world. We do not know if Elizabeth ever read the letter. She did marry someone else, having expressed doubts over her salvation.

Whitefield still felt the need to marry, and did so in 1741. He traveled from Scotland to Wales to marry a widow, Elizabeth James (née Burrell) of Abergavenny, who had a daughter named Nancy. 19 She and Howell Harris had formed a close attachment and probably should have married, but at that time Harris had the same doubts that Whitefield had. How could he marry a woman and not be deflected from his devotion to and work for Christ? So he resolved to “hand her over to brother Whit.” Elizabeth raised some objections, but over a few days was persuaded and having traveled around looking for a sympathetic clergyman to marry them, they wed at Capel Martin, Caerphilly, on 14 November 1741. Rather than honeymoon, the newlyweds went off on a preaching tour. 20

In 1743 Elizabeth gave birth to their son in London. They named him John and Whitefield pronounced at his baptism at the Tabernacle in London that John would grow to be a great preacher of the gospel. He was to be disappointed. His son was weak and died at four months at the Bell in Gloucester. 21 It is speculative to suggest that this was partly caused by Whitefield driving a carriage into a ditch while Elizabeth was pregnant. 22 His intention for his infant son’s funeral was to preach till he heard the tolling of the church bell. They were to have no further children, though Elizabeth wrote to a friend that she was remaining in London because she had in the previous sixteen months suffered four miscarriages. The constant itinerating took its toll on her and she remained in the chapel house in London while Whitefield “ranged” in Britain and America.

Elizabeth died on August 9, 1768. 23 Whitefield preached from Romans 8:20 at her funeral, and Elizabeth was buried in the vaults of Whitefield’s Tottenham Court Road Chapel. It was where he planned to be buried if he died in Britain. At the end of the 19th century the Chapel was falling down and all those interred there, except Augustus Toplady, were moved to Chingford Mount cemetery in north London. The rebuilt Chapel was destroyed by the last V-2 rocket to land on central London in 1945.

Wales
Whitefield’s first contact with the evangelicals in Wales was a letter written to Howell Harris in December, 1738. 24 Griffith Jones, Llanddowror, had been operating circulating schools and instructing people in the Scriptures. The work was carried on by Harris. He was converted in 1735 and began open air preaching as his bishop would not ordain him. As a “layman” he could not officially preach, so he referred to his preaching as “exhorting.” Whitefield met Harris for the first time in Cardiff on March 7, 1739. Whitefield refused to shake hands with Harris until he gave a positive answer to the question “do you know your sins are forgiven.” 25

Methodism in Wales developed with Harris, Daniel Rowlands, William Williams and others who held to Calvinistic principles. A joint association between English and Welsh Calvinistic Methodists was formed which first met at Watford, near Caerphilly, in 1743, and Whitefield was elected as the first moderator. 26

In 1768 six students were ejected from St. Edmunds College, Oxford, for being Methodists. Whitefield wrote a complaint against their treatment, but to no avail. This led the Countess of Huntingdon to open a training college for gospel ministers at Trevecca, a quarter of a mile north of Howell Harris’s home. The lease on the Trevecca College property expired in 1792 and it relocated to Cheshunt in north London. It moved again in 1906 to Cambridge and was merged into Westminster College Cambridge in 1967.

Scotland, Cambuslang
Whitefield corresponded with several people in Scotland, including the Erskines. They had separated from the Church of Scotland and formed the Associate Presbytery. In a letter to Ebenezer Erskine, Whitefield explained why he could not solely join himself to the Associate Presbytery, and was concerned, as an “occasional preacher” to spread the gospel to everyone. 27 On his first visit to Scotland, arriving at Edinburgh on July 30, 1741, Whitefield called on the Erskines in Dunfermline, north of Edinburgh. He found that this was not to be a time of fellowship, but of correction. He must renounce Anglicanism and become a Presbyterian, adopting the Westminster Confession and the Solemn League and Covenant. In addition he must only preach for them. Come mai? “Because we are the Lord’s people.” Whitefield wisely replied that it was those outside the church who needed to hear the gospel, and that he was not so concerned about matters of church government. 28 This did not please the Associate Presbytery at all. One of their number, Adam Gib, the following year preached a sermon and published an extended version denouncing Whitefield. It was entitled “A Warning against countenancing the Ministrations of Mr. George Whitefield, published in the New Church at Bristow, upon Sabbath, June 6, 1742.”

In July 1742, Whitefield visited the village of Cambuslang, south-east of Glasgow where he had met the Church of Scotland minister, William M’Culloch, the year before. It was here that unprecedented scenes occurred when Whitefield preached in the open air at a natural amphitheatre close to the church building. It was reckoned that 30,000 were present over several days. The revival had started before Whitefield arrived, but his preaching fanned the flames. 29

Il Grande Risveglio
In America in 1740 Whitefield began a preaching tour northwards. With publicity and distribution of printed sermons and notices in the press the public was aware that he was coming and where he would be preaching. But unusual effects attended his services, whether within church buildings or in the open air. Many people who had come merely out of curiosity found themselves gripped by his preaching and many professed faith in Christ as a consequence. Everywhere he went this seemed to happen. Even ministers who had been preachers of the doctrines of grace professed themselves converted under his ministry. 30 Passing through Northampton, Massachusetts, Whitefield met and preached for Jonathan Edwards. Observing the relationship between Edwards and his wife made Whitefield desire a wife, and prompted the proposal mentioned earlier. Edwards was impressed with Whitefield’s passion, but was less keen on his demanding conversion experiences and an appeal to emotions.

This insistence on the New Birth led to a division between “New Lights,” those who supported Whitefield, and “Old Lights” who did not. One example of an “Old Light” is Jedidiah Andrews, writing to a friend in 1741:

A prevailing rule to try converts is that if you don’t know when you were without Christ and unconverted, etc., you have no interest in Christ, let your love and your practice be what they may which rule is as unscriptural, so I am of the mind will cut off nine in ten, if not ninety-nine in a hundred, of the good people in the world that have a pious education. 31

For Whitefield and his supporters, a Christian home, while a blessing, did not guarantee salvation, and all must be born again. Included among the “New Lights” were Gilbert Tennant and his family.

Voice
Whitefield would have had a Gloucester accent, very different from what is now considered “received pronunciation” (also known as “BBC English”). His early theatrical practice prepared him for projecting his voice. But even though he had a well trained voice it must have been one of immense power. Even allowing for some exaggeration in the size of the crowds gathering to hear him, Whitefield was able to speak and be heard while speaking for extended periods, often over an hour. His last sermon lasted two hours. When Benjamin Franklin heard the reports from England of Whitefield’s preaching, he at first refused to believe that it was possible for such crowds to hear the unaided human voice. When Whitefield arrived in Philadelphia, Franklin was among his auditors. As Whitefield preached from the balcony of the old courthouse, Franklin conducted an experiment. He walked away from Whitefield towards his print shop in Market Street until the noise of the traffic and general bustle drowned out Whitefield’s voice. He then estimated the area of a semi-circle with Whitefield at its center. Allowing two square feet per person he realized that the numbers quoted concerning Whitefield’s English congregations were possible. 32

Whitefield also had a way of speaking. It was said that Whitefield could make his congregation laugh or cry depending on how he pronounced the word “Mesopotamia.” David Garrick, the leading actor of the day, said he would pay a hundred guineas (£105,

$170) if only he could say “Oh!” like Mr. Whitefield. These statements have led some to suggest that Whitefield’s success was solely down to well-honed acting skills. Secular academia finds no place for the supernatural work of God, so such an approach is not surprising. But those who believe in the power of the gospel and the Holy Spirit can see that, while God used all of Whitefield’s abilities, Whitefield had no ability to change the hearts of men and give them new life in Christ.

Schiavitù
Georgia was founded as a non-slave colony. It was also the most southerly and hottest. It proved difficult for white Europeans to cope with the summer heat and work the land. Observing the slave states to the north flourishing economically, Whitefield unfortunately argued that slavery should be permitted in Georgia also. His arguments were eventually accepted by the Georgia Trustees and slavery was legalized in 1751. This has been a stain on Whitefield’s name ever since. With that said, while arguing in favor of the principio of slavery he wrote to slave owners deploring the way they praticato schiavitù. 33 He did not regard slaves as being in any way inferior and he often preached to groups of slaves, and wrote a tract to slave owners about their treatment of their slaves.

In 1740 he purchased property in Philadelphia with a view to starting a school for the poor, including slaves, and a meeting place for his supporters. The project failed, but in 1749 Whitefield’s friend Benjamin Franklin took over the premises and founded a college which, in time, became the University of Pennsylvania. 34

Selina, Countess of Huntingdon
Selina was converted under John Wesley’s ministry, but later attached herself to Whitefield, and used her wealth and influence in support of his ministry. Socially, Great Britain was a very stratified society, and it was necessary for people to “know their place” and be deferential towards their “elders and betters” who had “better breeding.” This is well-illustrated by the Duchess of Buckingham’s reply to Selina, Countess of Huntingdon’s invitation to come and hear Whitefield preach:

I thank your ladyship for the information concerning Methodist preachers their doctrines are most repulsive, and strongly tinctured with impertinence and disrespect towards their superiors, in perpetually endeavouring to level all ranks, and do away with all distinctions. It is monstrous to be told that you have a heart as sinful as the common wretches that crawl on the earth. This is highly offensive and insulting and I cannot but wonder that your ladyship should relish any sentiments so much at variance with high rank and good breeding. 35

It was because of his social standing that Whitefield was often quite obsequious in writing to the Countess. It was to her that he left Bethesda to look after in his will.

Morte
Whitefield crossed the Atlantic thirteen times. He was a workaholic. He often said “I had rather wear out, than rust out.” By the time he was fifty-four he looked an old man. 36 Whitefield left England for the last time in September, 1769. He spent the previous weeks preaching farewell sermons in various places. Some of these were taken down in shorthand and published. Whitefield deplored this as he had no opportunity to correct the text. His literary executor and first biographer, John Gillies, tried to buy up the whole print run and have them pulped, but without success. In the early 19th century these were added to the “official sermons” published by Gillies as part of Whitefield’s Lavori under the title Sermons on Important Subjects. Other sermons had been published during the course of his ministry, but these were not collected together till this century.

Itinerary of his Final Weeks
In the last weeks of his life, Whitefield, who had never been a well man, found his bodily weakness an increasing problem. His solution to any health problem was most usually to viaggiare poi predicare. Accordingly, he sailed from New York on July 31, 1770 to Newport, Rhode Island, arriving on the morning of August 3. He preached almost every day, except for a few days when he was too ill, roaming through north-east Massachusetts before arriving at Exeter, New Hampshire. Here he preached from a plank between two barrels on 2 Corinthians 13:5, “Examine yourselves, whether ye be in the faith.” Some hearers reckoned his best ever sermon.

As he stood to preach someone said to him, “Sir, you are more fit to go to bed than to preach.” To which answered, “True, Sir:” but turning aside, he clasped his hands together, and, looking up, spoke, “Lord Jesus, I am weary in thy work, but not of thy work. If I have not yet finished my course, let me go and speak for thee once more in the fields, seal thy truth, and come home and die.” 37

He rode thirty miles to Newburyport, arriving at the parsonage of First Presbyterian Church. Exhausted, he went up to bed, but the press of people at the door still wished to hear him. So he preached from top of the staircase with candle in hand until the candle went out. He went to bed, but woke in the night struggling for breath. He believed it was asthma, but it was most likely heart failure. His friends tried everything to relieve his symptoms, but by six a.m. on September 30, 1770, nearly three months short of his fifty-sixth birthday, they realized that he had at last passed into the presence of the Savior he loved and had served. 38 The funeral was attended by thousands. His body was buried in the crypt under the pulpit of First Presbyterian Church, Newburyport, from which he had been due to preach the day he died. In recent years a plaque has been added with Whitefield’s chosen epitaph: “I am content to wait for the day of judgement for the clearing up of my character: and after I am dead I desire no other epitaph than this, “here lies G. W. what sort of a man he was the great day will discover.”” 39

News Received in England
In the 18th century, news traveled only at the speed at which a traveler could go from one place to another. It took until November 5 for the news of Whitefield’s death to reach London. There was great mourning wherever the news spread. A great number of people counted Whitefield as their spiritual father and they mourned his loss. The London funeral took place at Tottenham Court Road Chapel on November 18, 1770. The Chapel was draped with black material as a sign of mourning, and it was not taken down for six months afterwards. The sermon was preached by John Wesley, as requested by Whitefield. In his will he directed that mourning rings should be purchased for John and Charles Wesley. Though they still had serious differences of belief between them, Whitefield had been quite insistent before he died that Wesley was the man to preach the funeral sermon in England.

Conseguenze
One of Whitefield’s biographers, Robert Philip, relates a story 40 about Whitefield’s left forearm having been removed from his grave and brought to England. It was eventually returned and reunited with the rest of the body. The small wooden box it was returned in can still be seen in the church building. However, one of his thumbs was also removed, and is in the archive of Drew University in Madison, New Jersey. 41

While leading an army to fight the French, Benedict Arnold opened the grave and took Whitefield’s clerical bands and cuffs, cut them up and gave each man a piece, in the apparent belief that this would help them in their fight. They lost!

Eredità
Whitefield is an encouragement to us to press on in the work of the gospel, trusting God alone for blessing. A man who used the means that God gave him. A man who was large hearted and catholic in spirit, concerned with what unites Christians rather than that which divides. He proved that a Calvinistic theology is no barrier to effective evangelism.

A man once said “The world has yet to see what God can do with a man fully consecrated to him. By God’s help, I aim to be that man.” The man who said those words cannot have heard of George Whitefield.


Slaveholding Evangelist

When George Whitefield first journeyed through America’s southern colonies, he was deeply disturbed by how slaves were brutalized by their masters. In 1740, in an angry, open letter to three southern colonies, he wrote: “Your dogs are caressed and fondled at your tables but your slaves who are frequently styled dogs or beasts, have not an equal privilege. They are scarce permitted to pick up the crumbs which fall from their masters’ tables.… Although I pray God the slaves may never be permitted to get the upper hand, yet should such a thing be permitted by Providence, all good men must acknowledge the judgment would be just.”

Whitefield was genuinely concerned for blacks: “Their consciences are awake, and consequently prepared in good measure for hearing the gospel.” When preaching to mixed crowds, he often addressed African-Americans as a group, and he chastised slaveholders for not teaching their slaves about Christ.

He also purchased 5,000 acres in Pennsylvania to build a school “for the instruction of these poor creatures.” He intended to do the same in South Carolina. (Neither project succeeded.)

Many African-Americans felt Whitefield’s concern. During a stay in Charleston, he reported, “Several of the Negroes did their work in less time than usual, that they might come to hear me.”

For the most part, though, Whitefield’s sermons avoided talk about masters’ duties to slaves, though not the reverse: “Though [God] hath now called you [slaves] into his own family … he doth not call you thereby from the service of your masters according to the flesh.”

Later, Whitefield took an unfortunate stand. In 1740, he had established an orphanage, called Bethesda, in Georgia. By 1747, both colony and orphanage were suffering economically. .

Per continuare a leggere, iscriviti ora. Gli abbonati hanno accesso digitale completo.


n his lifetime he preached an estimated 18,000 times and reached about ten million hearers. His sermons were reprinted countless times, and people in frontier regions were converted and blessed without ever hearing his stentorian voice. He lived in the middle of the 18th century, so he spoke without electronic amplification or collecting his auditors in sports stadiums. He preached fourteen times in Scotland, once to a crowd estimated at 20,000. In Boston, Massachusetts he addressed about 20,000 people on Boston Commons in a colony with a total population of about 17,000. He was cross-eyed and mocked by his enemies as “Dr. Squintum”, and was consistently opposed by the mainstream clergy, both conservatives and liberals. He was a bold Calvinist in theology and gave no altar calls, only calls to repentance and faith. Multiple thousands came to sincere faith in Christ. He was evangelist George Whitefield, likely the most famous individual in American colonial history.


George Whitefield (1714-1770)

George Whitefield was born the seventh child and fifth son of a Gloucester inn-keeper. He exhibited an academic aptitude, but due to his low estate, entered Oxford as a servitor. While there, he fell under the influence of John Wesley and became a member of The Holy Club, a group of students whose main concerns were prayer, Bible study and piety. Whitefield had been attracted to the theatre and considered acting as a career. A deep spiritual awakening deflected his thespian pursuits, but the skills of public speaking in dramatic fashion never left him. They would, in fact, characterize his impassioned preaching of the Gospel.


Aerial view of the University of Oxford

Ordained as a minister in the Church of England, Whitefield early on sailed to Savannah, Georgia as parish priest. He would become closely associated with Bethesda Orphanage there his entire life. After a short tenure, he returned to England and began an evangelistic preaching ministry throughout the United Kingdom. With his powerful voice and animated style, Whitefield expounded the Scriptures, especially those regarding repentance and faith. Along with the Wesley brothers, these revivals within Anglicanism and among dissenting denominations resulted in what would eventually be known as Methodism, an entirely new denomination in itself. Their appeals for “heart religion” often met with an outpouring of emotional responses and professed conversions to Christ, and the formation of new chapels and churches where none existed before.


George Whitefield preaches to a crowd gathered in Bolton, England in June 1750
( CC BY-NC-ND ArtUK.org )

Whitefield returned to America in 1739 where, it turned out, the fields were “white unto harvest.” His first tour extended from New York to Savannah, with perhaps his most successful preaching stop in Philadelphia. Sensing a potential economic opportunity for his printing business, Benjamin Franklin negotiated the right to print the twenty-four-year-old Whitefield’s sermons and books, and though not a believer himself, also attended the services. The two men remained correspondents and close friends till Whitefield’s death in 1770. Whitefield crossed the Atlantic thirteen times and became the central figure of the “Great Awakening” in America.


Benjamin Franklin (1706-1790)


George Whitefield Preaching - History

George Whitefield is a preacher worth learning from, and his extraordinary ministry powerfully affected two continents with countless souls being saved. Whitefield’s preaching influenced virtually every single American. Based on portraits, Whitefield was not much to look at physically, but in the pulpit he was captivating. He attracted crowds of people that were unprecedented then and now. When he preached in London the crowd was estimated to be 20,000 at a time where the city population was less than a million. It was said that “his voice startled England like a trumpet blast.” In his farewell sermon at Boston, the crowd was estimated to be larger than the entire city population.

There was something different about Whitefield. His sermons were not orderly and are not necessarily enjoyable reading. The preaching of Whitefield was not powered by an expert exposition of a passage like it was for Spurgeon. Reading Whitefield’s sermons, unlike Spurgeon’s, does not provide the modern preacher a template for crafting their own message or even ideas for illustrating specific points from a passage. Yet the sermons of Whitefield brought a huge harvest into the kingdom of God. J.I. Packer writes, “These were no ordinary sermons. He portrayed the lives of biblical characters with a realism no one had seen before. He cried, he danced, he screamed. Among the enthralled was David Garrick, then the most famous actor in Britain. “I would give a hundred guineas,” he said, ‘if I could say ‘Oh’ like Mr. Whitefield.’” [1] J.I. Packer, excerpt from “131 Christians Everyone Should Know,” https://www.christianitytoday.com/history/people/evangelistsandapologists/george-whitefield.html

Whitefield’s preaching was much admired, so much so that even Benjamin Franklin, a skeptic of the church and a frequent critic of preachers, loved to hear him preach. On one occasion Franklin purposely left his wallet at home when he went to hear Whitefield preach because he knew he would be convicted to give him money. After the sermon, Franklin borrowed money from a friend and gave anyway.

The preaching of Whitefield was empowered by the Holy Spirit and the force of his personality. Whitefield believed what he preached, and his conviction to see lost souls saved fueled his passion and made his preaching great. There are many things that we can learn from Whitefield. A passionate belief in God’s Word, an intense desire to see souls saved, along with a special anointing of the Holy Spirit will empower a preacher to be used by God to achieve great things.

This theme is a common one in the preaching of Whitefield: Not everyone is a Christian, even those who call themselves so, and it is the duty of the preacher to speak to this issue. Whitefield stated in a sermon, “All are not Christians that are called so and, till the heart is changed, the enmity against God remains.” [2] George Whitefield, Selected Sermons of George Whitefield (Oak Harbor, WA: Logos Research Systems, 1999). The primary focus of his sermons, which preachers today should emulate, was the new birth. Whitefield reasoned with his listeners to be saved, he proclaimed the way to the new birth and he dramatized his message with passion and thundering warnings.

The modern preacher can learn from Whitefield the importance of emphasizing a changed life as evidence for salvation. Whitefield did not preach a works-based salvation, but he insisted that works of righteousness are a natural outcome of a true born again experience. In another sermon, Whitefield proclaimed, “What concerns us most to be assured of, and which is the Secondo thing I was to speak to, is, Whether we have experimentally known the power of his resurrection that is, Whether or not we have received the Holy Ghost, and by his powerful operations on our hearts have been raised from the death of sin, to a life of righteousness and true holiness.” [3] Ibid.

Whitefield also teaches us to be confrontational. Whitefield was confrontational with sinners, professing Christians and even with other preachers. In a sermon on the Holy Spirit, Whitefield said, “Numbers of other texts might be quoted to make this doctrine, if possible, still more plain but I am astonished, that any who call themselves members much more, that many, who are preachers in the church of England, should dare so much as to open their lips against it. And yet, with grief I speak it, God is my Judge, persons of the established church seem more generally to be ignorant of it, than any dissenters whatsoever.” [4] Ibid.

Whitefield was not one to shy away from the political events of his day. We can learn from Whitefield that it is a preacher’s duty to address social issues and politics without fear and without a lustful desire to be accepted by unbelievers as open minded. Whitefield preached a sermon that was occasioned by a recent upheaval in British politics. Whitefield praised the Lord for delivering England from what he viewed as a rebellion in England that would have threatened the freedom of the church had it succeeded. Whitefield stated, “But, alas! How soon would this happy scene have shifted, and a melancholy gloomy prospect have succeeded in its room, had the revels gained their point, and a popish abjured pretender been forced upon the British throne!” [5] Ibid.

Whitefield was biblical, in that he emphasized the Holy Spirit’s inspiration of the Scripture. He was spiritual, in that he emphasized the power of the Holy Spirit operating in the lives of Christians. He was successful, in that he won countless souls into the Kingdom of God. In all these things, modern preachers would do well to imitate.

David Goza is the Senior Pastor of Jefferson Baptist Church in Baton Rouge, Louisiana.


1st of Many George Whitefield Sermons

George Whitefield made it his business to find salvation for his soul. He joined a group of like-minded men, the Holy Club, to which John and Charles Wesley also belonged, and exceeded the other members in zeal and good works. He was a familiar visitor of prisoners. For long hours he studied religious works. He fasted until his health broke. He prayed on his knees under a hedge in the cold. For all his hard work his soul was unsatisfied.

He would have despaired, except he felt the Lord had promised him he would yet be saved. The Wesleys sailed to Georgia on a futile mission. They, too, would find peace only when their hearts were warmed by the Holy Spirit. This did not come about until each recognized that salvation was by grace, a free gift through Jesus Christ rather than by works. To live a life of faith was to be born again it was to be "in" Christ and have Christ in oneself. Once Whitefield grasped this, peace flooded his heart.

He returned to school, pouring out this truth to others. As his health recovered, he trained toward being ordained so that he could enter full-time ministry. His efforts at private evangelism continued. What before had been labor was now an act of joy. But as ordination neared, he trembled. Despite having studied the scriptures line by line on his knees, he felt unprepared. As the day for ordination approached, he found relief in prayer. In May he was publicly examined by men who desired to embarrass him.

Bishop Benson believed Whitefield was the kind of man the church needed. To quiet the young man's mind, he promised there would be no public examination at his ordination. June 20, 1736 came. "I attempted to behave with unaffected devotion, suitable to the greatness of the office I was to undertake." He read over Paul's advice to Timothy and determined to let no one to despise him for his youth.

A week later, on this day, June 27th, 1736, Whitefield preached his first sermon. He took as his topic the need for Christians to help one another. At first he was awkward, for his mother, his brothers and sisters, and many who had known him as a youngster were in the audience. As he proceeded, the Spirit filled him. Those who came to listen were so moved by the authority of his words that parishioners complained to the bishop that some had gone "mad."

Whitefield himself wrote, "Glory! Glory! Glory! be ascribed to an Almighty Triune God." He went on to preach thousands more powerful sermons. He became a force in the Great Awakening which brought fresh life to America's churches. His last sermon was preached in 1770. He was then desperately ill but, mounting a barrel, urged his listeners to examine themselves whether they were in the faith. To be saved, they must be born again, he urged. The following morning he died.


The Sermons of George Whitefield.

2 vols. Edited and introduced by Lee Gatiss. Watford, UK: Church Society, 2010. 966 pp. $55.89.

Martyn Lloyd-Jones called George Whitefield the greatest English preacher who ever lived. That assessment ranks him ahead of the great Puritan and Victorian preachers, including the “Prince” himself, Charles Spurgeon. In light of his gifts, influence during the First Great Awakening, and sheer volume of sermons on both sides of the Atlantic, estimated at 30,000, we could safely call Whitefield a preaching juggernaut. Thus, it is not surprising that Whitefield's sermons were republished for the first installment of the Reformed Evangelical Anglican Library (REAL), which seeks to recover a “more robust vision of Anglican theology and identity” (1:5). These two volumes contain sixty-one sermons, the vast majority of Whitefields's extant transcripts.

Lee Gatiss, also the Series Editor for REAL, introduces Whitefield's preaching methodology, Anglicanism, and Reformed theology. He believes, “we need a heavy dose of his theology, we need his inspiration, and we need his urgent international vision for evangelism” (1:41). At the same time, he offers a balanced critique pointing out some of Whitefield's flaws regarding church life, preaching style, and exegesis.

Readers will be helped by Gatiss' editorial work of the 1771 edition. He cleaned up the paragraphing and syntax without sacrificing Whitefield's “eighteenth century voice” (1:39). His scholarship as a church historian also enhances the work. Gatiss corrects the popular view that Whitefield did not intend to return to England after he departed in 1769 by pointing to contrary evidence in Sermon 61. Finally, his extensive footnotes also shed light on many of Whitefield's sources, quotes, and historical context. Though some readers may desire subject and Scripture indexes, their absence does not detract from the overall quality of the work.

As helpful as Gatiss's introduction and editorial work may be, the deep value of these volumes resides in the original sermons of the great preacher. Whitefield was a preacher who revered the Bible. His sermons were largely expositional, keeping the immediate and canonical context in view. The grand narrative of Scripture can be found throughout. His goal was to preach to the head and the heart. Sermon 59 exemplifies Whitefield's approach:

That we might deal with you as rational creatures, we have endeavoured calmly, and in the fear of God, to address ourselves to your understandings but the hardest work is yet ahead, namely, to affect and warm your hearts. This I take to be the very life of preaching. . . . Moses and the Prophets, Christ and his Apostles, dealt much in exhortations, as well as in opening and explaining the weighty matters of the Law. And if we are taught by the same Spirit, we shall, like them, bring light and heat with us, when called to speak of, and enforce the things which concern the kingdom of God. Without proper mixture of these, however a preacher may acquire the character, in the letter-learned and polite world, of being a calm and cool reasoner yet he never will be looked upon by those whose senses are exercised to discern spiritual things, as a truly evangelical and Christian orator. (2:421)

In every sermon, Whitefield preached in an experimental manner desiring a godly response from his hearers.

Though dimmed by the printed page, Whitefield's passionate and persuasive style shines through. His sermons are filled with exhortations and evangelistic appeals. Whether preaching to saints in a church, coal miners in a field, or passengers on a boat, Whitefield possessed an incalculable desire to see people converted to Christ. He consistently made appeals with eternity and the sovereign work of the Spirit in view:

If you perish, remember that you do not perish for lack of invitation. You shall stand forth at the last day and I here give you a summons to meet me at the judgment seat of Christ and to clear both my master and me. Would weeping, would tears prevail on you, I could wish my head were waters and my eyes fountains of tears, that I might weep out every argument and melt you into love. . . . But such power belongeth only unto the Lord, I can only invite (2:102).

Additionally, Whitefield knew his audience well and preached in a discriminating manner. He sought to persuade his hearers while keeping their spiritual and temporal circumstances in mind.

There is much to be gleaned from reading Whitefield's sermons. Becoming acquainted with Whitefield and his preaching should instruct, correct, and motivate a new generation of pastors and laypeople alike. In a day where there is a heightened focus on Reformed theology on the one hand and passionate mission on the other, Whitefield stands as a preeminent example of both. These volumes are a noble attempt to bring the Anglican Church and those of different denominational stripes back to such a vision through Whitefield's preaching. We are indebted to Gatiss and REAL for making these sermons available for today's church.

List of site sources >>>


Guarda il video: Dr Lloyd-Jones documentary on George Whitefield (Gennaio 2022).