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Nasce James Polk

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Il 2 novembre 1795, James Knox Polk nasce nella contea di Mecklenburg, nella Carolina del Nord.

Polk è cresciuto nella piantagione di suo padre nel Tennessee e ha frequentato l'Università della Carolina del Nord, dove si è laureato con lode nel 1818. Come molti presidenti prima e dopo di lui, ha lavorato come avvocato prima di entrare in politica.

Il padre di Polk, un democratico confermato, era un amico dell'eroe di guerra e futuro presidente Andrew Jackson, e Polk divenne presto uno dei discepoli politici di Jackson. Ha servito prima nella legislatura del Tennessee e poi nella Camera dei rappresentanti degli Stati Uniti (1825-1839), dove ha sostenuto gli sforzi dell'allora presidente Jackson per chiudere la Banca degli Stati Uniti e presidente della Camera tra il 1835 e il 1839. Ha poi servì come governatore del Tennessee dal 1839 al 1841. Sebbene molti lo considerassero un "cavallo oscuro", vinse la presidenza nel 1844 con il sostegno dell'anziano, ma ancora popolare, Jackson.

Come presidente, Polk si è guadagnato la reputazione di maniaco del lavoro ed è ricordato per la sua convinzione che fosse il "destino manifesto" dell'America espandersi liberamente in tutto il continente e diffondere la democrazia. Nel 1846, spinto dal desiderio di conquistare il territorio messicano per gli Stati Uniti, Polk condusse il paese in una controversa guerra con il suo vicino meridionale. Polk ha insistito sul fatto che il Messico aveva "invaso" gli Stati Uniti durante una precedente scaramuccia tra truppe americane e messicane che si erano riversate oltre il confine territoriale mal definito lungo il fiume Rio Grande. Il suo avversario più accanito al Congresso era un rappresentante dell'Illinois di nome Abraham Lincoln.

Lincoln protestò non tanto per l'espansionismo in sé, quanto per la giustificazione della guerra di Polk, che descrisse come incostituzionale, non necessaria e costosa, definendo Polk "un uomo sconcertato, confuso e miseramente perplesso". Sebbene la guerra messicano-americana alla fine abbia avuto successo in termini territoriali, Polk ha perso il sostegno pubblico dopo due sanguinosi anni di conflitto in cui gli Stati Uniti hanno perso 13.780 uomini e hanno speso ben 100 milioni di dollari. Verso la fine del 1848, Lincoln, che stava iniziando a farsi un nome come oratore persuasivo, iniziò ad allenare un candidato presidenziale repubblicano che sarebbe diventato il successore di Polk: Zachary Taylor. Ironia della sorte, Taylor aveva prima ottenuto il riconoscimento pubblico mentre prestava servizio come comandante generale dell'esercito durante la guerra messicano-americana.

L'acquisizione da parte di Polk di 525.000 miglia quadrate di nuovo territorio causò un acceso dibattito al Congresso sulla questione se i nuovi stati scavati nel territorio avrebbero consentito la schiavitù. Questo problema sarebbe diventato il dibattito più controverso per affrontare il Congresso e la nazione dalla Rivoluzione americana.

Polk morì tre mesi dopo aver lasciato l'ufficio per un disturbo intestinale che i suoi medici sostenevano aggravato dal superlavoro.


Nasce James Polk - STORIA


Spesso indicato come il primo presidente "dark horse", James K. Polk è stato l'ultimo dei jacksoniani a sedere alla Casa Bianca e l'ultimo presidente forte fino alla guerra civile.

Nacque nella contea di Mecklenburg, nella Carolina del Nord, nel 1795. Studioso e laborioso, Polk si laureò con lode nel 1818 presso l'Università della Carolina del Nord. Da giovane avvocato entrò in politica, prestò servizio nella legislatura del Tennessee e divenne amico di Andrew Jackson.

Nella Camera dei Rappresentanti, Polk era un luogotenente capo di Jackson nella sua guerra contro la Banca. Ha servito come presidente tra il 1835 e il 1839, lasciando per diventare governatore del Tennessee.

Fino a quando le circostanze non sollevarono le ambizioni di Polk, era uno dei principali contendenti per la nomination democratica a vicepresidente nel 1844. Sia Martin Van Buren, che avrebbe dovuto vincere la nomination democratica per il presidente, sia Henry Clay, che doveva essere il candidato Whig, cercarono di togliere dalla campagna la questione espansionistica dichiarandosi contrari all'annessione del Texas. Polk, tuttavia, ha affermato pubblicamente che il Texas dovrebbe essere "riannesso" e tutto l'Oregon "rioccupato".

L'anziano Jackson, intuendo correttamente che la gente era favorevole all'espansione, sollecitò la scelta di un candidato impegnato nel "destino manifesto" della nazione. Questo punto di vista ha prevalso alla Convenzione Democratica, dove Polk è stato nominato al nono scrutinio.

"Chi è James K. Polk?" schernirono i Whigs. I democratici hanno risposto che Polk era il candidato che si batteva per l'espansione. Ha collegato la questione del Texas, popolare nel sud, con la questione dell'Oregon, attraente per il nord. Polk ha anche favorito l'acquisizione della California.

Ancor prima che potesse entrare in carica, il Congresso approvò una risoluzione congiunta che offriva l'annessione al Texas. In tal modo lasciarono in eredità a Polk la possibilità di una guerra con il Messico, che presto interruppe le relazioni diplomatiche.

Nella sua presa di posizione sull'Oregon, il presidente sembrava rischiare la guerra anche con la Gran Bretagna. La piattaforma democratica del 1844 rivendicava l'intera area dell'Oregon, dal confine della California verso nord fino a una latitudine di 54'40', il confine meridionale dell'Alaska russa. Gli estremisti hanno proclamato "Cinquantaquattro e quaranta o combatti", ma Polk, consapevole delle realtà diplomatiche, sapeva che non c'era corso che non fosse la guerra per ottenere tutto l'Oregon. Fortunatamente, né lui né gli inglesi volevano una guerra.

Si offrì di stabilirsi estendendo il confine canadese, lungo il 49° parallelo, dalle Montagne Rocciose al Pacifico. Quando il ministro britannico rifiutò, Polk riaffermò la pretesa americana sull'intera area. Alla fine, gli inglesi si stabilirono per il 49° parallelo, ad eccezione della punta meridionale dell'isola di Vancouver. Il trattato fu firmato nel 1846.

L'acquisizione della California si è rivelata molto più difficile. Polk ha inviato un inviato per offrire al Messico fino a $ 20.000.000, oltre alla liquidazione delle richieste di risarcimento dovute agli americani, in cambio della California e del paese del New Mexico. Poiché nessun leader messicano poteva cedere metà del suo paese e rimanere ancora al potere, l'inviato di Polk non fu ricevuto. Per fare pressione, Polk ha inviato il generale Zachary Taylor nell'area contesa sul Rio Grande.

Per le truppe messicane questa era un'aggressione e attaccarono le forze di Taylor.

Il Congresso dichiarò guerra e, nonostante la forte opposizione del Nord, sostenne le operazioni militari. Le forze americane ottennero ripetute vittorie e occuparono Città del Messico. Infine, nel 1848, il Messico cedette il New Mexico e la California in cambio di $ 15.000.000 e l'assunzione americana delle richieste di risarcimento.

Il presidente Polk aggiunse una vasta area agli Stati Uniti, ma la sua acquisizione provocò un'aspra disputa tra il nord e il sud sull'espansione della schiavitù.

Polk, lasciando l'incarico con la sua salute minata dal duro lavoro, morì nel giugno 1849.

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Nel 1844, i Democratici stavano attraversando un momento difficile per ottenere i 2/3 dei voti necessari per nominare un candidato. Al 9° scrutinio è stato nominato James K. Polk, che era stato considerato solo un candidato alla vicepresidenza. È stato il primo candidato per il cavallo oscuro. È stato contrastato dal candidato Whig Henry Clay. La campagna era incentrata sull'idea di annessione del Texas che Polk sostenne e Clay si oppose. Polk ha ricevuto il 50% del voto popolare e ha vinto 170 su 275 voti elettorali.

Il periodo di James K. Polk in carica è stato ricco di eventi. Nel 1846, accettò di fissare il confine del territorio dell'Oregon al 49° parallelo. Gran Bretagna e Stati Uniti non erano d'accordo su chi rivendicasse il territorio. Il Trattato dell'Oregon significava che Washington e l'Oregon sarebbero stati un territorio degli Stati Uniti e Vancouver sarebbe appartenuta alla Gran Bretagna.

Gran parte del tempo in carica di Polk fu occupato dalla guerra messicana che durò dal 1846 al 1848. L'annessione del Texas, avvenuta alla fine del mandato di John Tyler, ha danneggiato le relazioni tra il Messico e l'America. Inoltre, il confine tra i due paesi era ancora conteso. Gli Stati Uniti hanno ritenuto che il confine dovesse essere fissato al fiume Rio Grande. Quando il Messico non fu d'accordo, Polk si preparò per la guerra. Ordinò al generale Zachary Taylor di recarsi nell'area.

Nell'aprile del 1846, le truppe messicane spararono sulle truppe statunitensi nell'area. Polk lo usò per portare avanti una dichiarazione di guerra contro il Messico. Nel febbraio 1847, Taylor riuscì a sconfiggere l'esercito messicano guidato da Santa Anna. Nel marzo 1847, le truppe statunitensi occuparono Città del Messico. Contemporaneamente, nel gennaio 1847, le truppe messicane furono sconfitte in California.

Nel febbraio 1848 fu firmato il Trattato di Guadalupe Hidalgo che pose fine alla guerra. Con questo trattato, il confine fu fissato al Rio Grande. In questo modo, gli Stati Uniti hanno guadagnato la California e il Nevada tra gli altri territori odierni pari a oltre 500.000 miglia quadrate di terra. In cambio, gli Stati Uniti hanno accettato di pagare al Messico 15 milioni di dollari per il territorio. Questo accordo ha ridotto le dimensioni del Messico alla metà della sua dimensione precedente.


Nel 1825, Polk vinse un seggio alla Camera dei rappresentanti degli Stati Uniti, dove avrebbe servito per 14 anni. Si è guadagnato il soprannome di "Young Hickory" per il suo sostegno ad Andrew Jackson, noto come "Old Hickory". Quando Jackson vinse la presidenza nel 1828, la stella di Polk era in ascesa e divenne piuttosto potente al Congresso. Servì come presidente della Camera dal 1835 al 1839, lasciando il Congresso solo per diventare governatore del Tennessee.

Polk non doveva candidarsi alla presidenza nel 1844. Martin Van Buren voleva essere nominato presidente per un secondo mandato, ma la sua posizione contro l'annessione del Texas era impopolare con il Partito Democratico. I delegati hanno superato nove votazioni prima di scendere a compromessi su Polk come loro scelta per la presidenza.

Nelle elezioni generali, Polk corse contro il candidato Whig Henry Clay, che si oppose all'annessione del Texas. Sia Clay che Polk hanno finito per ricevere il 50% del voto popolare. Tuttavia, Polk è stato in grado di ottenere 170 voti elettorali su 275.


Primi anni di vita e carriera

Polk era il figlio maggiore di Samuel e Jane Knox Polk. All'età di 11 anni si trasferì con la sua famiglia nel Tennessee, dove suo padre gestiva una prospera fattoria nella contea di Maury. Sebbene la cattiva salute durante la sua infanzia abbia reso impossibile l'istruzione formale, Polk ha superato con successo, all'età di 20 anni, i requisiti di ammissione per la classe del secondo anno presso l'Università della Carolina del Nord. Era "corretto, puntuale e operoso" e quando si era laureato nel 1818 era il salutatore latino della sua classe, uno studioso preminente sia nei classici che nella matematica.

Dopo la laurea tornò in Tennessee e iniziò a esercitare la professione legale a Nashville. Il suo interesse per la politica, che lo aveva affascinato fin da ragazzo, fu incoraggiato dalla sua associazione con personaggi pubblici di spicco dello stato. Nel 1820 fu ammesso all'avvocatura. Poiché era un democratico confermato e un immancabile sostenitore di Andrew Jackson e perché il suo stile di oratoria politica è diventato così popolare da essere caratterizzato come il "Napoleone del ceppo", la sua carriera politica è stata assicurata.

La sua rapida ascesa al potere politico fu favorita da sua moglie, Sarah Childress Polk (1803-1891), che sposò il 1 gennaio 1824, mentre prestava servizio nella Camera dei rappresentanti (1823-1825). Ha dimostrato di essere la moglie del presidente politicamente più dominante dopo Abigail Adams. L'importanza sociale della famiglia di Sarah Polk (suo padre, Joel Childress, era un piantatore) e il suo fascino personale e il suo portamento, che a volte veniva descritto come regale, erano risorse distinte per un avvocato politicamente ambizioso. Una donna vivace, lei e sua sorella avevano viaggiato per 500 miglia a cavallo nella loro determinazione a frequentare una delle migliori scuole del sud, la Moravian Female Academy a Salem, nella Carolina del Nord. Poiché disdegnava le faccende domestiche e il matrimonio era senza figli, fu liberata dalla maggior parte delle faccende domestiche per partecipare alla vita pubblica di suo marito. Ne sorvegliava assiduamente la salute e, come sua ospite, si guadagnava l'ammirazione e la stima delle personalità di spicco dell'epoca. Tra coloro che divennero suoi amici, e quindi utili a suo marito, c'erano il presidente Jackson, il futuro presidente Franklin Pierce, il giudice della Corte Suprema Joseph Story e Floride Calhoun, la moglie di John C. Calhoun, il potente senatore della Carolina del Sud. Anno dopo anno è stata la compagna più intima di suo marito e i suoi occhi e le sue orecchie nella politica statale e nazionale. Quando suo marito è diventato presidente, è stata spesso definita "la presidentessa". Il suo severo presbiterianesimo la convinse a evitare il ballo, il teatro e le corse dei cavalli, e nella Casa del Presidente proibì la musica la domenica. Pur rimanendo fedele alla tradizione, ha curato l'installazione delle prime luci a gas alla Casa Bianca.

James K. Polk era per natura uno studioso di governo, per esperienza un legislatore e per forza di cose un amministratore. Non era un uomo facile da conoscere o da amare. Persino i compagni più stretti non apprezzavano la sua austerità e i soci tolleravano ma non approvavano i suoi standard di vita inflessibili. Tra i suoi pochi amici intimi c'era Andrew Jackson, che incoraggiò e fece avanzare Polk e la cui influenza lo portò dalla Camera dei rappresentanti del Tennessee alla Camera dei rappresentanti degli Stati Uniti, dove prestò servizio dal 1825 al 1839.

Come presidente della Camera (1835-1839), Polk acquisì la reputazione di sostenitore incrollabile dei principi jacksoniani. Nel 1839 lasciò la Camera per diventare governatore del Tennessee. Due sconfitte per un secondo mandato (1841, 1843) per piccole maggioranze lo convinsero che per rafforzare il suo partito sarebbe dovuto tornare a Washington.

Alla convention democratica di Baltimora, nel Maryland, nel 1844, Polk sperava solo nella nomina alla vicepresidenza, poiché il partito aveva figli più importanti come contendenti alla presidenza: Martin Van Buren, Lewis Cass e James Buchanan. Ma i Democratici non sono riusciti a conciliare le loro divergenze e si è dovuto trovare un candidato di compromesso. Poiché la campagna doveva essere condotta su temi e non su personalità, è stato deciso che Polk lo avrebbe fatto. La gente a Washington non poteva credere ai propri occhi quando il nome di Polk è apparso sulla prima linea telegrafica della nazione, allora vecchia di soli cinque giorni, che correva tra Baltimora e Washington. Sebbene ben noto negli ambienti politici, Polk è stato al pubblico il primo candidato "dark horse" nella storia della presidenza. Durante la campagna i Whigs, che guidavano Henry Clay, schernirono i Democratici con il grido "Chi è James K. Polk?" La risposta è arrivata il giorno delle elezioni: era presidente degli Stati Uniti. Il nuovo vicepresidente era George Mifflin Dallas della Pennsylvania.

Si pensava che Polk, in quanto uomo di partito di quello che era allora l'Occidente ed ex membro della Camera dei Rappresentanti, avrebbe portato alla cooperazione e alla comprensione legislativa ed esecutiva nel funzionamento del governo nazionale. Mentre era presidente della Camera, aveva deciso molte questioni procedurali ed era stato generalmente sostenuto dalla maggioranza, compresi i leader di entrambi i partiti. Il suo sentimento di partito era intenso, ma la sua integrità era indiscussa, conosceva i diritti ei privilegi della Camera e conosceva anche le sue responsabilità.

Durante la sua campagna, Polk ha sorpreso il paese prendendo una posizione positiva su due questioni scottanti del giorno. Mentre altri candidati si erano chiesti se annettere il Texas, che era stato indipendente dal Messico dal 1836, ha chiesto l'annessione. Mentre altri candidati eludevano il problema dell'occupazione congiunta dell'Oregon con l'Inghilterra, rivendicava apertamente l'intero territorio che si estendeva a nord fino a 54 ° 40 ° di latitudine con lo slogan della campagna "Cinquantaquattro e quaranta o combatti". La sua elezione è stata vicina, ma è stata decisiva: una pluralità popolare di circa 38.000 voti e 170 voti elettorali contro i 105 per Clay.


Albero genealogico di James K. POLK

James Knox Polk, il primo di dieci figli, è nato in una fattoria (forse una capanna di "tronchi") nell'attuale Pineville, nella Carolina del Nord, nella contea di Mecklenburg, appena fuori Charlotte. Suo padre, Samuel Polk, era uno schiavista, agricoltore di successo e geometra di origine scozzese-irlandese. Sua madre, Jane Polk (nata Knox), era una discendente di un fratello del riformatore religioso scozzese John Knox. Ha chiamato il suo primogenito come suo padre James Knox. Come la maggior parte dei primi coloni scozzesi-irlandesi nelle montagne della Carolina del Nord, le famiglie Knox e Polk erano presbiteriane. Mentre Jane rimase una devota presbiteriana per tutta la sua vita, Samuel (il cui padre, Ezekiel Polk, era un deista) rifiutò il presbiterianesimo dogmatico. Quando i genitori portarono Giacomo in chiesa per essere battezzato, il padre Samuele si rifiutò di dichiarare la sua fede nel cristianesimo e il ministro si rifiutò di battezzare il bambino. Nel 1803, la maggior parte dei parenti di Polk si trasferì nell'area del fiume Duck in quella che oggi è la contea di Maury, la famiglia di Middle Tennessee Polk aspettò fino al 1806 per seguire. La famiglia divenne prospera, con Samuel Polk che si dedicò alla speculazione fondiaria e divenne giudice di contea.

Polk fu istruito a casa La sua salute era problematica e nel 1812 il suo dolore divenne così insopportabile che fu portato dal dottor Ephraim McDowell di Danville, Kentucky, che lo operò per rimuovere i calcoli urinari. Polk era sveglio durante l'operazione con nient'altro che brandy disponibile per l'anestetico, ma ha avuto successo. L'intervento chirurgico potrebbe aver lasciato sterile Polk, poiché non ha generato figli.


Quando Polk si riprese, suo padre si offrì di portarlo nel commercio, ma Polk rifiutò. Nel luglio 1813, Polk si iscrisse alla chiesa di Sion vicino a casa sua. Un anno dopo ha frequentato un'accademia a Murfreesboro, dove potrebbe aver incontrato la sua futura moglie, Sarah Childress. A Murfreesboro, Polk si dimostrò uno studente promettente. Nel gennaio 1816 si trasferì e fu ammesso all'Università della Carolina del Nord come studente del secondo semestre. I Polk avevano legami con l'università, allora una piccola scuola di circa 80 studenti: Sam Polk era il loro agente immobiliare per il Tennessee e suo cugino, William Polk, era un fiduciario. Mentre era lì, Polk si unì alla Società Dialettica dove prendeva regolarmente parte a dibattiti e imparava l'arte dell'oratoria. Il suo compagno di stanza William Dunn Moseley in seguito divenne il primo governatore della Florida. Polk si laureò con lode nel maggio 1818. L'Università in seguito chiamò Polk il suo quadrato inferiore, Polk Place, nel campus principale.

Dopo la laurea, Polk si è recato a Nashville per studiare legge con il famoso avvocato di Nashville Felix Grundy. Grundy divenne il primo mentore di Polk. Il 20 settembre 1819, Polk, con l'approvazione di Grundy, fu eletto impiegato del Senato dello Stato del Tennessee. Polk fu rieletto come impiegato nel 1821 senza opposizione e avrebbe continuato a servire fino al 1822. Polk fu ammesso all'avvocatura nel giugno 1820 e il suo primo caso fu quello di difendere suo padre contro un'accusa di combattimento pubblico e assicurarsi il suo rilascio per un dollaro bene. La pratica di Polk ebbe successo in quanto vi furono molti casi derivanti da debiti dopo il panico del 1819.


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Origini geografiche

La mappa seguente mostra i luoghi in cui vivevano gli antenati della persona famosa.


Storia di James K. Polk

Cominciamo con le basi. James Knox Polk è stato l'undicesimo presidente degli Stati Uniti d'America (1845-1849). Come presidente ha supervisionato la più grande espansione territoriale nella storia americana - oltre un milione di miglia quadrate di terra - acquisita attraverso un trattato con l'Inghilterra e la guerra con il Messico. Alla fine del suo unico mandato, Polk aveva letteralmente rimodellato la nazione, realizzando lo spirito americano del destino manifesto. Ma i grandi cambiamenti hanno grandi conseguenze.

I primi anni

James Knox Polk nacque in una capanna di tronchi nel Mecklenburg, nella Carolina del Nord, nel 1795. Suo padre Samuel era un ricco agricoltore e agrimensore che decise di trasferire la famiglia a ovest attraverso i monti Appalachi per tentare la fortuna nello stato di frontiera del Tennessee. La famiglia Polk prosperò nella loro nuova casa occidentale, stabilendosi infine nella piccola città di Columbia. Fu in questo contesto che James Polk iniziò a plasmare le sue convinzioni politiche e la sua visione del mondo.

Il giovane James ha lottato con una malattia cronica che è culminata in un intervento chirurgico straziante eseguito dal noto chirurgo del Kentucky Ephraim McDowell. Una volta guarito, James Polk si dedicò agli studi accademici e frequentò l'Università della Carolina del Nord, dove si unì alla società di dibattito e si laureò come il migliore della sua classe. Lo studioso Polk pronunciò persino il discorso di apertura, in latino.

Politico di carriera

Polk tornò in Tennessee nel 1818 determinato a iniziare la sua carriera legale. Dopo aver lavorato per l'avvocato Felix Grundy e impiegato per il senato dello stato del Tennessee, Polk fondò uno studio legale di successo a Columbia, nel Tennessee nel 1820. Entrò per la prima volta in politica con una corsa di successo per la legislatura del Tennessee all'età di 27 anni e vi servì un solo mandato prima. essere eletto alla Camera dei rappresentanti degli Stati Uniti nel 1825. La rapida ascesa politica di Polk fu aiutata in parte dalla sua relazione con un altro dei politici più famosi del Tennessee, Andrew Jackson. James Polk era un fedele democratico jacksoniano che sosteneva il suffragio allargato e il governo federale limitato.

Polk ha servito sette mandati al Congresso degli Stati Uniti, inclusi due mandati come presidente della Camera. Il tempo di Polk al Congresso fu segnato da diverse decisioni controverse tra cui l'Indian Removal Act 1830, la Nullification Crisis del 1832 e la "Gag Rule" del 1836-1844, l'ultima delle quali mirava a mettere a tacere il dibattito sulla schiavitù alla Camera.

Cavallo nero

Nonostante il suo successo nazionale, James Polk tenne d'occhio la politica del suo stato natale del Tennessee, tornando a candidarsi come governatore nel 1839. Ha servito un mandato come governatore ma ha perso le sue offerte di rielezione due volte, entrambe le volte a favore di un candidato Whig di nome James " Lean Jimmy” Jones. Polk aveva visto il governatorato come un trampolino di lancio per una carica più alta, ma dopo due campagne fallite molti credevano che la stella di Polk fosse in declino.

Con l'avvicinarsi delle elezioni presidenziali del 1844, il partito democratico fu diviso sulla questione del Texas. Il presunto candidato, l'ex presidente Martin Van Buren, si è espresso pubblicamente contro l'annessione nonostante il crescente sostegno pubblico. Molti nel partito credevano che l'unico modo per sconfiggere il candidato Whig, Henry Clay, fosse sostenere con forza l'espansione occidentale. A una rumorosa convention democratica a Baltimora, ci sono voluti nove voti per scegliere un candidato. Quando la polvere si è calmata, il nome di James Polk è apparso in cima al biglietto.

L'espansione occidentale incombeva sulla campagna presidenziale del 1844. La piattaforma del Partito Democratico ha sostenuto l'annessione del Texas e l'acquisizione del territorio dell'Oregon. Ma i critici temevano che un'espansione territoriale aggressiva avrebbe portato alla guerra con l'Inghilterra o il Messico e avrebbe interrotto l'equilibrio di potere tra stati liberi e schiavisti.

Nonostante abbia perso il suo stato natale del Tennessee, Polk è stato eletto l'undicesimo presidente degli Stati Uniti. In quel ruolo ha trasformato in realtà la visione del suo partito di una nazione continentale che si estende dall'Atlantico all'Oceano Pacifico.

Presidente Polk

Un politico ambizioso con la moglie di talento al suo fianco, il presidente Polk perseguiva instancabilmente i suoi obiettivi. Il Texas è entrato a far parte del paese come 28esimo stato durante il suo primo anno in carica. I negoziati tesi con la Gran Bretagna si conclusero con l'annessione americana del Territorio dell'Oregon a sud del 49° Parallelo. Dopo una controversa guerra di due anni, il Messico ha ceduto il New Mexico e la California agli Stati Uniti. L'amministrazione Polk ha anche raggiunto i suoi principali obiettivi economici abbassando le tariffe e istituendo un Tesoro federale indipendente.
Soprattutto, in soli quattro anni l'impegno di Polk per l'espansione verso ovest ha rimodellato per sempre gli Stati Uniti. Gli Stati Uniti hanno acquisito più di un milione di miglia quadrate di territorio occidentale e hanno esteso il proprio confine all'Oceano Pacifico sotto la presidenza del presidente Polk. Fedele al suo impegno elettorale di servire un solo mandato, Polk lasciò l'incarico e tornò in Tennessee nel marzo 1849, dopo aver compiuto tutto ciò che si era prefissato di fare.

James K. Polk ha lavorato instancabilmente come presidente e attendeva con impazienza un ritiro riposante in cui la nazione avrebbe celebrato i suoi successi. Tragicamente, Polk morì di colera appena 103 giorni dopo aver lasciato l'incarico. Al momento della sua morte, migliaia di americani si stavano precipitando verso ovest, nel territorio che Polk aveva acquisito per gli Stati Uniti, alla ricerca dell'oro in California. Un uomo la cui vita era stata plasmata dai suoi primi anni sulla frontiera del Tennessee aveva lasciato una vasta nuova frontiera come sua eredità.

Chi è James K. Polk?

Per molti versi i critici di Polk avevano avuto ragione quando avvertivano dei pericoli dell'espansione. L'annessione del Texas portò a una guerra controversa con il Messico che anche a suo tempo era impopolare e fortemente contestata come imperialista e incompatibile con gli ideali democratici. I nuovi territori infiammarono le tensioni tra Stati schiavi e Stati liberi e alla fine accelerarono l'avvento della guerra civile. James Polk ha reso gli Stati Uniti più grandi e potenti che mai, ma questa rapida crescita ha causato notevoli difficoltà di crescita.
Allora, chi è James K. Polk? La domanda è stata posta, beffardamente, dal Partito Whig quando Polk il candidato “dark horse” è stato nominato nella lista democratica. Oggi molti americani si fanno ancora la stessa domanda. Nonostante i suoi innegabili successi, l'eredità di Polk è stata messa in ombra dal suo tragicamente breve pensionamento, dalle personalità più appariscenti nella sfera politica e dalla guerra civile che seguì.
James K. Polk è stato un membro del Congresso degli Stati Uniti per sette mandati, presidente della Camera, governatore del Tennessee e undicesimo presidente degli Stati Uniti. Era un democratico jacksoniano, un fedele sostenitore del suo amico e mentore, Andrew Jackson. Era un marito, un fratello, uno zio e un figlio impegnati. Era un politico abile, laborioso e controverso che ha lasciato un segno duraturo nella nazione che ha servito.

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Chi è James K. Polk?

“Facciamo un forte appello ai Delegati appena entrano, per prendere in mano la situazione, controllare e sopraffare i loro leader a Washington, che hanno già prodotto tale distrazione, e quindi salvare il partito.”

Il 14 maggio 1844, pochi giorni prima della Convenzione nazionale democratica a Baltimora, James K. Polk scrisse a Cave Johnson, con l'accento sulla "questione", che si sarebbe presentato come "un uomo nuovo per il presidente".

James K. Polk, presidente della Camera, 1838 (Biblioteca del Congresso)

James Knox Polk (2 novembre 1795 - 15 giugno 1849) non avrebbe dovuto diventare presidente nel 1844, non avrebbe nemmeno dovuto essere il candidato democratico. Spesso indicato come un candidato cavallo oscuro, gli avversari di Polk lo hanno deriso con la domanda: "Chi è James K. Polk?"

Nonostante questa derisione, il secondo presidente degli Stati Uniti dal Tennessee non era certo un'incognita. Prima della sua selezione come candidato democratico, Polk - chiamato anche il "Napoleone del ceppo" — aveva servito come rappresentante statale per la contea di Maury (1823-25), come membro del Congresso (1825-39) e come governatore del Tennessee (1839-41). Dal 1835 fino a quando non lasciò il Congresso per diventare governatore, Polk servì come presidente della Camera e svolse un ruolo fondamentale nell'evitare il conflitto sulla schiavitù usando la regola del bavaglio per impedire che qualsiasi petizione relativa all'abolizione della schiavitù raggiungesse il suolo.

Polk parlando sul “ceppo” a Knoxville, 1840 (Tennessee State Museum)

Sebbene Polk fosse soprannominato "Young Hickory", riconoscendo il suo forte legame con Andrew Jackson ("Old Hickory"), l'affiliazione di Polk con Jackson era una politica piuttosto che una personalità. Laddove Jackson era noto per il suo temperamento focoso, Polk era equilibrato e non ha mai combattuto un solo duello, nonostante gli insulti al suo onore mentre era al Congresso.

Le politiche di Polk, incluso il suo desiderio di annettere la Repubblica del Texas agli Stati Uniti, lo legavano fortemente a Jackson. Old Hickory credeva che "il candidato alla presidenza dovrebbe essere un uomo dell'annessione e risiedere nel sud-ovest, ed esprime apertamente (quello che ti assicuro non avevo mai contemplato per un momento) l'opinione che sarei l'uomo più disponibile..." Polk ha scritto Johnson. Con la benedizione di Old Hickory, il cavallo scuro Young Hickory è partito per le gare presidenziali.

Una vignetta politica mostra Polk come un cavallo in controtendenza nella gara del 1844. (Libreria del Congresso)

Nel primo scrutinio alla Convenzione Democratica, il favorito Martin Van Buren – che si è opposto all'annessione del Texas – ha diviso il voto con Richard Johnson e Lewis Cass. Al terzo scrutinio nessuno dei tre uscì con la maggioranza. Le schede sono state espresse una quarta, quinta, sesta e settima volta, con James Buchanan che ha ottenuto alcuni voti oltre a Van Buren, Cass e Johnson.

All'ottavo scrutinio, è apparso un nuovo nome con 44 dei 262 voti espressi: James K. Polk. Ma ancora nessuno aveva la maggioranza. Se il Partito Democratico voleva evitare la distruzione del partito a livello nazionale, i Democratici avevano bisogno di un candidato pienamente impegnato nell'annessione immediata del Texas, ma capace di unificare il partito nelle elezioni generali. Martin Van Buren ha dato il suo sostegno a Polk - e Polk ha vinto al nono scrutinio, ottenendo infine un voto unanime il 30 maggio 1844. George M. Dallas è stato eletto compagno di corsa di Polk.

Stendardo della campagna di Polk e Dallas, 1844 (Biblioteca del Congresso)

La piattaforma democratica ha chiesto una rigorosa costruzione della Costituzione degli Stati Uniti, l'opposizione a canali, strade e altri miglioramenti finanziati dal governo federale, ha condannato l'interferenza federale nel modo in cui gli stati hanno gestito la schiavitù e ha chiesto "la rioccupazione dell'Oregon e la ri-annessione del Texas".

Il partito Whig scelse Henry Clay del Kentucky come candidato presidenziale, che si oppose all'annessione immediata del Texas. La piattaforma Whig ha anche sostenuto tariffe elevate, una presidenza di un mandato e restrizioni al veto presidenziale. Il candidato alla vicepresidenza Whig Theodore Freylinghuysen ha portato alla lista delle opinioni anti-schiavitù.

Banner della campagna di argilla e Freylinghuysen, 1844 (Biblioteca del Congresso)

I Whigs chiamavano Polk un nessuno in confronto a Clay. "Chi è l'avversario del signor Clay?" chiese il focoso oratore Whig S.S. Prentiss. "Una bava avvizzita che è caduta dalla criniera del cavallo da guerra dell'Ermitage!"

Ma Polk ha dimostrato di essere non solo un cavallo oscuro, ma un cavallo da guerra a sé stante. Quando il voto terminò il 5 novembre 1844, Polk aveva battuto Clay nel voto popolare, 1.338.464 a 1.300.097. Nonostante il minimo dei margini, Polk ha preso 170 voti elettorali contro i 105 di Clay.

A metà novembre, dopo aver ricevuto l'avviso ufficioso della sua elezione alla presidenza, Polk ha trascorso la giornata come faceva di solito in Colombia, senza mai rivelare di aver vinto.

“James Knox Polk Elected President�” (Library of Congress)

But Robert Armstrong, a Polk partisan, was not so modest. On November 15, he wrote to Polk from Nashville:

“It is all confirmed by the mail of tonight. What a Triumph – I am too much rejoiced to be reasonable in my Expectations. Ewing has been addressing Thousands tonight from the Bank Steps and the Cannon is roaring every note of which reaches the Old Chief of the Hermitage who had the News Two Hours after it arrived here. We (the Democracy) are all happy e rejoicing.”


3. James K. Polk's nomination for president surprised everyone—including himself.

Months before the democratic national convention of 1844, Polk was at a low point. He had just lost his bid to be re-elected governor of Tennessee (he had been voted out of office in 1841 and tried—and failed—to be elected again in 1843). But when the delegates at the convention couldn’t agree on a nominee—the party was deadlocked between Martin Van Buren and Lewis Cass—they eventually decided to compromise by picking a “dark horse” candidate: Polk.


Storia

This site is located on land once owned by the parents of James K. Polk, the 11th U.S. president. The state historic site commemorates significant events in the Polk administration: the Mexican-American War, settlement of the Oregon boundary dispute, and the annexation of California. Reconstructions of typical homestead buildings—a log house, separate kitchen, and barn—are authentically furnished. The visitor center features a film on Polk's life and exhibits on his family and tumultuous presidency.

". . . it was here . . . that I spent near three years of my life. It was here that I received lessons of instructions to which I mainly attribute whatever of success or advancement has attended me in subsequent life."--
James K. Polk
upon his return to the University of North Carolina at Chapel Hill, 1847

Born November 2, 1795 on a 150-acre farm worked by his parents, Jane and Samuel, James Knox Polk spent most of his childhood among the gently rolling hills of Mecklenburg County. A memorial to our nation's 11th president is located on part of these lands. The early 1800s-vintage log buildings and their furnishings are not original to the Polk homestead but are very similar to the structures the president's family lived in when he was a boy.

The oldest of ten, Polk was raised on tales of the American Revolution by his father, a prosperous farmer. A pious Presbyterian, Polk's mother was said to be descended from the fiery Scottish religious reformer John Knox. Both parents instilled in their son a fierce patriotism, a keen interest in politics, and a deep religious faith.

When James was 11, the family sold the homestead (by then it encompassed over 450 acres) and moved west to join his grandfather in Tennessee. The future president attended academies there, then returned to North Carolina, becoming an honor student at the University of North Carolina. After graduating in 1818, he went back to Tennessee, studied law, and established a practice.

In 1824 Polk married Sarah Childress, whose gracious manner, intellect, and devoted companionship helped further his political career.

A successful lawyer, Polk entered politics as a representative in the Tennessee legislature. Then, for 14 years he served in the U.S. House of Representatives, including four years as speaker (1835-1839). He was a powerful debater and master of parliamentary procedure. His eloquent speeches, unfailing support of President Andrew Jackson, and firm belief in Jeffersonian principles--equal rights for all, special privileges for none, and friendship with the common people--won him the nickname "Napoleon of the Stump." In 1839 Polk refused renomination for Congress to become a successful Democratic candidate for governor of Tennessee. However, public sentiment shifted toward the Whig party, and he was twice defeated for a second term in both 1841 and 1843. It seemed that his political career had stalled.

Fortunately, Polk's enthusiasm for westward expansion saved his career, gaining him the Democratic presidential nomination over Martin Van Buren in 1844. Polk became the first dark horse in American politics when he was chosen as the Democratic nominee for president against Henry Clay of the Whig party. The chief issues of the campaign were the annexation of Texas and the occupation of Oregon. Polk took a strong stand in favor of both. With a campaign slogan of "Fifty-Four Forty or Fight," referring to the northern boundary of the Oregon territory, Polk rode into the White House.

A highly determined man, Polk entered the presidency after his inauguration with a clear-cut program. He set forth five goals, all of which he carried out successfully during his single term in office. He reduced the tariff, established an independent treasury, settled the Oregon boundary, annexed Texas, and acquired the California Territory, the latter resulting in an unpopular war with Mexico. During Polk's administration the United States acquired more than 50,000 square miles of western land, making it necessary to create a federal Department of the Interior.

In his campaign, Polk had called for annexing Oregon and Texas, though either measure might well mean war, and once elected (he only received a minority of the total vote) the new president implemented his plans for expansion. Through a combination of military threats and diplomacy, Polk managed to arrive at a compromise with England that set the 49th parallel as the Oregon Territory's northern boundary.


Acquiring the rest of the West turned out to be a more bloody affair, the newly admitted state of Texas being at the heart of the matter.

Though thousands of Spanish and Mexican documents showed that Texas' western boundary had traditionally been the Nueces River, Polk backed Texans' claims that their western border was the Rio Grande. Since Texas claimed the river all the way to its source, their stand implied that half of present-day New Mexico and Colorado was rightfully theirs. The Mexican government found this unacceptable and refused the United States' offer of about $40,000,000 for New Mexico and California.

When U.S. General Zachary Taylor led an army across the disputed area to the banks of the Rio Grande in 1846, Mexican troops attacked and killed 16 of his men. Polk seized upon this incident as proof of treachery and quickly got Congress to declare war on Mexico. This conflict came to be known as the Mexican-American War.

Though the United States ultimately defeated Mexico's poorly-armed troops in some of the most destructive warfare ever witnessed to that time, ironically the acquisition of the West was little help to Polk. The inescapable issue of slavery soon crippled the nation's expansion, as Congress took up legislation that would prohibit slavery in all newly-acquired territories. Though now larger and richer with the discovery of gold in California, the U.S. found itself on the road to civil war.

Polk's remarkable achievements can be credited to his personal dedication and sincerity, as well as the way he conducted his office the presidency was run like an efficient business:

"I would relieve the burdens of the whole community as far as possible, by reducing the taxes. I would keep as much money in the treasury as the safety of the Government required, and no more. I would keep no surplus revenue there to scramble for, either for internal improvements, or for any thing else. I would bring the Government back to what it was intended to be--a plain economical Government." - James K. Polk, U.S. Congressman

Though highly respected by those who worked for him, Polk impressed most Americans as distant and uncompromising. He stated he would not run for a second presidential term and did just that. Having long suffered from exhaustion, overwork and general frail health, James K. Polk died June 15, 1849 at his home in Nashville, Tenn.only three months after leaving office.

As the expansionist 11th president of the United States, James K. Polk was perhaps more responsible than any other single person for setting the boundaries of what came to be the American West.


James K. Polk (1795-1849)

James K. Polk never set foot in Texas. His impact on Texas and the American West, however, cannot be overestimated. Not only was he instrumental in the annexation of Texas, but the United States achieved its greatest territorial expansion under his presidency.

Born 2 November 1795 in North Carolina, Polk spent much of his youth in central Tennessee. Trained as a lawyer, Polk’s interest in politics surfaced at an early age. He was elected to the Tennessee House of Representatives in 1823.

Fellow Tennessean Andrew “Old Hickory” Jackson took such an interest in the young statesman that for years Polk was referred to as “Young Hickory.” Under “Old Hickory’s” tutelage, Polk served seven consecutive terms in the U. S. House of Representatives. Upon Jackson’s urging, Polk ran and was elected Governor of Tennessee in 1839. He then became a darkhorse candidate for president in 1844.

Former President Martin Van Buren, the leading democratic candidate in the 1844 campaign, alienated the West and the South on the issue of Texas annexation. As a result, Van Buren failed to achieve the two-thirds majority then required for nomination at the Democratic convention. Unable to resolve the impasse, the convention, in their eight ballot, selected Polk as the compromise candidate. With the annexation of Texas as a key campaign issue, Polk went on to win the election.

As president, Polk achieved the marked distinction of making good on all of his campaign goals. These included the annexation of Texas, which became the 28th state with legislation that he signed on 29 December 1845.

Throughout his career, Polk sympathized with the Texans’ cause. Several of his friends and close relatives from Tennessee took part in the Texas revolution.

A workaholic worn out by four years in the White House, Polk died of cholera on 15 June 1849. His death occurred only a few months after his presidency ended, at the age of fifty-three. Polk County in east Texas in named after him.


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