Corso di storia

Maggiore John Howard

Maggiore John Howard

Il maggiore John Howard guidò l'attacco della sesta divisione aerotrasportata britannica su quello che doveva essere chiamato Pegasus Bridge. Il compito affidato a Howard era quello di catturare il ponte, un collegamento vitale sul canale Caen del fiume Orne. I suoi uomini furono le prime truppe britanniche a sbarcare nello sbarco del D-Day del 6 giugno 1944.

Perché il ponte era importante? Trasportava una strada che avrebbe permesso ai tedeschi un percorso migliore per rinforzare le loro truppe sulle spiagge del D-Day. Il controllo della strada e del ponte avrebbe ostacolato notevolmente tali tentativi. Inoltre, la semplice presenza degli uomini di Howard sul ponte e nelle aree circostanti avrebbe creato confusione per i tedeschi. La strada fu anche presa di mira dagli Alleati per essere utilizzata come rotta di rifornimento per la sesta divisione aerotrasportata atterrata vicino a Caen - e doveva essere fornita da attrezzature sbarcate sulle spiagge del D-Day.

Howard guidò uomini della D Company, 2nd Oxfordshire e Buckingham Light Fanteria. Trasportati da tre alianti Horsa rimorchiati dai bombardieri Halifax, furono rilasciati a 8.000 piedi sopra la costa della Normandia e sbarcarono a pochi metri l'uno dall'altro alle 00,16 del 6 giugno 1944. Ogni aliante trasportava 28 uomini, tutti della 6a divisione aerotrasportata. La pianificazione di Howard per l'attacco era stata meticolosa, ma era stata notevolmente aiutata a seguito delle informazioni fornite alla resistenza francese dai proprietari di un caffè locale, la famiglia Gondrée. Come risultato di queste informazioni, Howard e i suoi uomini sapevano dove i tedeschi avevano piazzato le loro mitragliatrici ecc. Il ponte fu rapidamente preso (entro 00.26 - 10 minuti dopo gli sbarchi) e Howard iniziò a preparare le sue difese per l'atteso attacco tedesco.

Alle 02.10, uomini della 21a divisione di Panzer attaccarono. A quel punto, Howard era stato rinforzato da truppe che erano sbarcate con il paracadute nell'area del ponte. L'attacco tedesco fu respinto.

Il 16 luglio 1944, Howard ricevette il Distinguished Service Order (DSO) e nel 1954 fu insignito della Croix de Guerre avec Palme in riconoscimento della sua leadership durante l'attacco al Ponte Pegasus. La strada che attraversava il vecchio ponte (e la sua recente sostituzione) è stata ribattezzata "Rue Major John Howard" in suo onore.

Nel 1946, Howard fu espulso dall'esercito - il risultato di ferite riportate in un incidente d'auto. In seguito sarebbe entrato a far parte del Ministero dell'Agricoltura.

Nel film "Il giorno più lungo", la parte di John Howard è stata interpretata da Richard Todd, che aveva saltato con la sesta divisione dispersa nell'aria il D-Day.

Il maggiore John Howard, DSO, morì nel 1999 a 86 anni.

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