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Terremoto provoca tsunami fluviale in Mississippi

Terremoto provoca tsunami fluviale in Mississippi


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Il 7 febbraio 1812, il più violento di una serie di terremoti vicino al Missouri provoca un cosiddetto tsunami fluviale nel fiume Mississippi, facendo in realtà scorrere all'indietro il fiume per diverse ore. La serie di scosse, che ebbe luogo tra il dicembre 1811 e il marzo 1812, fu la più potente nella storia degli Stati Uniti.

L'insolita attività sismica iniziò intorno alle 2 del mattino del 16 dicembre 1811, quando una forte scossa scosse la regione di New Madrid. La città di New Madrid, situata vicino al fiume Mississippi nell'attuale Missouri, contava circa 1.000 residenti all'epoca, per lo più agricoltori, cacciatori e cacciatori di pellicce. Alle 7:15 scoppiò un terremoto ancora più potente, ora stimato di magnitudo 8,6. Questo tremito ha letteralmente fatto cadere le persone a terra e molte persone hanno provato la nausea per l'ampio rotolamento della terra. Dato che l'area era scarsamente popolata e non c'erano molte strutture a più piani, il bilancio delle vittime era relativamente basso. Tuttavia, il terremoto ha causato frane che hanno distrutto diverse comunità, tra cui Little Prairie, nel Missouri.

Il terremoto ha anche causato l'apertura di fessure, alcune lunghe diverse centinaia di piedi, sulla superficie terrestre. Grandi alberi sono stati spezzati in due. Lo zolfo è fuoriuscito dalle tasche sotterranee e gli argini dei fiumi sono scomparsi, inondando migliaia di acri di foreste. Il 23 gennaio 1812, un terremoto stimato di magnitudo 8,4 colpì quasi nella stessa posizione, causando effetti disastrosi. Secondo quanto riferito, la moglie del presidente, Dolley Madison, è stata svegliata dal tremore a Washington, D.C. Fortunatamente, il bilancio delle vittime è stato inferiore, poiché la maggior parte dei sopravvissuti al primo terremoto ora viveva in tende, in cui non potevano essere schiacciati.

Il più forte dei tremori è seguito il 7 febbraio. Questo è stato stimato a un'incredibile magnitudo 8,8 ed è stato probabilmente uno dei terremoti più forti della storia umana. Le campane della chiesa hanno suonato a Boston, a migliaia di chilometri di distanza, dal tremito. I muri di mattoni sono stati abbattuti a Cincinnati. Nel fiume Mississippi, l'acqua è diventata marrone e i vortici si sono sviluppati improvvisamente dalle depressioni create nel letto del fiume. Le cascate sono state create in un istante; in un rapporto, 30 barche sono state gettate impotenti sulle cadute, uccidendo le persone a bordo. Molte delle piccole isole al centro del fiume, spesso utilizzate come basi dai pirati fluviali, scomparvero definitivamente. Grandi laghi, come il Reelfoot Lake nel Tennessee e il Big Lake al confine tra Arkansas e Missouri, sono stati creati dal terremoto mentre l'acqua del fiume si riversava in nuove depressioni.

Questa serie di grandi terremoti si è conclusa a marzo, anche se ci sono state scosse di assestamento per qualche altro anno. In tutto, si ritiene che circa 1.000 persone siano morte a causa dei terremoti, anche se un conteggio accurato è difficile da determinare a causa della mancanza di una registrazione accurata della popolazione dei nativi americani nell'area in quel momento.


La famigerata faglia di New Madrid eliminerà 150 miglia del Midwest e finirà per essere più devastante del Big One di San Andreas, anch'esso in ritardo!

Nel lontano 1811 e 1812, una serie di oltre 1.000 terremoti ha scosso il fiume Mississippi tra St. Louis e Memphis. Uno era così potente da far scorrere il fiume all'indietro per alcune ore.

Oggi, gli scienziati affermano che la zona sismica di New Madrid, lunga 150 miglia, ha una terrificante possibilità del 40% di esplodere nei prossimi decenni, colpendo 7 stati: Illinois, Indiana, Missouri, Arkansas, Kentucky, Tennessee e Mississippi. 8211 con 715.000 edifici danneggiati e 2,6 milioni di persone rimaste senza elettricità.

Questa mappa mostra i terremoti (cerchi) delle zone sismiche di New Madrid e Wabash Valley (macchie arancioni). I cerchi rossi indicano i terremoti avvenuti dal 1974 al 2002 con magnitudo maggiore di 2,5 localizzati utilizzando strumenti moderni (Università di Memphis). I cerchi verdi indicano i terremoti avvenuti prima del 1974 (USGS Professional Paper 1527). I terremoti più grandi sono rappresentati da cerchi più grandi. tramite USGS

Conosciamo tutti il ​​potere terrificante della faglia di San Andreas. Ma c'è un difetto nel Midwest che ha un impatto ancora maggiore.

La New Madrid Sismic Zone, a volte chiamata New Madrid Fault Line, è una delle principali zone sismiche attive negli Stati Uniti meridionali e centro-occidentali. Come mostrato nella mappa sopra, si estende a sud-ovest di New Madrid, Missouri.

I terremoti che si verificano nella zona sismica di New Madrid minacciano potenzialmente parti di 8 stati degli Stati Uniti: Illinois, Indiana, Missouri, Akansas, Kentucky, Tennessee, Oklahoma, Mississippi.


Il giorno in cui il fiume Mississippi è andato all'indietro e come ha portato alla scia delle lacrime

Nuova zona sismica di Madrid. I cerchi rossi identificano i terremoti avvenuti tra il 1974 e il 2002 con magnitudo 2.5 e superiori. I cerchi verdi indicano i terremoti avvenuti prima del 1974. Più grande è il cerchio, più grande è il terremoto. Fonte: USGS

Nel 1811 e nel 1812, una serie di terremoti provenivano da New Madrid, nel Missouri, e furono avvertiti fino all'Ohio e alla Carolina del Sud. Il terreno sotto il fiume Mississippi si sollevò, cambiando temporaneamente il suo corso in modo che scorresse all'indietro. (Il fenomeno non è così raro come si potrebbe pensare, infatti, il Mississippi è tornato indietro all'inizio di quest'anno grazie all'uragano Isaac.) L'evento potrebbe essere passato relativamente inosservato, tranne per il fatto che un gruppo di Muskogee pensava che il fenomeno fosse un dio fluviale, il Tie Snake, che si contorce sotto terra.

Si credeva che il Tie Snake fosse un mostro fluviale con le corna che si nascondeva sotto l'acqua e si trovava a cavallo del divario tra il mondo superiore e quello inferiore, tra cielo e fiume, tra ordine e caos. La cultura Muskogee si concentrava sulla prosperità comunitaria, ma le loro tradizioni erano state alterate dall'infiltrazione di beni commerciali europei e dalla nuova cultura che le accompagnava. Alcuni Muskogee credevano che il Tie Snake li stesse chiamando a tornare a uno stile di vita tradizionale e li avvertisse di impedire agli europei di infiltrarsi nella loro cultura.

Questo comando potrebbe anche essere passato (relativamente) inosservato, tranne per il fatto che un residuo del governo spagnolo ha incontrato alcuni guerrieri Muskogee a Pensacola, in Florida, e ha dato loro delle armi. Gli inglesi avevano legato la giovane marina americana al largo della costa atlantica nella guerra del 1812, e gli spagnoli speravano che gli uomini Muskogee potessero indebolire gli americani da un'altra direzione.

La guerra di Muskogee (Creek)

Gli stessi Muskogee erano divisi sul potenziale di conflitto, ma prima che potessero raggiungere un consenso, i coloni europei nell'area presero atto dello scambio e tesero un'imboscata ai guerrieri Muskogee nella battaglia di Burnt Corn. I Muskogees si vendicarono nella battaglia di Fort Mims nel 1813 e il panico divampò dall'avamposto di frontiera alle strade lastricate della nuova capitale. Andrew Jackson attaccò a sud, guidando una cavalleria che inseguì i Muskogees dalla battaglia di Talladega al massacro a Horseshoe Bend nel 1814.

I Muskogees furono costretti a cedere un'enorme porzione della loro terra nel successivo trattato di pace, e Jackson non dimenticò l'esperienza. Quando salì alla presidenza, le sue dure politiche portarono all'Indian Removal Act del 1830. Durante il decennio successivo, migliaia di Muskogee, Cherokee, Choctaw, Seminole e Chickasaw furono costretti a marciare dalle foreste del profondo sud verso ora è l'Oklahoma orientale. Il viaggio del popolo Cherokee fu il più famoso dei 15.000 che iniziarono il viaggio, 4000 morirono lungo la strada.

In tutto, 46.000 nativi americani furono rimossi dalle loro terre ancestrali durante le migrazioni forzate, nell'esodo ora ricordato come il Sentiero delle Lacrime.

Laura Steadham Smith è una studentessa laureata alla Florida State University.


Secondo quanto riferito, l'uragano Laura ha causato il flusso all'indietro del fiume Mississippi

La United Cajun Navy risponde alle vittime dell'uragano Laura

Laura ruggisce a terra come un uragano di categoria 4 Todd Terrell, presidente della United Cajun Navy, si unisce a Neil Cavuto con approfondimenti su "Your World".

Secondo un rapporto, l'uragano Laura si è indebolito fino a diventare una depressione, ma non prima di aver causato il riflusso del Mighty Mississippi River in Louisiana all'inizio di questa settimana.

Chris Dier ha pubblicato su Twitter un video dell'evento unico, avvenuto intorno alle 16:00. Mercoledì ad Arabi, un sobborgo di New Orleans.

"L'uragano Laura sta costringendo il Mississippi a seguire il nord invece che il sud", ha scritto. "Ora le chiatte devono combattere queste maree mentre scendono lungo il fiume. Surreali."

La tempesta è stata localizzata a circa 155 miglia a sud di Lake Charles, La., intorno alle 16:00. Mercoledì CT con venti massimi sostenuti di 145 mph, secondo il National Weather Service (NWS). Non è riuscito a colpire New Orleans subito dopo, ma sembrava comunque causare l'improbabile fenomeno.

John Lewis, professore associato di ricerca presso il Tulane ByWater Institute, ha risposto al post, affermando che la parte superiore del fiume è stata probabilmente spinta dal vento, perché gli impatti dell'ondata non sono stati abbastanza gravi da causare un'inversione del flusso.

Questa immagine satellitare GOES-16 GeoColor è stata scattata mercoledì 26 agosto 2020 alle 14:40. EDT., e fornito da NOAA, mostra l'uragano Laura sul Golfo del Messico. (NOAA tramite AP)

Ha detto che la sua comprensione era che: "l'ondata di tempesta rallenta la velocità con cui il fiume drena, quindi l'aumento di profondità proviene dall'acqua che scorre a monte, che poi rallenta e inizia ad accumularsi. Ma il fiume è una forza molto potente e non si "inverte" completamente molto facilmente."

Il governatore democratico della Louisiana John Bel Edwards ha dichiarato mercoledì a "Your World" di Fox News che l'uragano Laura è stata potenzialmente la tempesta più forte che ha colpito la parte sud-occidentale dello stato in più di sei decenni.

"Le cose sono molto, molto serie", ha detto Edwards al presentatore Neil Cavuto. "Abbiamo una tempesta di categoria 4. Toccherà terra subito dopo mezzanotte. Continua a crescere di dimensioni e intensità e, francamente, l'ondata di tempesta sarà un'enorme minaccia per la vita e, in effetti, il National Weather Il servizio ha fatto il passo senza precedenti di dire che l'ondata di tempesta sarà insostenibile".

Il fiume Mississippi scorreva all'indietro anche durante l'uragano Katrina nel 2005 e l'uragano Isaac nel 2012, secondo WLBT-TV di Jackson, Mississippi.


Il terremoto provoca lo tsunami fluviale nel Mississippi - 7 febbraio 1812 - HISTORY.com

TSgt Joe C.

In questo giorno del 1812, il più violento di una serie di terremoti vicino al Missouri provoca un cosiddetto tsunami fluviale nel fiume Mississippi, facendo in realtà scorrere il fiume all'indietro per diverse ore. La serie di scosse, avvenuta tra il dicembre 1811 e il marzo 1812, fu la più potente nella storia degli Stati Uniti.

L'insolita attività sismica iniziò intorno alle 2 del mattino del 16 dicembre 1811, quando una forte scossa scosse la regione di New Madrid. La città di New Madrid, situata vicino al fiume Mississippi nell'attuale Arkansas, contava circa 1.000 residenti all'epoca, per lo più agricoltori, cacciatori e cacciatori di pellicce. Alle 7:15 scoppiò un terremoto ancora più potente, ora stimato di magnitudo 8,6. Questo tremito ha letteralmente fatto cadere le persone a terra e molte persone hanno provato la nausea per l'ampio rotolamento della terra. Dato che l'area era scarsamente popolata e non c'erano molte strutture a più piani, il bilancio delle vittime era relativamente basso. Tuttavia, il terremoto ha causato frane che hanno distrutto diverse comunità, tra cui Little Prairie, nel Missouri.

Il terremoto ha anche causato l'apertura di fessure, alcune lunghe diverse centinaia di piedi, sulla superficie terrestre. Grandi alberi sono stati spezzati in due. Lo zolfo è fuoriuscito dalle tasche sotterranee e gli argini dei fiumi sono scomparsi, inondando migliaia di acri di foreste. Il 23 gennaio 1812, un terremoto stimato di magnitudo 8,4 colpì quasi nello stesso luogo, causando effetti disastrosi. Secondo quanto riferito, la moglie del presidente, Dolley Madison, è stata svegliata dal tremore a Washington, D.C. Fortunatamente, il bilancio delle vittime è stato inferiore, poiché la maggior parte dei sopravvissuti al primo terremoto ora viveva in tende, in cui non potevano essere schiacciati.

Il più forte dei tremori è seguito il 7 febbraio. Questo è stato stimato a un'incredibile magnitudo 8,8 ed è stato probabilmente uno dei terremoti più forti della storia umana. Le campane della chiesa hanno suonato a Boston, a migliaia di chilometri di distanza, dal tremito. I muri di mattoni sono stati abbattuti a Cincinnati. Nel fiume Mississippi, l'acqua è diventata marrone e i vortici si sono sviluppati improvvisamente dalle depressioni create nel letto del fiume. Le cascate sono state create in un istante in un rapporto, 30 barche sono state gettate impotenti sulle cascate, uccidendo le persone a bordo. Molte delle piccole isole al centro del fiume, spesso utilizzate come basi dai pirati fluviali, scomparvero definitivamente. Grandi laghi, come il Reelfoot Lake nel Tennessee e il Big Lake al confine tra Arkansas e Missouri, sono stati creati dal terremoto mentre l'acqua del fiume si riversava in nuove depressioni.

Questa serie di grandi terremoti si è conclusa a marzo, anche se ci sono state scosse di assestamento per qualche altro anno. In tutto, si ritiene che circa 1.000 persone siano morte a causa dei terremoti, anche se un conteggio accurato è difficile da determinare a causa della mancanza di una registrazione accurata della popolazione dei nativi americani nell'area in quel momento.


Di cosa parla un terremoto che provoca uno tsunami?

Sebbene la magnitudo del terremoto sia un fattore che influenza la generazione di tsunami, ci sono altri importanti fattori da considerare. Il terremoto deve essere un evento marino poco profondo che sposta il fondale marino. È molto più probabile che i terremoti di spinta (al contrario degli tsunami) generino tsunami, ma in alcuni casi si sono verificati piccoli tsunami a causa di grandi terremoti (ad es. > M8).

Prendere nota delle seguenti linee guida generali basate su osservazioni storiche e in conformità con le procedure del Pacific Tsunami Warning Center.

Magnitudini inferiori a 6.5

È molto improbabile che terremoti di questa portata possano innescare uno tsunami.

Magnitudini comprese tra 6.5 e 7.5

I terremoti di queste dimensioni di solito non producono tsunami distruttivi. Tuttavia, nelle vicinanze dell'epicentro potrebbero essere osservati piccoli cambiamenti del livello del mare. Gli tsunami in grado di produrre danni o vittime sono rari in questa gamma di magnitudo, ma si sono verificati a causa di effetti secondari come frane o crolli di sottomarini.

Magnitudini comprese tra 7.6 e 7.8

Terremoti di queste dimensioni potrebbero produrre tsunami distruttivi, specialmente vicino all'epicentro. A distanze maggiori, potrebbero essere osservati piccoli cambiamenti del livello del mare. Gli tsunami in grado di produrre danni a grandi distanze sono rari nella gamma di magnitudo.

Magnitudo 7.9 e superiore

Vicino all'epicentro sono possibili tsunami locali distruttivi e significativi cambiamenti del livello del mare e danni potrebbero verificarsi in una regione più ampia. Si noti che con un terremoto di magnitudo 9.0, esiste la possibilità di una scossa di assestamento di magnitudo 7.5 o superiore.


Cos'è uno tsunami fluviale?

Molte delle piccole isole al centro del fiume, spesso utilizzate come basi dai pirati fluviali, scomparvero definitivamente.

In questo giorno del 1812, il più violento di una serie di terremoti vicino al Missouri provoca un cosiddetto tsunami fluviale nel fiume Mississippi, facendo in realtà scorrere il fiume all'indietro per diverse ore. Tuttavia, il terremoto ha causato frane che hanno distrutto diverse comunità, tra cui Little Prairie, nel Missouri. Le campane della chiesa hanno suonato a Boston, a migliaia di chilometri di distanza, per lo scuotimento.

Gli tsunami possono viaggiare a una velocità di circa 500 miglia o 805 chilometri all'ora, quasi alla velocità di un jet... In tutto, si ritiene che circa 1.000 persone siano morte a causa dei terremoti, anche se un conteggio accurato è difficile da determinare a causa della mancanza di una registrazione accurata della popolazione dei nativi americani nell'area in quel momento. Molte delle piccole isole al centro del fiume, spesso utilizzate come basi dai pirati fluviali, scomparvero definitivamente. Dato che l'area era scarsamente popolata e non c'erano molte strutture a più piani, il bilancio delle vittime era relativamente basso. Il 23 gennaio 1812, un terremoto stimato di magnitudo 8,4 colpì quasi nella stessa posizione, causando effetti disastrosi. Lo zolfo è fuoriuscito dalle tasche sotterranee e gli argini dei fiumi sono scomparsi, inondando migliaia di acri di foreste. Secondo quanto riferito, la moglie del presidente, Dolley Madison, è stata svegliata dal tremore a Washington, D.C. Fortunatamente, il bilancio delle vittime è stato inferiore, poiché la maggior parte dei sopravvissuti al primo terremoto ora viveva in tende, in cui non potevano essere schiacciati. 1812. In questo giorno del 1812, il più violento di una serie di terremoti vicino al Missouri provoca un cosiddetto tsunami fluviale nel fiume Mississippi, facendo in realtà scorrere all'indietro il fiume per diverse ore. Le campane della chiesa hanno suonato a Boston, a migliaia di chilometri di distanza, dal tremito. Lo zolfo è fuoriuscito dalle tasche sotterranee e gli argini dei fiumi sono scomparsi, inondando migliaia di acri di foreste. La scossa più forte è seguita il 7 febbraio.

Terremoto provoca tsunami fluviale in Mississippi. Questo tremito ha letteralmente fatto cadere le persone a terra e molte persone hanno provato la nausea per l'ampio rotolamento della terra.

Il terremoto ha anche causato l'apertura di fessure, alcune lunghe diverse centinaia di piedi, sulla superficie terrestre. In tutto, si ritiene che circa 1.000 persone siano morte a causa dei terremoti, anche se un conteggio accurato è difficile da determinare a causa della mancanza di una registrazione accurata della popolazione dei nativi americani nell'area in quel momento. 1812. L'insolita attività sismica iniziò intorno alle 2 del mattino del 16 dicembre 1811, quando una forte scossa scosse la regione di New Madrid. Questa serie di grandi terremoti si è conclusa a marzo, anche se ci sono state scosse di assestamento per qualche altro anno. Alle 7:15 scoppiò un terremoto ancora più potente, ora stimato di magnitudo 8,6. Il 23 gennaio 1812, un terremoto stimato di magnitudo 8,4 colpì quasi nella stessa posizione, causando effetti disastrosi. La città di New Madrid, situata vicino al fiume Mississippi nell'attuale Arkansas, contava circa 1.000 residenti all'epoca, per lo più agricoltori, cacciatori e cacciatori di pellicce.

Questo è stato stimato a un'incredibile magnitudo 8,8 ed è stato probabilmente uno dei terremoti più forti della storia umana.

Un'onda di vento normale viaggia a circa 90 km/h, ma uno tsunami può attraversare l'oceano a un'incredibile velocità di 970 km/h! I muri di mattoni sono stati abbattuti a Cincinnati. Quanto è veloce uno tsunami? Le cascate sono state create in un istante in un rapporto, 30 barche sono state gettate impotenti sulle cascate, uccidendo le persone a bordo.

da: http://www.history.com/this-day-in-history/earthquake-causes-fluvial-tsunami-in-mississippi, tsunami fluviale del 1812 lungo il Mississippi. I muri di mattoni sono stati abbattuti a Cincinnati. Le persone possono vedere il fondo dell'oceano disseminato di pesci flosci e altri animali marini. Nel fiume Mississippi, l'acqua è diventata marrone e i vortici si sono sviluppati improvvisamente dalle depressioni create nel letto del fiume. L'insolita attività sismica iniziò intorno alle 2 del mattino del 16 dicembre 1811, quando una forte scossa scosse la regione di New Madrid.

Il più forte dei tremori è seguito il 7 febbraio. Tuttavia, il terremoto ha causato frane che hanno distrutto diverse comunità, tra cui Little Prairie, Missouri. Terremoto provoca tsunami fluviale in Mississippi. Grandi laghi, come il Reelfoot Lake nel Tennessee e il Big Lake al confine tra Arkansas e Missouri, sono stati creati dal terremoto mentre l'acqua del fiume si riversava in nuove depressioni. Grandi alberi sono stati spezzati in due. Dato che l'area era scarsamente popolata e non c'erano molte strutture a più piani, il bilancio delle vittime era relativamente basso. Grandi alberi sono stati spezzati in due.


Il Mississippi corre all'indietro

Terre affondate o sollevate e ci sono state anche molte frane. Il terzo terremoto, che eguagliò o addirittura superò di forza il primo, causò un cosiddetto tsunami fluviale nel fiume Mississippi, costringendolo a correre all'indietro per ore.

Mentre la maggior parte dei terremoti si verificano lungo le principali linee di faglia del mondo che si trovano ai bordi delle placche tettoniche che costituiscono la crosta terrestre, non è il caso dei terremoti di New Madrid. La Nuova Zona Sismica di Madrid (NMSZ) si trova lontano dal confine della placca tettonica, ma ha visto una serie di grandi terremoti, inclusi eventi datati intorno al 2350 aC, 900 dC e 1450 dC, oltre a quello che ha avuto luogo nel 1811-12.


La nuova zona sismica di Madrid

Quando le persone pensano ai terremoti negli Stati Uniti, tendono a pensare alla costa occidentale. Ma i terremoti si verificano anche negli Stati Uniti orientali e centrali Fino al 2014, quando il drammatico aumento dei tassi di terremoto ha dato all'Oklahoma il primo posto nella classifica degli Stati Uniti confinanti, l'area più sismicamente attiva a est delle Montagne Rocciose era nella zona della valle del Mississippi conosciuta come la Nuova zona sismica di Madrid. Dal 1974, i sismometri, strumenti che misurano lo scuotimento del suolo, hanno registrato migliaia di terremoti da piccoli a moderati. Le faglie che producono terremoti non sono facili da vedere in superficie nella regione di New Madrid perché sono erose dai processi fluviali e profondamente sepolte dai sedimenti fluviali. Una mappa degli epicentri dei terremoti, tuttavia, riflette le faglie in profondità e mostra che i terremoti definiscono diversi rami della zona sismica di New Madrid nell'Arkansas nordorientale, nel Kentucky sudoccidentale, nel Missouri sudorientale e nel Tennessee nordoccidentale. In questa mappa sono mostrate altre faglie relativamente giovani, che non sono necessariamente associate a recenti terremoti o alla principale tendenza sismica nella regione di New Madrid. Mostra 20 località in cui i geologi hanno trovato e pubblicato le loro scoperte su faglie o prove di grandi terremoti (dai colpi di sabbia vedi immagine a destra).

1811-1812 Terremoti

Nell'inverno del 1811 e del 1812, la zona sismica di New Madrid ha generato una sequenza di terremoti che è durata per diversi mesi e comprendeva tre terremoti molto grandi stimati tra la magnitudo 7 e 8. I tre più grandi terremoti del 1811-1812 distrussero diversi insediamenti lungo il Il fiume Mississippi, ha causato danni strutturali minori fino a Cincinnati, Ohio, e St. Louis, Missouri, e sono stati avvertiti fino a Hartford, Connecticut, Charleston, South Carolina e New Orleans, Louisiana. Nella regione di New Madrid, i terremoti hanno colpito drammaticamente il paesaggio. Hanno causato cedimenti bancari lungo il fiume Mississippi, frane lungo Chickasaw Bluffs nel Kentucky e nel Tennessee e sollevamento e cedimento di ampi tratti di terra nella pianura alluvionale del fiume Mississippi. Uno di questi sollevamenti legati alla faglia vicino a New Madrid, nel Missouri, costrinse temporaneamente il fiume Mississippi a scorrere all'indietro. Inoltre, i terremoti hanno liquefatto i sedimenti del sottosuolo su un'ampia area ea grandi distanze provocando fessurazioni del suolo e violenti sfoghi di acqua e sedimenti. Un resoconto di questo fenomeno affermava che il Pemiscot Bayou "è esploso per una distanza di quasi cinquanta miglia".

Dopo il terremoto [del 1811-1812] moderato in violenza, il paese mostrò un aspetto malinconico di voragini, di sabbia che copriva la terra, di alberi abbattuti, o sdraiati con un angolo di quarantacinque gradi, o spaccati nel mezzo. L'insediamento di Little Prarie è stato smembrato. L'insediamento di Great Prarie, uno dei più fiorenti prima sulla sponda occidentale del Mississippi, era molto diminuito. New Madrid ridusse all'insignificanza e al decadimento la gente che tremava nei suoi miserabili tuguri al distante e malinconico brontolio delle scosse che si avvicinavano.

Xilografia di Henry Howe, dalle collezioni storiche del Great West (Cincinnati, 1854, p.239). (Dominio pubblico.)

La zona sismica di New Madrid si trova nella parte settentrionale di quello che è stato chiamato l'argine del Mississippi. L'argine del Mississippi è un ampio canale pieno di rocce sedimentarie marine di circa 50-100 milioni di anni e sedimenti fluviali di meno di 5 milioni di anni. I 30 metri superiori di sedimento all'interno del deposito comprendono sabbia, limo e argilla depositati dai fiumi Mississippi, Ohio, St. Francis e White e dai loro affluenti negli ultimi 60.000 anni. I depositi del treno della valle del Wisconsin si sono formati durante il periodo glaciale da 10.000 a 60.000 anni fa e i depositi della cintura meandro dell'Olocene sono stati depositati negli ultimi 10.000 anni.

L'invaso del Mississippi è alla base di rocce sedimentarie paleozoiche vecchie fino a 570 milioni di anni. Le rocce paleozoiche sono alla base di rocce ancora più antiche che sembrano essere state deformate circa 600 milioni di anni fa, quando il continente nordamericano si è quasi disintegrato. Durante il processo di rifting continentale, si è formata una profonda valle delimitata da faglie e nota come spaccatura Reelfoot. La spaccatura Reelfoot è oggi identificata come un sistema sotterraneo di fratture e faglie nella crosta terrestre. La sismicità di New Madrid è associata spazialmente alla spaccatura di Reelfoot e può essere prodotta dal movimento su vecchie faglie in risposta a sollecitazioni di compressione legate ai movimenti delle placche.

Modello geologico e sismotettonico della regione di New Madrid (modificato da Braile et. al., 1984).(Public domain.)

Liquefazione

Gli effetti più evidenti dei terremoti del 1811-1812 sono i grandi depositi sabbiosi, noti come colpi di sabbia, derivanti dall'eruzione di acqua e sabbia sulla superficie del suolo. Questo fenomeno chiamato liquefazione indotta dal terremoto è il processo mediante il quale il sedimento sabbioso saturo d'acqua perde temporaneamente la sua forza a causa dell'accumulo di pressione dell'acqua nei pori tra i granelli di sabbia mentre le onde sismiche passano attraverso il sedimento. Se la pressione interstiziale aumenta al punto da eguagliare il peso del terreno sovrastante, il sedimento si liquefa e si comporta come un fluido. Il liquame risultante di acqua e sedimenti tende a fluire verso la superficie del terreno lungo crepe e altre debolezze. Il terreno sovrastante "galleggiante" sui sedimenti liquefatti si sposta lungo pendii anche dolci, provocando fessurazioni e spostamenti laterali e verticali. Questo tipo di frana noto come diffusione laterale è comunemente responsabile dei danni alle infrastrutture (ponti, strade, edifici) durante i forti terremoti.

Durante i terremoti del 1811 e del 1812, la liquefazione e la conseguente diffusione laterale furono gravi e diffuse. I colpi di sabbia si sono formati su un'area estremamente vasta di circa 10.400 chilometri quadrati. Gli effetti della liquefazione si estendono per circa 200 km a nord-est della zona sismica di New Madrid nella contea di White, nell'Illinois, 240 km a nord-nordovest vicino a St. Louis, Missouri, e 250 km a sud vicino alla foce del fiume Arkansas. Nella regione di New Madrid, i colpi di sabbia possono ancora essere visti sulla superficie oggi. In passato i colpi di sabbia erano attribuiti ai terremoti del 1811-1812. Ora sappiamo che alcuni dei colpi di sabbia risalgono a prima del 1811 e si sono formati a seguito di terremoti preistorici di New Madrid.

Fotografia e sezione schematica che illustra la liquefazione indotta dal terremoto e la formazione di dighe di sabbia e colpi di sabbia. La foto è stata scattata il 14 febbraio 2016 dopo il terremoto di Christchurch, in Nuova Zelanda. (modificato dall'originale) (Credit: Martin Luff. Public domain.)

Nella zona sismica di New Madrid, molti colpi di sabbia appaiono come macchie sabbiose di colore chiaro nei campi arati. I depositi di alluvione seppelliscono altri colpi di sabbia. Visti dall'alto, i colpi di sabbia hanno forme circolari, ellittiche e lineari e possono arrivare fino a decine di metri di larghezza e centinaia di metri di lunghezza. Visti in sezione o in scavi e argini, i colpi di sabbia assumono comunemente la forma di grandi lenti di spessore da 1 a 2 m. Colpi di sabbia composti da diversi strati che vanno dalla sabbia grossolana al limo e sono ricoperti da argilla formati probabilmente a seguito di molteplici terremoti. I colpi di sabbia di solito contengono clasti, pezzi di depositi sottostanti e orizzonti del suolo strappati dalle pareti della diga mentre la sabbia liquefatta eruttava in superficie.

Archeologia

La valle del fiume Mississippi inferiore era una terra fertile per i nativi americani dal 9500 a.C. circa. al 1670 d.C. La presenza di nativi americani è ancora oggi evidente nel tumulo occasionale non ancora distrutto dalle moderne pratiche agricole e negli abbondanti cocci, strumenti e punte litiche e frammenti ossei trovati nei campi arati e nelle sponde tagliate di fiumi e fossati. La maggior parte dei manufatti incontrati durante gli studi sui colpi di sabbia di New Madrid provengono dalle culture dei boschi e del Mississippi, che prosperarono dal 200 a.C. circa. rispettivamente al 1000 d.C. e dall'800 al 1670 d.C. Entrambi i periodi culturali sono suddivisi in intervalli iniziali, intermedi e tardivi. Le ceramiche dei boschi sono caratterizzate da grog (cocci macinati o argilla cotta) e tempera con sabbia, mentre le ceramiche del Mississippi sono caratterizzate da tempera a conchiglia.

Fotografia aerea che mostra macchie di colore chiaro che sono depositi di sabbia vicino a Lepanto, Arkansas (dal Dipartimento dell'Agricoltura degli Stati Uniti, 26 gennaio 1964). Molti colpi di sabbia si sono formati sopra le barre di scorrimento di Pemiscot Bayou, noto anche come Scivolo sinistro di Little River.n (dominio pubblico).

Fotografia di alcuni tipi di artefatti diagnostici nella regione di New Madrid: 1, Campbell Appliqué 2, Bell Plain 3, Nodena Elliptical point 4, Nodena Banks varietà point 5, Parkin Punctate 6, Madison point 7, Varney Red Filmed 8, Barnes Cord Marked 9, daub con impressione di canniccio. (Foto di Martitia Tuttle, ricerca finanziata dal NEHRP. Dominio pubblico.)

Sebbene vi siano incertezze riguardo alle loro fasce d'età, alcuni tipi di ceramica e puntiformi, così come i resti di piante, sono considerati diagnostici di vari periodi culturali. Ad esempio, le ceramiche Bell Plain, Campbell Appliqué e Parkin Punctate e i punti Nodena sono diagnostici del periodo tardo Mississippiano La ceramica Old Town Red e i punti Madison sono diagnostici del periodo Mississippiano medio La ceramica Varney Red Filmed è diagnostica del periodo Early Mississippian e Barnes la ceramica e le punte con gambo di Table Rock sono diagnostiche del periodo tardo boscoso. Il mais Zea, o mais, divenne dominante nella dieta dei nativi americani tra il 1000 e il 1050 d.C. ed è un importante indicatore temporale nella regione.

L'archeologia ha svolto un ruolo importante nel riconoscere e datare le caratteristiche di liquefazione indotte da terremoti preistorici nella regione di New Madrid. I colpi di sabbia trovati sotto i tumuli dei nativi americani e gli orizzonti di occupazione si sono formati senza dubbio prima del 1811 perché pochi nativi americani vivevano nell'area dopo il 17° secolo. Artefatti diagnostici trovati in associazione con colpi di sabbia forniscono una stima preliminare dell'età del terremoto causale. Indagini dettagliate possono ulteriormente limitare l'età dell'evento. Ad esempio, gli artefatti in un orizzonte di occupazione sepolto da un colpo di sabbia possono fornire una stima dell'età massima della caratteristica di liquefazione mentre, gli artefatti in un orizzonte sviluppato nella parte superiore di un colpo di sabbia possono fornire una stima della sua età minima. Allo stesso modo, i resti di piante e altri elementi organici trovati negli orizzonti culturali possono essere utilizzati per datare i colpi di sabbia associati. La datazione al radiocarbonio dei resti vegetali è la tecnica di datazione più comunemente usata in paleosismologia. È preferibile avere datazioni al radiocarbonio da entrambi gli orizzonti sovrastanti e sottostanti per racchiudere l'età del colpo di sabbia.

Paleosismologia

Log of trench wall at Dodd site near Steele, Missouri, where sand blow and two associated sand dikes are exposed. The pre-event ground surface was displaced downward by 70 to 80 cm between the two sand dikes. Late Mississippian ceramic artifacts found above and below sand blow suggest that it formed between 1400 and 1670 A.D. Radiocarbon dating of charcoal in the soil horizon buried by the sand blow indicates that it formed after 1290 A.D. Radiocarbon dating of a corn kernel collected from a wall trench dug into the top of the sand blow indicates that it formed before 1460 A.D. Therefore, the estimated age of the sand blow is 1290-1460 A.D. (Public domain.)

Paleoseismology is the study of the timing, location, and magnitude of prehistoric earthquakes preserved in the geologic record. Knowledge of the pattern of earthquakes in a region and over long periods of time helps to understand the long-term behavior of faults and seismic zones and is used to forecast the future likelihood of damaging earthquakes. In eastern North America, where near-surface faulting is uncommon or difficult to identify, paleoseismology often employs liquefaction features to learn about prehistoric earthquakes. Earthquake-induced liquefaction features are distinctive and form as the result of strong ground shaking.

Liquefaction features include sand blows, dikes, and sills. Sand blows are deposits that form on the ground surface as the result of venting of water and sand. Sand dikes are sediment-filled cracks through which water and sand flowed. Sand sills usually take the form of lenses intruded below clay layers and are connected to sand dikes. Most large earthquakes around the world have induced liquefaction.

Over the past decade, paleoseismic studies have begun to unravel the earthquake history of the New Madrid seismic zone. Studies focusing on earthquake-induced liquefaction features utilized archaeology and radiocarbon dating to estimate the ages of liquefaction features, and thus, the timing of the earthquakes that caused them. In this way, sand blows across the New Madrid region were found to have formed during earthquakes about 1450 A.D., 900 A.D., 300 A.D., and 2350 B.C.

Photograph of sand blow deposit and related feeder dike exposed in excavation. Sand blow buries soil that was at ground surface at time of event. Sand dike fills fissure that formed in soil. For scale, shovel blade is 20 cm wide. (Credit: Martitia Tuttle. Public domain.)

In addition, the size and spatial distributions of historic and sand blows that formed about 1450 A.D. and 900 A.D. were determined to be strikingly similar to each other, suggesting that the prehistoric earthquakes had similar locations and magnitudes to the 1811-1812 earthquakes. Furthermore, sand blows attributed to the 1450 A.D., 900 A.D., and 2350 B.C. earthquakes are composed of multiple, fining upward layers similar in thickness to those that formed in 1811-1812. These observations support the interpretation that the prehistoric events were similar in location and magnitude to the 1811-1812 earthquakes and also suggests that they too were earthquake sequences. Paleoseismic studies concluded that the New Madrid seismic zone generated magnitude 7 to 8 earthquakes about every 500 years during the past 1,200 years.

Photograph of sand dike and sill exposed in drainage ditch in southeastern Missouri. Sand dike intruded weathered sand sill emplaced below weathered clay. Layering within the dike and sill indicate that they formed during two or more events. For scale, knife is 8 cm long. (Credit: Martitia Tuttle. Public domain.)

Earthquake chronology for New Madrid seismic zone from dating and correlation of liquefaction features at sites (listed at top) along NE-SW transect. Some sites show age estimates for more than one feature related to different events (e.g., Eaker 2 and L2). Inferred timing of events is shown with colored bands. (Public domain.)

FAQ for Seismic Hazards in the Central U.S.

What is the estimate of the recurrence interval for 1811-1812 type earthquakes?

Paleoseismic (geologic) studies conducted over the last 20 years have shown that sequences of earthquakes of comparable size to that in 1811-1812 have occurred at least twice before, in approximately 900 and 1450 AD. This implies a recurrence interval of about 500 years.

Given this and other new information, can one estimate the probability of damaging earthquakes in the New Madrid seismic zone?

We have learned a tremendous amount about the New Madrid seismic zone since 1985. One of the things we have learned is that coming up with probabilities is much more difficult than we used to think. If we use the data on historical seismicity combined with the new information on recurrence of large earthquakes, and make the same assumptions that go into the National Seismic Hazard maps, we would estimate a 25-40% chance of a magnitude 6.0 and greater earthquake in the next 50 years and about a 7-10% probability of a repeat of the 1811-1812 earthquakes in the same time period.

However, it is VERY important to note that these estimates alone do not include information about WHERE the earthquakes might occur and therefore what shaking might affect any given location. More useful are the estimates of the likely amount of ground shaking that can be expected, contained in the National Seismic Hazard maps. The ground shaking estimated accounts for both the likely ranges of recurrence intervals and locations.

Does everyone within USGS agree on the cause and effects of a future New Madrid earthquake?

No one knows what causes New Madrid earthquakes. However, there are ideas that are being researched. Although there is great uncertainty regarding the cause of earthquakes, scientists generally do agree on what happens when they do occur, that is, the likely levels of ground shaking associated with the waves earthquakes emit. These levels are reflected in the National Seismic Hazard Maps, which represent the products of a long consensus building process. These maps also account for the uncertainties in our understanding.

Differences of opinion within the research community invariably will arise. Generally these are not critical to people outside the research arena. When they are, the USGS sometimes has held workshops to try to come to a consensus and at other times has announced our own internal consensus. Generally, we have met with the CUSEC State Geologists and been able to come to agreement at least between the State Surveys and the USGS, as well as many other scientists. In most situations, the State Surveys are the ones responsible to the State Governors and the USGS works closely with them.

What is the potential for a large New Madrid earthquake triggering an earthquake in the Wabash Valley?

All we know is that this has not happened in the past few 1811-1812-sized New Madrid earthquake sequences.

After a major earthquake in the New Madrid or Wabash Valley seismic zone, what changes to the landscape would we most likely see?

Deformation of the land surface directly over a fault that moves may manifest as very localized uplift or subsidence, or lateral distortions of up to several meters (for a very large earthquake). Shaking can cause ground failure of various types, including liquefaction and landsliding. These would have significant effect on the landscape in terms of damming streams, spewing sand and mud into fields, and causing areas near bluffs and rivers to slide and form a broken up surface.

Can you explain liquefaction? What conditions would increase or decrease the amount of liquefaction?

Liquefaction occurs when loose, sandy, water saturated soils are strongly shaken. The soils lose their capacity to bear any weight and can flow like a liquid. This process is accompanied by high pore water pressures that can force sand, water, and mud upward, often forming the signature sand blows of the New Madrid seismic zone. Many factors affect how susceptible materials are to liquefaction, but some of the most important requirements are the degree of water saturation, the size of the grains, and how well cemented they are.

After the 1811/1812 earthquakes there were reports that the Mississippi River flowed backward. Can you explain this phenomenon and what is it called?

One of the 1812 earthquakes occurred on a fault that actually crossed the river three times. The uplift along this fault formed a scarp or cliff that caused both a dam and waterfalls at different locations. The damming of the river would have temporarily backed the river up, which may account for the descriptions of the river boat pilots.


The Mississippi River Ran Backward

Damage resulting from the New Madrid earthquakes

Photograph courtesy U.S. Department of the Interior | U.S. Geological Survey.

There was plenty I didn’t know about Missouri before I moved to St. Louis in 2007, but one of the things I did know, or thought I knew, was that the state was the site of the largest continental earthquake in U.S. history—a seismic event more powerful than even the San Francisco earthquake of 1906.

The first in the series of three New Madrid earthquakes occurred 200 years ago today, in the early morning of Dec. 16, 1811, in what was then a sparsely populated town in the Louisiana Territory, now the Missouri Bootheel. The second occurred on Jan. 23, 1812, and the third—believed to be the strongest—on Feb. 7, 1812. Countless major and minor aftershocks followed.

New Madrid’s population in 1811 hovered around 1,000: farmers and fur traders and pioneers, French Creole and Native Americans who used the Mississippi River for commerce and transportation. Accounts from people who experienced the quakes firsthand have a biblical flavor: The land undulated chasms opened and swallowed horses and cows whole the Mississippi ran backward and smoke, sand, and vapor obscured the sun. Because of the Midwest’s comparatively stiff and cold lithosphere, tremors could be felt at a much greater distance than in coastal quakes, giving rise to tales of stopped clocks in Natchez and tinkling chandeliers in Washington, D.C.

So ghastly and spectacular were these details that in 2009, I decided to start writing a novel set in the present day but inspired by the 1811-12 temblors. The only problem, as I discovered while conducting research, is that many of the details might not be true.

Over the years, estimates have placed the 1811-12 quakes’ magnitudes anywhere from under 7.0 to 8.5—an enormous range given that one additional unit of magnitude makes an earthquake 10 times stronger. There now seems to be widespread acceptance that the quakes weren’t stronger than magnitude 8, but beyond that, I’ve heard conflicting figures.

And that’s hardly the only contentious issue surrounding the New Madrid (pronounced MAD-red) Seismic Zone. There’s also the question—significant to those of who live in the area—of whether the fault could still unleash another Big One (or three) or whether it has essentially shut down.

In the past 20 years, GPS equipment monitoring the fault has recorded little of the movement that would be expected if it were still active, as Northwestern geology professor Seth Stein describes in his engrossing 2010 book Disaster Deferred: How New Science Is Changing Our View of Earthquake Hazards in the Midwest.

Photograph courtesy U.S. Department of the Interior | U.S. Geological Survey.

Stein suggests there are financial incentives for engineers and institutions that are government-funded or would otherwise benefit from the cost of retrofitting buildings and pipelines to inflate the threat of future quakes. It’s not that there’s no hazard, according to Stein, but when there’s only so much money to go around, it’s an inappropriate allocation of resources to act as if a big earthquake is as likely in Missouri as in California. The counterargument, put forth by agencies such as FEMA and the U.S. Geological Survey, is that it’s impossible to know, and in the face of uncertainty, cities and individuals ought to prepare. The 1811-12 sequence is believed to have been the third set of quakes to occur in roughly 500-year intervals, and this pattern could indicate that the fault “has several more pops left in it,” as John Vidale, a University of Washington geologist, told me. Earlier this year, Vidale led a team that evaluated multiple studies of the fault.

If those holding opposing viewpoints are unlikely to come to an agreement anytime soon, the public is, in a rather weird way, splitting the difference. People I know aren’t preparing for another major quake in practical ways—holding family earthquake drills or stockpiling emergency supplies—but they’re far from ready to accept that the fault has shut down.

St. Louis is about 170 miles from New Madrid, and logically, those of us within shaking distance of the fault should be relieved by evidence that it no longer poses a threat, but in both media coverage anticipating the 200 th anniversary of 1811 and in conversations I’ve had, it’s clear that people are reluctant to accept that the danger has passed. As a novelist, I can think of reasons why I’d prefer for the fault to still be active, just as I’d prefer for the 1811-12 quakes to have been record-breakingly strong—because it makes the book I’m writing juicier—but as a person who lives in St. Louis in a brick house, I’m hugely relieved by the data of Seth Stein.

So why do so many other Missourians, most of whom are not, I suspect, writing novels, seem strangely disappointed by and even defensive about this potential downgrading of a natural disaster? Maybe, in our age of nonexistent weapons of mass destruction and sham celebrity weddings, it’s just hard not to be cynical. Or maybe it’s that Midwesterners know we’re not considered particularly interesting by the nation as a whole, and we’re loath to lose one of our few marks of distinction. (Already, Missouri jeopardized its status as a bellwether state with the 2008 presidential election.) Or could it be for the same reason that people watch horror movies—because suspense makes everything more exciting? As it happens, I hate horror movies, but then again, I find everyday life sufficiently terrifying.

Michael Wysession is a professor in the Department of Earth and Planetary Sciences at Washington University in St. Louis, as well as a former student of Seth Stein’s. When I met with Wysession not long ago, he said he, too, has noticed resistance to the idea of less momentous 1811-12 earthquakes or of a shutdown fault, even among some of his scientific colleagues. But when I pressed him on why people are reluctant to believe something that can only, if true, mean we’re safer, he indicated that this was a matter beyond the scope of seismology. “You’d have to ask a psychologist,” he said.


Earthquake causes fluvial tsunami in Mississippi - HISTORY

200 years ago this February 7, on the western frontier of European settlement in North America, the pioneering westward expanders and the natives whose land they were colonizing were thrown from their sleep in the deep wee hours of a winter night by the culminating temblor of a harrowing, months-long sequence of major earthquakes, aftershocks of which continue to this day.

Map of shaking intensity interpolated from historic accounts of the 2:15am mainshock of the New Madrid sequence. Map courtesy Susan Hough, USGS.

The so-called New Madrid earthquakes–named for a small Missouri settlement near the modern-day borders of Kentucky, Tennessee, Illinois, Indiana, and Arkansas that lay nearest the center of this cataclysmic seismic sequence–are the largest to have struck the eastern United States since well before they became the United States. In the recorded history of western settlement of North America, no quakes outside of the mountainous west match them in size and scope, and only a few come close.

Plenty of people have been and will be reporting on these earthquakes as we celebrate their bicentennial, including the organizers of the Great Central U.S. ShakeOut, which took place this morning to commemorate the massive culminating temblor of the sequence that started in December 1811. Even mapping software purveyor ESRI has put together a commemorative compilation of informative and beautiful interactive maps about the quakes (super cool compilation! If you click on one link in this post, let it be that one). It is worth reading some of these syntheses and reviews because the earthquake series itself makes a captivating narrative. It’s nearly impossible to imagine the terror with which these relentless temblors must have stricken the settlers, who were already braving the “wild” frontier of a foreign continent. Even the mid-continent’s native inhabitants had not experienced such a thing in scores of generations, and in the early 19th century no one would have had any reasonable framework in which to explain the occurrence of massive earthquakes.

Because the New Madrid quakes occurred so early in our country’s recorded and geographic history, piecing together the events with a modern understanding of earthquakes and plate tectonics has required a great deal of sleuthing, and some of the details gleaned about them remain controversial, most notably their magnitudes (were they more like M7 or more like M8?). The uncertainty regarding the exact size of these earthquakes compounds the issue of determining the seismic hazard posed by recurrence of major earthquakes in the New Madrid Seismic Zone. To understand how seismicity may continue in southeastern Missouri we can look for patterns in the prehistoric record of earthquakes, but ideally we would like some idea of what forces caused these earthquakes to happen here. This remains an open question, and one in particular for which the question of the quakes’ magnitudes may be a crucial bit of information. Researchers have tried to use modern seismicity to constrain the behavior of large earthquakes in the New Madrid Seismic Zone, and some have interpreted the ongoing small quakes there as the tail end of an unsurprising aftershock sequence, suggesting that they don’t represent heightened seismic risk, but that in fact New Madrid is as likely as any number of other places in the eastern U.S. to have more major temblors.

The ongoing scientific controversy over ambiguous interpretation of details of these quakes stems from the nature of the data. Researching “pre-instrumental” earthquakes is a pursuit that fuses seismology, history, and social science, in an effort to understand historic written accounts of the earthquakes in the context of their time and cultural setting. A somewhat recent article in Seismological Research Letters describes the endeavor of anecdotal seismology, and through some colorful examples illustrates how historical reports can be translated into seismological data, clarifying the sources of interpretive ambiguity. The marriage of historical and seismological research to inform our model of seismic events in the eastern U.S. could be and has been the subject of many volumes, so I can’t hope to cover it here.

Instead I’ll draw analogy to this incredible sequence of earthquakes through videos and pictures from recent events, hopefully grounding some of the legendary accounts in footage of real and recognizable phenomena.

To the extent that people have learned about the New Madrid earthquakes of 1811-1812, they have often heard of them referred to as the largest quakes to ever strike the U.S. Ask California [1857 & 1906] and Alaska [too many to name] and you’ll find this claim is far from true. Along with this hyperbolic appraisal comes the legendary confluence of phenomena eyewitnesses allegedly reported: the Mississippi running backwards, giant fountains of water issuing from the Earth, trees being thrown to the ground, and land sinking into the river. The unimaginable chaos of these phenomena all occurring in the midst of violent shaking defies belief, but contemporary earthquakes and modern video recording technology allow us to ground them in reality, and perhaps to understand them as more modest individual events that have been amplified in intensity by their conflation and coincidence in legend. We can see examples of all four in much more modest earthquakes:

1. The Mississippi running backwards

It’s difficult to imagine what possible physical phenomenon could have led to this observation/claim… unless you understand that the New Madrid quakes–just like all other large temblors–resulted from slip along several geologic faults. At the surface, fault slip breaks and displaces the ground, moving one side in a direction opposite the other. In the case of the causative Reelfoot Fault, the surface trace cut right across the Mississippi River channel, dropping an upstream portion of the river relative to the adjacent reach downstream. This warping has been thoroughly investigated and modeled, and thanks to the September 4, 2010 Darfield earthquake–a M7.1 event that ripped across rivers on New Zealand’s flat Canterbury Plain–we have a beautiful modern analog of the occurrence.

Aerial view of the Horata River spilling off of the fault scarp formed by the September 24, 2010 Darfield earthquake in New Zealand. Image courtesy Dr. Mark Quigley, University of Canterbury, Christchurch, NZ.

Where the 2010 NZ rupture fault sliced across the Horata River, it diverted the water into surrounding farmland, effectively changing the course of the flow. This is precisely analogous to the diversion of the Mississippi that led to both the damming and formation of Reelfoot Lake, and the temporary diversion of river flow back upstream.

2. Fountains of water issuing from the Earth

There are a few processes that may combine to produce this effect. In the past year we’ve seen plenty of examples of sand volcanoes, the eruptive results of shaking-induced soil liquefaction. When subjected to seismic waves (as in this New Zealand aftershock, or the Tohoku quake below), these sand blows can be squeezed into fountains of substantial height. The force of a larger and longer earthquake would undoubtedly increase the height these reach.

Extrusion of liquefied sediment by seismic waves isn’t the only coseismic phenomenon that may throw water high into the air: seiching–harmonic oscillation–of small bodies of water may throw water against their banks and up into the air. We’ve seen this dramatically demonstrated in swimming pools during a M7.2 earthquake, but natural ponds don’t necessarily have the splashing power of sharp corners and hard edges in concrete-walled pools. Nonetheless, with these two phenomena operating in tandem, the amount of water being thrown into the air by the quake would certainly be fodder for tales–legendary or not–of high fountains from the Earth.

3. Trees being thrown to the ground

Videos from several modest (M

6) earthquakes in the past few years have revealed just how much trees can be wrenched around during shaking. Under the accelerations of earthquakes, trees’ own weight can be a more powerful force than high winds. Here a stand of neighborhood trees sways in a mere 4.4 earthquake in Christchurch:

In a M6 we see through the windows the same effect:

Finally, video the USGS captured at practically the epicenter of the M6.0 2004 Parkfield earthquake shows fairly violent lashing of late summer oaks in the California Coast Ranges.

A tree along the San Andreas Fault in Wrightwood, CA, had its top snapped off in an 1812 earthquake, from which it grew two new crowns. The tree no longer exists, but others like it can be found along the 1906 rupture near Point Arena in NorCal. Image from "Mixed Matters"

Though the effects shown above do not amount to trees being thrown to the ground, the earthquakes that produced them were much smaller than the ones that struck Missouri. We have clear evidence along the San Andreas Fault of trees whose tops were snapped off during the 1906 earthquake. This is a common effect in the epicentral region of large quakes.

4. Land sinking into the river

This phenomenon is akin to but distinct from the Mississippi being diverted and running backwards. In fact the underlying process is more closely related to the processes that give rise to sand blows. Shaking liquefies water-saturated soils and they lose their shear strength, rendering them unable to support gravitational loads. Thus the land slumps, under its own weight or the weight of trees, houses, or riverboat moorings, downhill towards unencumbered free edges like river banks. This “lateral spreading” is commonly observed along river banks shaken by earthquakes, and results in lowering and inundation of the ground surface. Examples abound from earthquakes as geographically and tectonically various as the 1964 Good Friday event in Alaska, the 1906 San Francisco earthquake, the 2010 Haiti earthquake, and the 2010 El Mayor-Cucapah earthquake. In all of these events vast swaths of land shook loose and slumped ocean- or river-ward, and effectively “sank”.

The video examples compiled above may not match the apparent drama of those recounted from 1811-12 Missouri, but I find it easy to imagine the cumulative results of decades and decades of re-telling on the details of these accounts. In any case, large earthquakes produce remarkable effects, and although molti people around the world witness or experience earthquakes, still relatively few witness the truly violent shaking that occurs near an earthquake’s source. Written and oral accounts give us the most thorough picture, even if we have to take them with a grain of salt. Video may gradually be replacing verbal accounts in objectivity (no relying second-hand information!), but it has yet to become as widely distributed and available as individual eye-witnesses.

Next time you strike up a conversation about these earthquakes, consider yourself informed about many of the features that defined them, but by all means gather more information on your own. My two favorite informative links are the following:


Guarda il video: Tsunami 2004 Koh Lanta (Potrebbe 2022).