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La legione perduta di Carre: una legione romana è finita in Cina?

La legione perduta di Carre: una legione romana è finita in Cina?


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Roma e la Cina sono due importanti civiltà che hanno plasmato le culture all'interno della loro sfera di influenza. Sono anche culture che sembrano essere state per lo più isolate l'una dall'altra. Per questo motivo, ogni contatto tra le culture ha affascinato gli storici sin da quando gli studiosi occidentali hanno iniziato a studiare la Cina e gli studiosi cinesi hanno iniziato a studiare l'Occidente. Ciò include storie come quella della legione perduta di Carre, i cui membri potrebbero essere finiti a Liqian, in Cina.

La leggenda della legione perduta di Carre

La leggenda inizia nel 53 aC con la battaglia di Carre tra il generale romano Marco Licinio Crasso e il generale partico Surena. Carre è una località vicino all'odierno confine turco-siriano. Nell'antichità, era vicino ai margini dell'Impero Romano a ovest e dell'Impero dei Parti a est.

Crasso era già uno degli uomini più ricchi della repubblica romana, ma desiderava accedere alle ricchezze della Partia, così convinse il Senato a lasciargli guidare 42.000 soldati romani sul campo di battaglia contro i Parti. Nella battaglia, Crasso e il suo esercito subirono un'umiliante sconfitta per mano di Surena e dei suoi 10.000 arcieri. Crasso ha tentato di negoziare una tregua, ma è stato ucciso nel processo. Secondo la leggenda, l'oro liquido è stato versato nella sua gola come punizione per la sua avidità. È stato anche presumibilmente decapitato e il suo corpo è stato profanato.

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Busto di Marco Licinio Crasso situato al Louvre, Parigi. ( Dominio pubblico )

Dei soldati romani sopravvissuti, 10.000 di loro furono catturati vivi dai Parti. Secondo alcuni resoconti, furono trasferiti al confine orientale dell'Impero dei Parti. Si ritiene che molto probabilmente siano stati inviati in quello che oggi è il Turkmenistan. Era un'usanza dei Parti inviare prigionieri di guerra catturati a ovest nell'estremo oriente per assicurarsi la loro lealtà contro i loro rivali orientali, gli Unni.

17 anni dopo, nel 36 a.C., al confine occidentale dell'Impero cinese Han, fu combattuta la battaglia di Zhizhi tra i cinesi e gli Unni, nemici classici della Cina. Gli annali cinesi registrano mercenari che combattono dalla parte degli Unni che usavano una formazione a "scaglia di pesce". La formazione a squame di pesce ha impressionato i cinesi e hanno invitato i soldati a tornare in Cina e diventare parte della guardia di frontiera nella moderna provincia di Gansu. Per loro furono create anche una città e una contea che furono chiamate Li-Jien o Liqian.

Formazione di teste. (Neil Carey/ CC BY SA 2.0 )

La Legione Perduta di Carre e l'Esercito Misterioso

La descrizione cinese della formazione di squame di pesce usata dai soldati mercenari ha una vaga somiglianza con il testudo formazione praticata dalle legioni romane. Ciò ha portato alla teoria popolare che questi misteriosi soldati fossero in realtà legionari romani esiliati dalla battaglia di Carre che si erano arruolati come mercenari per gli Unni.

Questa idea è stata suggerita per la prima volta dallo storico Homer Dubs. Dubs ha sostenuto che alcuni dei soldati in esilio hanno rinunciato a cercare di tornare a Roma e si sono assunti come mercenari per i signori della guerra locali nella regione. Alcuni di questi ex soldati romani potrebbero essersi trovati a lavorare per gli Unni nella loro guerra contro i cinesi.

I sostenitori di questa teoria hanno cercato Liqian e credono di averlo trovato. Zhelaizhai è un moderno villaggio vicino a Lanzhou. La cosa interessante della città è che le persone che ci vivono hanno tratti come i capelli castani e gli occhi azzurri, che contrastano con l'aspetto della maggior parte delle persone circostanti. Inoltre, secondo quanto riferito, è stato trovato un elmo con caratteri cinesi scritti su di esso che dicevano "uno degli arresi". Altri due manufatti di interesse sono una pentola per l'acqua in stile romano e un tronco di legno con pali simili a quelli usati dai romani per costruire forti. L'apparizione degli abitanti del villaggio e la scoperta di manufatti insoliti ha portato molti credenti nella leggenda a identificare Zhelaizhai con Liqian. Poiché la leggenda è stata resa popolare, la città lo ha utilizzato per attirare turisti, arrivando persino a costruire edifici e statue in stile romano.

Valutazione dei fatti

È possibile che gli abitanti dell'insolito villaggio possano essere discendenti di romani sfollati? Ciò ha attirato l'interesse di scienziati cinesi e occidentali. Uno studio genetico dell'Università di Lanzhou ha mostrato che gli abitanti della città hanno collegamenti con l'Europa, il che rende la teoria più plausibile, anche se è anche vero che la città è costruita lungo la vecchia Via della Seta, quindi i collegamenti con le popolazioni occidentali sono più probabilmente indipendentemente dal fatto che fossero romani. Un'altra connessione che è stata notata è che il nome "Li-Jien" suona come "legione" quando viene pronunciato in cinese. Alcuni hanno usato questo per sostenere che il nome deriva originariamente dalla parola.

Molti studiosi, invece, nutrono dubbi sulla fattibilità dell'ipotesi. Sebbene sia possibile che un gruppo di mercenari romani sia riuscito a raggiungere la Cina occidentale, è ancora una distanza enorme. E, anche se ci sono prove circostanziali, non ci sono prove che confermerebbero che i romani erano stati in Liqian in passato.

Una rappresentazione moderna di soldati romani. (CC0)

La pentola in stile romano potrebbe essere stata ottenuta attraverso il commercio e gli altri manufatti non sono unicamente romani. Inoltre, l'aspetto fisico e le relazioni genetiche degli abitanti del villaggio non richiedono che discendano direttamente dai popoli mediterranei, poiché ci sono molti gruppi etnici dell'Asia centrale che hanno anche legami genetici con la regione mediterranea e tratti come capelli biondi o castani e occhi azzurri.

Anche se hanno un lignaggio europeo o mediterraneo, ciò non significherebbe necessariamente che dovevano discendere da una legione romana perduta poiché la città è adiacente alla vecchia Via della Seta, rendendo più probabile il matrimonio con viaggiatori lontani in qualsiasi momento. Questi problemi non escludono la teoria, ma la lasciano anche non confermata.

Un altro problema è che è improbabile che il nome Li-Jien sia correlato alla parola legione. Gli studiosi cinesi che hanno esaminato l'etimologia del nome dicono che è legato allo stato di Lixuan, che ha collegamenti con l'Egitto tolemaico ma non con Roma. Quindi, anche se c'è una connessione con il mondo mediterraneo occidentale, è più probabile una connessione greca piuttosto che una connessione romana, secondo questa visione.

Busto di Tolomeo I Sotere, re d'Egitto (305–282 a.C.) e fondatore della dinastia tolemaica. L'identificazione si basa su effigi di monete. Parzialmente restaurato da Augustin Pajou. ( Dominio pubblico )

La gente di Liqian potrebbe essere imparentata con l'esercito romano perduto?

Poiché Roma e la Cina si conoscevano nell'antichità, ed era possibile viaggiare tra i due imperi all'epoca, questa ipotesi è resa più plausibile. È possibile che una legione romana sia arrivata in Cina, ma le prove non sono conclusive.

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I reperti genetici potrebbero anche essere interpretati nel senso che gli abitanti della città discendono da una popolazione locale caucasica e non vi sono prove archeologiche inconfutabili di una presenza romana nella città nell'antichità.

Questo ragazzo potrebbe essere un parente di un antico romano? (La recensione di Unz)

Questi problemi non escludono la possibilità che una legione romana perduta sia finita in Cina, la rendono solo meno certa. Una cosa che è certa, tuttavia, è che la gente di Liqian si distingue dalle persone circostanti nella regione, un fatto che rimane inspiegabile.


Romani in Cina: le legioni perdute di Carre

I romani nel I secolo a.C. erano forse gli imperi più in crescita intorno. Sebbene le guerre civili di Cesare e Pompeo, e Ottaviano e Marco Antonio abbiano dominato la scena, molto di più è successo intorno a loro. Nel 53 a.C. un esercito romano sotto Marco Licinio Crasso, vincitore di Spartaco e uomo più ricco di Roma, tentò di estendere il potere romano in Partia, l'odierno Iran. Arrivò fino all'odierna Harran, nel sud-est della Turchia, prima di essere incontrato da un esercito dei Parti sotto Surena.

Crasso era un po' troppo arrogante e spinto in avanti, pensando che la vittoria sarebbe stata facile contro questi barbari inferiori. Si sbagliava tristemente poiché i Parti erano un efficiente esercito semi-professionale con gli arcieri a cavallo più d'élite che il mondo avesse mai visto in quel momento. In un massacro noto come battaglia di Carre i romani persero quasi tutto il loro esercito e Crasso fu ucciso. I restanti 10.000 circa legionari romani furono catturati.

I Parti avevano una pratica standard di impiegare soldati catturati come guardie di frontiera. Trasferendo i 10.000 legionari ai confini orientali hanno impedito ogni realistica possibilità di fuga per i romani che probabilmente avrebbero semplicemente accettato il loro nuovo destino nella vita. Il record dei soldati svanisce per circa 17 anni quando la battaglia di Zhizhi è stata combattuta quando un esercito cinese sotto Chen Tang ha assalito una città di confine conosciuta oggi come Taraz, situata in Kazakistan vicino al confine con il Kirghizistan. Gli storici cinesi notano che i difensori tenevano i loro scudi in uno schema a "scaglie di pesce". La lotta per la città fu intensa ma prevalsero i cinesi. I cinesi, sotto la dinastia Han a questo punto, erano vicini all'apice del loro potere, questa battaglia rappresentò la loro più grande espansione verso ovest e la loro vittoria fu ottenuta in parte perché molti dei locali disertarono a favore dei cinesi per paura.

I cinesi furono così impressionati da questi guerrieri stranieri che li misero in un'altra città di confine, questa volta a guardia del confine tra Cina e Tibet, poiché le incursioni tibetane non erano rare in quel periodo. Ovunque da 100 a 1.000 o più soldati si stabilirono in questa città che era conosciuta dai cinesi come Liqian/Li-Jien, che si pronuncia come "legione". Questi uomini erano noti per utilizzare strumenti come dispositivi di costruzione di contrappesi per tronchi d'albero e per rinforzare l'area in un forte quadrato, un sito comune nel Mediterraneo ma piuttosto raro in Asia.

La vittoriosa Surena

Sembra che questi romani vivessero pacificamente a Liqian, e 2000 anni dopo abbiamo prove del DNA che oltre il 50% degli abitanti del villaggio nell'odierna Liqian ha origini caucasiche tra cui occhi verdi e blu, altezza media aumentata e altre caratteristiche distintive come il naso distintamente romano. La gente del piccolo villaggio è consapevole e orgogliosa dei propri antenati, celebra i romani e mostra un amorevole interesse per i tori, un animale molto venerato dalle legioni romane.

Il lungo viaggio della legione romana perse a Carre, una distanza di oltre 3.000 miglia (5.000 chilometri) e quasi 5.000 miglia da Roma stessa. Di Talesman CC BY 3.0

Moltissimi storici moderni respingono assolutamente la storia dei legionari in Cina come più una favola che una verità, sebbene alcuni eminenti storici sostengano ancora che questa sequenza di eventi è del tutto possibile e persino la più probabile delle teorie. Solo perché è un racconto difficile da credere non lo rende affatto falso. In ogni riferimento dalle fonti asiatiche gli stranieri sembrano essere nientemeno che i 10.000 legionari catturati a Carre. L'unica lacuna nella conoscenza è che i romani si trasferirono dal controllo partico al controllo mongolo mentre i mongoli controllavano la città nella battaglia di Zhizhi. Sembra che o i romani siano stati catturati e trasportati di nuovo, o più probabilmente venduti come mercenari.

Cavaliere dei Parti. notate un arco teso mentre il cavallo salta a metà I Parti erano esperti nel tiro con l'arco a cavallo. Jean Chardin Di Jean Chardin – CC BY-SA 3.0

La loro formazione "a squame di pesce" in battaglia è quasi certamente la ben nota formazione Testudo, e la pratica professionale indica soldati esperti. Questi romani avrebbero avuto solo l'un l'altro per compagnia in tutti questi anni, quindi è comprensibile pensare che avessero una disciplina eccezionale e continuassero il loro allenamento, il che li avrebbe portati ad avere uno spettacolo così impressionante a Zhizhi che i cinesi li usavano per proteggere i propri territorio.

I moderni discendenti dei romani sono prove decenti della presenza dei romani, ma sono possibili altre due teorie. La città di Liqian era vicino alla multiculturale Via della Seta, quindi il DNA caucasico potrebbe provenire dai viaggiatori lungo la strada. L'altra possibilità è che i soldati in battaglia e i coloni della città cinese fossero in realtà discendenti dell'esercito di Alessandro Magno, anche se questo sembra ancora più improbabile in quanto gli eventi sono stati rimossi più generazioni dalle campagne di Alessandro e l'esercito a Zhizhi stava chiaramente combattendo in un modo professionale e occidentale.

L'unica prova rimasta necessaria per autenticare la storia sarebbe monete romane o altri manufatti a Liqian. Se la storia è vera, è una storia incredibile di tragica perdita seguita da una stretta aderenza alla soldatesca professionale. Quando si stabilirono a Liqian, questi soldati avrebbero avuto tra i quaranta ei cinquant'anni e non vedevano l'ora di andare in pensione. Basandosi sul DNA dei loro discendenti sembra che non siano stati soggetti a molte incursioni tibetane, o forse sono stati messi di nuovo alla prova e alla fine hanno tenuto la propria posizione.


Legione romana perduta

Le antiche legioni romane costituivano uno degli eserciti più tosti conosciuti nella storia. Tuttavia, per quanto potenti, disciplinati e di successo fossero, non erano invincibili in più occasioni, furono sconfitti in battaglia e talvolta un'intera legione fu distrutta in una singola battaglia drammatica, oppure semplicemente scomparvero mentre erano in campagna senza nessuno. tornando a raccontare cosa è successo.

Naturalmente, le persone sono libere di speculare su cosa sia successo a quei legionari che sono scomparsi in azione. È qui che entra in gioco questo tropo.

Di solito ci sono due modi distinti in cui questo tropo si svolge:

  1. La storia segue un'altra legione romana che è stata inviata per scoprire cosa è successo alla legione perduta e (se possibile) recuperare i suoi Stendardi dell'Aquila. Questo tende ad apparire più spesso nella narrativa storica.
  2. La storia segue la legione perduta stessa e/o i suoi discendenti (ammesso che ne lasci indietro). Sebbene sia anche piuttosto comune nella narrativa storica, l'idea di una legione romana dislocata nello spazio, nel tempo o nella dimensione è stata utilizzata così spesso nella fantascienza e nel fantasy da essere considerata un cliché. Non sempre finisce felicemente.

Molte storie che utilizzano questa trama sono ispirate a uno dei tre casi particolari di reali "legioni perdute" nella storia romana: la sconfitta di Marco Licinio Crasso nella battaglia di Carre, la distruzione di tre legioni nella foresta di Teutoberg o il misterioso caso di la Nona Legione.


La misteriosa perdita della Nona Legione Romana

La scomparsa della Nona Legione di Roma ha a lungo sconcertato gli storici, ma potrebbe essere stato un brutale agguato l'evento che ha forgiato il confine tra Inghilterra e Scozia, si chiede l'archeologo Dr Miles Russell, della Bournemouth University.

Una delle leggende più durature della Britannia romana riguarda la scomparsa della Nona Legione.

La teoria che 5.000 dei migliori soldati di Roma si siano persi nelle nebbie vorticose della Caledonia, mentre marciavano verso nord per sedare una ribellione, costituisce la base di un nuovo film, L'Aquila, ma quanto è vero?

È facile capire il fascino delle storie che circondano la perdita della Nona Legione romana, una banda svantaggiata di guerrieri britannici che infligge un'umiliante sconfitta a un esercito professionale ben addestrato e pesantemente corazzato.

È l'ultimo trionfo del perdente, un'improbabile storia di vittoria contro ogni previsione. Di recente, tuttavia, la storia è penetrata ulteriormente nella coscienza nazionale sia dell'Inghilterra che della Scozia.

Per gli inglesi, il massacro della Nona è una storia ispiratrice di "Davids" coltivati ​​in casa che affrontano con successo un implacabile "Golia" europeo. Per gli scozzesi, dato il dibattito sul governo decentrato e l'identità nazionale, per non dire dell'impatto culturale di Braveheart, la storia ha guadagnato ulteriore attualità - montanari amanti della libertà che resistono agli imperialisti monolitici con sede a Londra.

La leggenda del Nono ha preso forma grazie all'acclamata scrittrice Rosemary Sutcliff, il cui capolavoro, L'Aquila del Nono, è diventato un bestseller istantaneo quando pubblicato nel 1954.

Da allora, generazioni di bambini e adulti sono rimaste incantate dalla storia di un giovane ufficiale romano, Marco Aquila, che viaggiava a nord del Vallo di Adriano per scoprire la verità su suo padre, perso con la Nona, e dove si trovava il Stendardo da battaglia della Legione, l'aquila di bronzo.

Gli storici hanno dissentito, teorizzando che il Nono non sia affatto scomparso in Gran Bretagna, sostenendo che sia il libro che il film sono sbagliati. La loro teoria è stata molto più banale: la legione è stata, infatti, vittima di un trasferimento strategico, scambiando la fredda distesa del nord dell'Inghilterra, con le aride distese del Medio Oriente. Qui, qualche tempo prima del 160 d.C., furono spazzati via in una guerra contro i Persiani.

Ma, contrariamente a questo punto di vista, non c'è uno straccio di prova che il Nono sia mai stato portato fuori dalla Gran Bretagna. È solo un'ipotesi che, nel tempo, ha assunto una lucentezza di certezza di ghisa. Tre tessere stampate recanti il ​​numero di unità della Nona trovate a Nimega, nei Paesi Bassi, sono state utilizzate per sostenere l'idea del trasferimento dalla Gran Bretagna.

Ma tutto ciò sembra risalire agli anni '80 d.C., quando i distaccamenti della Nona erano effettivamente sul Reno a combattere le tribù germaniche. Non provano che il Nono abbia lasciato definitivamente la Gran Bretagna.

Infatti, l'ultima prova certa relativa all'esistenza della Legione da qualsiasi parte dell'Impero Romano proviene da York dove un'iscrizione, risalente al 108 dC, attribuisce alla Nona la ricostruzione della fortezza in pietra. Tra allora e la metà del II secolo, quando fu compilato un registro di tutte le legioni, l'unità aveva cessato di esistere.

Ma cosa è successo al Nono?

I primi anni del II secolo furono profondamente traumatici per la Britannia. Lo scrittore romano Frontone osservò che, durante il regno dell'imperatore Adriano (117 - 138 d.C.), un gran numero di soldati romani furono uccisi dagli inglesi.

Il numero e l'intera portata di queste perdite rimangono sconosciuti, ma erano evidentemente significativi. La Storia augustea anonima, compilata nel III secolo, fornisce ulteriori dettagli, osservando che quando Adriano divenne imperatore, "i Britanni non potevano essere tenuti sotto il controllo romano".

Il problema britannico era di profonda preoccupazione per il governo centrale romano. Grazie a una lapide recuperata a Ferentinum in Italia, sappiamo che i rinforzi di emergenza di oltre 3.000 uomini furono portati sull'isola durante la "spedizione britannica", all'inizio del regno di Adriano. L'imperatore stesso visitò l'isola nel 122 d.C., al fine di "correggere molti difetti", portando con sé una nuova legione, la Sesta.

Il fatto che abbiano preso residenza nella fortezza legionaria di York suggerisce che le "grandi perdite" di personale, a cui allude Frontone, si siano verificate all'interno delle file della Nona.

Sembrerebbe che Sutcliff avesse ragione, dopotutto.

Era la Nona, la più esposta e settentrionale di tutte le legioni in Gran Bretagna, che aveva sopportato il peso della rivolta, finendo i suoi giorni combattendo gli insorti nel tumulto della Gran Bretagna all'inizio del II secolo.

La perdita di una tale unità militare d'élite ha avuto una svolta inaspettata che si riverbera fino ai giorni nostri. Quando l'imperatore Adriano visitò la Gran Bretagna alla testa di una grande ondata di truppe, si rese conto che c'era solo un modo per garantire la stabilità nell'isola: aveva bisogno di costruire un muro.

Il Vallo di Adriano fu progettato per tenere gli invasori fuori dal territorio romano e per garantire che i potenziali insorti all'interno della provincia non avessero alcuna speranza di ricevere supporto dai loro alleati a nord. Da questo punto, le culture su entrambi i lati del grande divario si sono sviluppate a ritmi diversi e in modi molto diversi.

L'ultima eredità della Nona fu la creazione di un confine permanente, che dividesse per sempre la Gran Bretagna. Le origini di quelli che sarebbero diventati i regni indipendenti di Inghilterra e Scozia possono essere ricondotte alla perdita di questa sfortunata legione romana.

Il dottor Miles Russell è docente di archeologia preistorica e romana presso la Bournemouth University.


Episodio 3 – Una legione romana perduta si è insediata nell'antica Cina?

Nel 1957, il sinologo americano Homer H. Dubs pubblicò Una città romana in Cina, un libro che descrive in dettaglio la teoria dell'accademico secondo cui un gruppo di soldati romani lavorava come guardie di frontiera per la dinastia Han occidentale al confine occidentale dell'impero. Questi antichi espatriati, suggerisce Dubs, erano sopravvissuti alla catastrofica perdita di Roma contro i Parti nella battaglia di Carre nel 53 a.C., per poi trasferirsi sul fronte orientale dell'Impero partico prima di trovare la strada per combattere le truppe cinesi. Nella sconfitta, sostiene Dubs, i legionari fuori posto furono trasferiti dalla dinastia Han occidentale in "una città di frontiera appositamente creata, alla quale i cinesi ovviamente diedero il nome di Roma, che era Lijien (ora Liqian)".

Oggi, Liqian è un piccolo villaggio di case in terra battuta situato nella provincia di Gansu e, nei decenni trascorsi dalla pubblicazione di Una città romana in Cina, La teoria di Dubs ha portato ricercatori, archeologi e persino genetisti a visitare la città, tutti cercando di rispondere alle stesse allettanti domande: una legione romana si stabilì nell'antica Cina? E, se è così, quelli che vivono oggi a Liqian sono i discendenti di queste truppe perdute?


La teoria è vera?

Molti studi recenti sono stati dedicati a provare a dimostrare che questa teoria è falsa. Infatti, recenti studi genetici sembrano escludere l'ipotesi di un'origine romana.

Inoltre, non è strano che nella popolazione di questa regione appaiano caratteristiche caucasiche, in quanto la Via della Seta favoriva i matrimoni interrazziali, ma ancor più importante è il fatto che la popolazione originaria della regione (molto più antica dei Romani e della dinastia Han) , si sa che erano nomadi con caratteristiche caucasiche, come indicato dalle Mummie Tarim. Il fatto che fino ad oggi non siano stati trovati oggetti di origine romana toglie anche la legittimità della teoria.

Personalmente, penso che sia una teoria elegante che ha dato agli abitanti di Liqian qualcosa di cui essere orgogliosi, date un'occhiata a queste foto. Oltre a questo, ha creato uno sviluppo economico nella zona, attirando alcuni turisti smarriti. Quindi, dov'è il danno nel dichiarare Liqian la città fondata dalla Legione Perduta Romana?


Un gruppo di soldati romani perduti ha trovato una città in Cina?

C'è una storia molto popolare là fuori su come, presumibilmente, nel I secolo a.C., un gruppo di soldati romani si sia inavvertitamente fatto strada attraverso il continente asiatico, combattendo come mercenari per vari popoli ed essere catturati da altri, prima di stabilirsi in Cina . È una storia davvero affascinante, ma, sfortunatamente, probabilmente non ha nulla di vero.

La storia della cosiddetta “legione romana perduta”

Cominciamo con la parte della storia che sappiamo è realmente accaduta. Negli anni '50 aC, la tarda Repubblica Romana stava estendendo la sua influenza in Medio Oriente. Gran parte del Medio Oriente a quel tempo, tuttavia, era governato dall'impero persiano dei Parti. Questo naturalmente portò in conflitto i Romani ei Parti. Intorno all'inizio di maggio del 53 a.C., le forze romane sotto il comando del generale Marco Licinio Crasso affrontarono i Parti nel sito di Harran, nell'attuale Turchia sudorientale, nella battaglia di Carre.

Tutto ciò che poteva andare storto per i romani è andato storto. Gli alleati dei romani li abbandonarono prima della battaglia, portando con sé quasi tutta la cavalleria che avevano. L'esercito dei Parti con cui si trovarono di fronte era composto da circa 9.000 arcieri a cavallo e circa 1.000 catafratti. Anche se i romani avevano un numero enormemente maggiore, furono completamente sconfitti. Circa 20.000 romani furono uccisi e circa 10.000 furono catturati. Crasso stesso fu decapitato. Tutto sommato, la battaglia fu una sconfitta umiliante per i romani.

SOPRA: ritratto romano in marmo testa di Marco Licinio Crasso, il generale romano che guidò le forze nella battaglia di Carre. Crasso fu decapitato dai Parti. Quelle delle sue forze che sono sopravvissute e sono state catturate sono state trasportate ai confini orientali dell'Impero dei Parti.

I legionari romani che sopravvissero alla battaglia e furono fatti prigionieri dai Parti furono inviati all'estremità orientale dell'impero dei Parti. Nessuno sa per certo cosa accadde loro dopo, ma, nel 1941, il sinologo americano Homer Dubs (vissuto nel 1892 – 1969) propose un'ipotesi estremamente audace e speculativa.

Nel 36 a.C., circa diciassette anni dopo la battaglia di Carre, Chen Tang, vice comandante del governatore delle regioni occidentali della Cina della dinastia Han, guidò una forza d'attacco mille miglia a ovest dei confini della dinastia Han per attaccare e uccidere gli Xiongnu. leader Zhizhi, che all'epoca si trovava nel regno di Kangju, situato nell'Asia centrale nell'attuale Uzbekistan.

La storia dell'ex Han, una storia della dinastia Han dal 206 a.C. al 23 d.C. compilata intorno al 111 d.C. dallo storico Ban Gu (vissuto dal 32 al 92 d.C.) sulla base di fonti precedenti, registra che, durante l'incursione di Chen Tang alla roccaforte di Zhizhi, “più di un centinaia" di soldati di Zhizhi si allinearono "in una formazione a squame di pesce". La storia dell'ex Han registra anche che la porta della città aveva una doppia palizzata.

Dubs ha notato la sorprendente somiglianza tra la "formazione a squame di pesce" fatta dai soldati di Zhizhi durante il raid di Chen Tang, come descritto in La storia dell'ex Han e il famoso romano testudo (cioè, "tartaruga") formazione in cui un gruppo di romani avrebbe sovrapposto i loro scudi sia sui lati che sulla sommità per darsi una copertura completa dello scudo dai nemici. Anche la menzione di una doppia palizzata gli ricordava fortemente i romani.

Dubs ipotizzò che forse i romani che erano stati fatti prigionieri dopo la battaglia di Carre avrebbero potuto essere scambiati dai Parti con Zhizhi o forse sfuggiti ai Parti e si sarebbero uniti a Zhizhi. Ha proposto che, forse, i soldati che hanno fatto la "formazione a squame di pesce" durante il raid di Chen Tang in realtà erano soldati romani.

La storia dell'ex Han registra che, dopo il raid di Chen Tang, 145 soldati nemici furono catturati e circa un migliaio si arresero. I prigionieri furono divisi come schiavi tra i vari re che avevano sostenuto la spedizione di Chen Tang. Dubs ha ipotizzato che, forse, i romani fossero tra quelli catturati.

Dubs ha notato che un censimento cinese del 5 d.C. circa registra l'esistenza di una città nella provincia di Gansu, nel nord-ovest della Cina, chiamata “Liqian” (驪靬), che era uno dei tanti nomi cinesi per l'Impero Romano. Dubs ipotizzò che questa città potesse essere stata fondata dai romani che credeva fossero stati catturati dai cinesi dopo l'incursione nella roccaforte di Zhizhi.

SOPRA: Raffigurazione di soldati romani in formazione testudo dalla Colonna di Traiano, che fu costruita tra c. 107 e c. 113 d.C.

SOPRA: Fotografia da Wikimedia Commons di rievocatori moderni che ricreano una testudo romana

Rebranding moderno di Liqian (ex Zhelaizhai)

Quando Dubs stava scrivendo, c'era una città nella provincia di Gansu più o meno nella stessa posizione dell'antica città di Liqian conosciuta come Zhelaizhai. Molte persone a Zhelaizhai hanno caratteristiche che sono tradizionalmente considerate europee, come nasi alti, pelle pallida, capelli castani, rossi o persino biondi e occhi blu o verdi. Molte persone hanno visto queste caratteristiche fisiche come prova che discendevano dai membri della legione romana perduta che presumibilmente si stabilì a Liqian.

Negli ultimi decenni, la città di Zhelaizhai è arrivata ad abbracciare con entusiasmo l'idea che alcune delle persone potrebbero discendere da membri di una legione romana perduta. Nel tentativo di attirare i turisti, la città si è ufficialmente ribattezzata "Liqian" dopo l'antica città. La città ha anche costruito una serie di monumenti pubblici che promuovono l'idea dell'eredità romana del suo popolo.

Ad esempio, Liqian eresse un monumento raffigurante una donna musulmana Hui, un ufficiale studioso Han e un soldato romano. Hanno eretto un altro monumento che includeva rappresentazioni convenzionali di soldati romani accanto a repliche di famose sculture romane, tra cui il Augusto di Prima Porta e il Ludovisi Gallia. Almeno a un certo punto, la città di Liqian stava persino parlando di costruire una replica in scala reale del Colosseo.

Al Museo Yongchang, hanno persino un video ufficiale che mostrano ai visitatori che spiegano l'emozionante storia di come Liqian fu presumibilmente fondata dai soldati romani. Esilarante, però, il video utilizza filmati del film d'azione fantasy del 2007 300—che è apparentemente sulla battaglia delle Termopili, che fu combattuta tra una coalizione di greci contro i persiani achemenidi e i loro alleati nel 480 a.C., per rappresentare la battaglia di Carre, combattuta tra i romani e i parti nel 53 a.C.

Apparentemente le persone che hanno realizzato il video non possono dire la differenza tra greci e romani o la differenza tra achemenidi persiani e parti. È anche evidente che nessuno ha detto loro quanto sia orribilmente impreciso 300 è, poiché, come discuto in questo articolo che ho scritto a novembre 2019, il film è quasi pura fantasia con pochissime basi nei fatti storici.

SOPRA: Monumento a Liqian di una donna musulmana Hui, un uomo Han e un soldato romano

SOPRA: Fotografia del monumento a Liqian con rappresentazioni convenzionali di soldati romani accanto a copie di varie famose statue romane, tra cui il Augusto di Prima Porta e il Ludovisi Gallia

La “legione romana perduta” smentita

È facile capire perché l'ipotesi di Dub abbia preso piede. Chi non lo farei voglio credere che ci fosse un gruppo di soldati romani che furono catturati dai Parti, che combatterono come mercenari per un signore della guerra unno, che furono catturati dai cinesi Han e che alla fine si stabilirono in una città nel nord-ovest della Cina che prendevano il nome la loro patria?

Sfortunatamente, l'ipotesi di Dub è quasi certamente errata e le prove a sostegno sono quasi comicamente fragili. Iniziamo esaminando le prove di Dubs per la presenza di soldati romani durante l'incursione della roccaforte di Zhizhi. Prima di tutto, non possiamo nemmeno essere sicuri che la "formazione di squame di pesce" menzionata in La storia dell'ex Han è persino qualcosa che assomiglierebbe a una testudo romana, il riferimento è semplicemente troppo vago per fare qualsiasi tipo di speculazione basata su di esso.

Even if the “fishscale formation” were indeed a Roman-style testudo, there is no reason to assume that the soldiers at Zhizhi’s stronghold were Romans themselves. sebbene il testudo formation and double palisade are characteristic of Roman-style warfare, these are ideas and tactics that someone else could have easily come up with independent of the Romans.

Furthermore, even if we assume that the “fishscale formation” was a Roman-style testudo and that the ideas for the testudo and double palisade did indeed come from the Romans, this would not necessarily mean that the soldiers at the battle must have been Romans themselves. In fact, it would actually make far more sense to assume that Zhizhi’s soldiers simply learned these tactics from the Romans.

We have no historical records that could possibly explain how a group of Roman soldiers captured by the Parthians could have wound up fighting as mercenaries for Zhizhi and, frankly, it sounds rather implausible. On the other hand, it is not entirely unreasonable to think that some of the forces fighting for Zhizhi could have encountered the Romans captured by the Parthians at some point and adopted some of their tactics. Certainly, a double palisade would have been easy to adopt. Il testudo formation would have been more difficult, but we do not know if the “fishscale formation” was really a testudo anyways.

As for the existence of the town by the name of “Liqian,” this really means absolutely nothing. I personally do not speak Chinese, but I have consulted with someone who does and they have told me that the name Líqián literally means something like “Black Horse.” It is perfectly understandable why a town that was not founded by Roman soldiers might have a name like this.

Now, it has been pointed out that, in 9 AD, the name of the town of Liqian was changed to a phrase meaning “A Prisoner Raised Up,” but this does not really mean anything either, since there were lots of “prisoners” who were “raised up” in antiquity. None of this proves that the town was founded by Roman soldiers who had been captured during Chen Tang’s raid of Zhizhi’s fortress.

There are also serious problems here. No artifact of Roman origin has ever been found in the immediate area of Liqian—no Roman coins, no Roman weaponry, no Roman armor, no Roman anything. Furthermore, a genetic study conducted in 2007 on modern-day natives from the immediate area failed to detect any evidence of Italian ancestry in any of them. The study did detect some evidence of Indo-European ancestry in some of them, but, as I shall get to in a moment, this is hardly surprising and certainly does not constitute evidence of Roman ancestry.

Only a die-hard romanticist could fail to see the serious flaws in Dubs’s hypothesis here. Dubs builds speculation on top of speculation with only a few tiny tidbits of evidence tossed in along the way. The only reason why Dubs’s hypothesis is so popular is because it makes for such a thrilling story. The tale of a small group of Roman soldiers from Italy fighting and being captured all the way across Asia before eventually settling in northwest China in a city named after their homeland has all the making of an epic poem or a Hollywood film. Unfortunately, it probably never happened.

The real reason why so many people from Liqian look European

Many people are probably wondering, “Well, if they probably don’t have Roman ancestors, then why do so many people from Liqian look European?” The answer is that the reason why so many people from Liqian look European is because many of them probably have distant ancestors who ultimately came from Europe. Those European ancestors, though, probably weren’t Romans, but rather members of another nation—a nation that has been practically erased from history.

One thing that is often left out of the discussion over whether the Romans actually went to China is the fact that Liqian is not the only place in western China where you can find large numbers of people with features that we normally think of as “European.” There are actually people all throughout northwestern China with blond hair, blue eyes, pale skin, and other traditionally “European” features.

To find the reason why so many people in western China have features that are normally seen as European, we have to go back long before the Romans. Sometime around the fifth millennium BC or thereabouts, millennia before the Roman Empire was even an idea in someone’s head, there was a people known as the Proto-Indo-Europeans. The Proto-Indo-Europeans were nomadic herdsmen who probably lived in the steppes north of the Black Sea in what is now eastern Ukraine and southwest Russia. They spoke a language which linguists have termed “Proto-Indo-European.”

ABOVE: Map from Wikimedia Commons showing the migrations of various Indo-European groups out of the Indo-European homeland or Urheimat and across much of Europe and southwest Asia

Sometime perhaps around 3,500 BC or thereabouts, the Proto-Indo-Europeans began to migrate out of their homeland in the steppes north of the Black Sea across Europe and much of western Asia. As they spread across Eurasia, they brought their language and their culture along with them. The vast majority of European languages, along with many Indian and Iranian languages, are directly derived from Proto-Indo-European.

There was one group of Indo-European people who went further east than any of the others. These people settled in the Tarim basin in what is now the Xinjiang region of northwest China. We do not know much about these early Indo-European settlers of the Tarim basin, because they did not have written records at first, but we do know that many of them bore features commonly associated with northeastern Europeans because a large number of mummies have been found in the Tarim basin dating between c. 1800 BC and c. 200 AD bearing obviously European features.

By around the second century BC, numerous city-states of people speaking Indo-European languages had arisen in the Tarim basin. In around the fifth century AD, the Indo-European peoples of the Tarim basin began writing in their native languages, which linguists have dubbed “Tocharian.” There are three known Tocharian languages: Tocharian A, Tocharian B, and Tocharian C. The people who spoke these languages are known as “Tocharians.”

Many Tocharians had European features. Chinese sources describe the Tocharians as predominately light-skinned, blond or red-haired, and blue or green-eyed, with high noses and full beards. A Tocharian fresco from the Qizil Caves in the Tarim basin depicts Tocharian men with pale skin and blond hair.

ABOVE: Sixth-century AD Tocharian fresco from Qizil Caves in the Tarim basin depicting Tocharian men with pale skin and blond hair

ABOVE: Wooden tablet dating to between c. 400 and c. 800 AD with writing in Tocharian B

In 640 AD, Emperor Taizong of the Tang Dynasty began a campaign against the Tocharian city-states of the Tarim basin. The Tocharians were conquered and brought under the rule of the Tang Dynasty. Later in the eighth century AD, the Uyghur Turks settled in the Xinjiang. The Tocharians largely assimilated into Uyghur culture and intermarried with the Uyghurs. To this day, many Uyghurs have still pale skin, blond or red hair, and blue or green eyes.

The Uyghurs are not the only ones in northwest China who probably have Tocharian ancestors, however the Tocharians have left a significant genetic footprint on northwestern China as a whole. Thus, many people who live in northwestern China have distant ancestors who lived in the steppes of Ukraine and southwest Russia many thousands of years ago.

Ancient Tocharian features such blond hair, pale skin, high noses, and blue eyes still occasionally resurface in the native populations of this region of China. Quella is probably the reason why so many people from Liqian look European. It is probably not because they have Roman ancestors it is far more likely because they have Tocharian ancestors.

Honestly, Roman ancestors don’t make especially much sense as an explanation for why some people in western China have blond hair and blue eyes anyway, since the Romans were Italian. The population of Italy hasn’t changed drastically since ancient times and, back then, blond hair and blue eyes were just as rare in Italy as they are now. Obviously, there are some people in Italy who do have blond hair and blue eyes, but these features are not nearly as common in Italy as they are in, say, southwest Russia or Ukraine.

ABOVE: Photograph from Wikimedia Commons of a blond-haired, blue-eyed Uyghur girl from Turpan, Xinjiang, China. To this day, many Uyghurs still have blond hair, blue eyes, and other features traditionally seen as European.

In the end, Homer Dubs’s hypothesis has effectively became a modern legend. There is really no evidence to support it, but many people go on believing in it anyways because it makes for a good story. In much the same way that Vergil’s Eneide furnished a founding myth for the Roman people by claiming that the Romans were descendants of Aeneas, a hero who fought for Troy in the Trojan War, Dubs’s hypothesis has provided a founding myth for the city of Liqian by claiming that the people of Liqian are descendants of Roman soldiers, captured first by the Parthians and later by the Chinese. I expect that, with future generations, the legend will probably only be further elaborated until perhaps it gets an epic of its own.

Ultimately, there era some contact between the Roman Empire and the Han Empire, but it was largely limited to a handful of merchants and embassies. In ancient Roman sources, Chinese people are referred to as “Seres.” The Roman historian Lucius Annaeus Florus (lived c. 74 – c. 130 AD) records in his Epitome of Roman History 2.34 that “Seres” and Indians came from the far east to the court of the Roman emperor Augustus (ruled 27 BC – 14 AD), bearing gifts of precious gems, pearls, and elephants. Here is what he writes, as translated by E. S. Forster:

“Now that all the races of the west and south were subjugated, and also the races of the north, those at least between the Rhine and the Danube, and of the east between the Cyrus and the Euphrates, the other nations too, who were not under the rule of the empire, yet felt the greatness of Rome and revered its people as the conqueror of the world.

For the Scythians and the Sarmatians sent ambassadors seeking friendship the Seres [i.e., Chinese] too and the Indians, who live immediately beneath the sun, though they brought elephants amongst their gifts as well as precious stones and pearls, regarded their long journey, in the accomplishment of which they had spent four years, as the greatest tribute which they rendered and indeed their complexion proved that they came from beneath another sky.”

The History of the Later Han records that, in 166 AD, a group of emissaries arrived at the court of Emperor Huan claiming to have been sent by “Andun” (安敦), the king of “Daqin.” “Daqin” was the most common Chinese name for the Roman Empire. The “Andun” mentioned in The History of the Later Han is most likely the Roman emperor Marcus Aurelius Antoninus (ruled 161 – 180 AD).

The History of the Later Han states that the arrival of this embassy was the first time there had been direct diplomatic contact between the Chinese and the people of Diqin, which suggests that the “Seres” at the court of Augustus mentioned by Florus were probably independent merchants and not an official embassy sent by the Han emperor.


A Roman Legion Lost in China.

The battle of Carrhae[1] ended fifty-three years before the birth of Jesus Christ, on the last day of May. It was a shameful disaster for the Roman army: seven legions with the strength of 45,000 men were humiliated and routed by 10,000 Parthian archers.

The commanding officer of the unfortunate expedition was Marcus Licinius Crassus, a sixty-two-year-old tribune eager for glory and wealth, even though he was already the richest man in Rome. He organized the campaign – perhaps also because he envied the military successes of Pompey and Caesar, and foolishly thought his amateur dramatics might equal their professionalism. His only triumph had been achieved with Pompey’s help: the bloody suppression of Spartacus and his slaves. He had insufficient experience to embark on a large-scale operation himself thus, Rome’s Republican government were loathe to let him depart with such a sizeable army, especially since there was no real emergency in the east. During the heated public debate about the excursion, a tribunus plebis named Ateius argued vehemently in opposition. Plutarch wrote that, when Ateius realised that his efforts were in vain and that he would not receive enough supporting votes, he theatrically lit a brazier and, while throwing grains of incense onto the flames, started to curse Crassus and evoke the infernal gods. Judging from the name and the behaviour of this man, we can guess that he was of Etruscan descent! To strengthen his own case, Crassus had enlisted the support of Pompey and Caesar, who saw an opportunity to free themselves of a powerful competitor.

When the Senate granted approval, Crassus assembled metropolitan legions in Rome, marched to Campania and then to Brindisi, where he met with other legions summoned from Calabria. The troops embarked despite of stormy seas – an early indication of his ineptitude. Not all the ships reached the other shore.

Crassus had the blind goddess Fortune on his side during his youth: he emerged unscathed from the civil wars, and though he was implicated in the Catiline conspiracy he suffered no consequences. He also settled the debts of a spendthrift Caesar whilst being tightfisted himself and with his family.

But as he aged he became a sort of blunderer, making numerous and serious mistakes, some of them mentioned by the historians who have written in detail about his last expedition. For instance, in a speech to his soldiers he proclaimed that he would destroy a bridge ‘so that none of you would be able to return’ but when he noticed the expressions of dismay amongst his soldiers, Crassus quickly corrected himself by explaining that he had been referring to the enemy. At one point he ordered the distribution of lentils and salt to the troops, oblivious that this was a meal offered at funerals. And when he dropped on the floor the entrails of a sacrificial animal placed in his hands by a haruspex (a soothsayer) Crassus cried: “Fear not despite my age, the hilt of my sword will not slip from my hand!” On the day of the battle Crassus wore a black tunic, instead of the purple colour de rigour for Roman generals, and even though he quickly returned to his tent to change, he left his officers speechless.

Moreover Crassus refused to listen to his veterans advisors in favour of marching on the coast and avoiding the desert to reach the Parthian capital. Rather, he trusted the Arab, Arimanes, and his 6,000 horsemen, who had secretly sided with the Parthians and abandoned the Romans shortly after engaging in the battle.

Crassus ordered his soldiers to organize themselves in square formations, shielded on all sides without and packed like sardines within. It caged them, and they were slaughtered by the Parthian’s arrows, shot from their reflex bows with recurved edges. These bows doubled the propulsion power, enabling them to shoot at a distance of up to 400 metres. This kind of bow was a Mongol invention further perfected by the Chinese in the seventeenth century, when their arrows became capable of reaching a distance of up to 600 metres.

Seeing the grave danger, Crassus’ son, Publius, attempted a sally with a thousand Gallic cavalrymen, but he and half of them were slain, the remainder taken prisoners. The head of Publius was put on a spear and shown to the Romans and to his father. On this tragic occasion we can see the only glimpse of Roman greatness in Crassus who momentarily ceased to act like an old fool and told to his soldiers to keep up the fight. The death of his son, he said, was his private injury, not theirs.

At nightfall, Crassus agreed to negotiate with the enemy however, it was a trap. He was killed and his head was also cut off. 20,000 Romans died that day 10,000 were taken prisoner, and the remainder managed to escape back to Italy.

This shameful setback was partially redressed by Marcus Antonius a few years later and a diplomatic solution with the Parthians was reached under Augustus in 20 BC with a peace treaty that allowed for the retrieval of lost insignia, including the return of the eagles and the banners of the seven Roman legions. When Augustus sought also the return of prisoners from 53 BC the Parthians maintained that there were none to repatriate. Their practice had always been to shift prisoners caught in the West to Turkmenistan in the East. By so doing they aimed to secure their loyalty against their worst enemies – the Huns – and this is probably what happened to the unfortunate 10,000 legionnaires captured during Crassus’s battle. The Roman historian Plinius also upheld this theory, which stood until 1955, when an American Sinologist, Homer Hasenpflug Dubs, gave a speech during a conference in London, titled, “A Roman City in Ancient China”.

Dubs had found that in the annals of the Han dynasty there is record of the capture of a Hun city by the Chinese army in 36 BC named Zhizhi, now known as Dzhambul, located close to Tashkent, in Uzbekistan. Dubs was deeply impressed by the fact that the Chinese recorded the discovery of palisades of tree trunks, and that the enemy had used a previously unseen battle formation, namely a testudo of selected warriors forming a cover of overlapping shields in front of their bodies in the first row and over the heads in the following rows. [2]

The Roman Testudo

The Chinese were so struck by the military skills of the opposing warriors that they moved them, after enlisting, further East, to a place that by imperial decree was named Li-Jien (which sounds in Chinese as the word “legion” and is the name the Chinese called Rome) in Gansu province. It was uncommon for Chinese to name their cities after barbarian names: the only two other known cases, Kucha and Wen-Siu, occurred where large colonies of foreigners had settled. The legionnaires numbered 145, and formed a garrison protecting the inhabitants of Li-Jien from Tibetan raids.

Dubs claimed to have identified Li-Jien as the place now known as Zhelaizhai, near Lanzhou. Subsequent archaeological expeditions made by Chinese, Australians and Americans appear to support the choice of this Chinese city even though the smoking gun, which may finally solve the mystery, has yet to be found.

During excavations in 1993 fortifications were unearthed, as well as a type of trunk fixed with stakes, possibly dating back to the time of the arrival of the legionnaires. The ‘trunk’ was a kind of hoist used by the Romans to build fortifications but unknown in China. It is now on display in the Lanzhou Museum.

The physical features of those living in Lanzhou, in some cases, also give some credence to Dubs’s theory. A certain Sung Guorong, for instance, stands at the unusual height of 1.82 metres, is blond and with an aquiline nose and big blue eyes, and loudly proclaims that he is Roman, not Chinese. He also claims that there are at least 100 others in the area with similar features.

Certainly among the legionnaires there were some German as well as Gaul auxiliaries. Perhaps one of Mr Song’s ancestors was one of those 500 horsemen captured during Publius Crassus’s tragic sally. Lanzhou University has conducted DNA tests on the population of Zhelaizhai and their findings show that 46 per cent of them have genetic sequences similar to Europeans’.

Future research conducted using the Y chromosome (which is subject to little variation as it is transmitted directly from father to son) will shed more light on this mystery, and will help gather more precise information about European kinship ties.

Apart from this genetic evidence, Roman coins and pottery have also been unearthed in Zhelaizhai, as well as a helmet bearing the engraving in Chinese characters: One of the Prisoners. However, Zhelaizhai is located along the Silk Road, where such discoveries are found frequently. Similar artefacts have been found in distant places such as Vietnam and Korea.

One of Zhelaizhai’s specific characteristics, worth mentioning, is the passion for bulls and bullfighting, which continues to this day, and which is not shared by neighbouring areas. Local authorities, wishing to capitalize on the tourist potential offered by this link, have built a pavilion with Roman marble statues to attract visitors.

The Chinese were aware of the existence of a large Western empire and sent a legation in the year 97 AD, headed by Kan Ying. This legation arrived in Mesopotamia but, prior to continuing on to Rome, were misled by the Parthians into believing the journey would take two years of sailing. The Parthians had no interest in having their two main customers meet, as this would have cut them out of a lucrative trade.[3]

The naïve Kan Yin trusted the Parthians and decided to return to China empty handed.

Marcus Aurelius in 166 AD sent an official delegation of Romans to the Chinese capital of Luoyang and their arrival is recorded in the dynastic annals however, the Chinese did not respond favourably to the Roman overtures, perhaps because of the occurrence in 184 AD of the peasant rebellion known as the Yellow Turbans, which caused a frightful civil war and the fall of the Han dynasty, which had ruled over China for four centuries.

(This article was published in a Hong Kong magazine on February 2003. Since than my story went viral on the web. I was contacted by an historian from Turkey asking if I knew more, because it seems that traditionally it was from Zheilazhai that begun the march West of the Turkish nation, or better say the Ashina clan within the Turkish nation..)

This article was published for the first time in Fabruary 2003.

[1] Carrhae, now known as Harran, is located on Turkey’s oriental border.

[2] These facts are reported in the biography of Chen Tang, one of the victorious Chinese generals, written by the historian Ban Gu (32 – 92).

[3] It is well known that Caesar spent a considerable amount of gold for bespoke-tailored togas made of silk, and that he gave Servilia, his mistress and mother of Brutus, a costly pearl from the South Seas. He was a trendsetter…


Part 1 : A lost Roman legion….in China?

The year was 53 BC, Caesar was enforcing civilisation in Gaul and the politics of empire danced their dangerous dance around the Vestal flame. In the midst of this turbulence, 10,000 ravaged, beaten and humiliated soldiers of a once proud Roman army were marched under the yoke into the mists of time, never to be heard of again……or were they?

Marcus Licinius Crassus, the proclaimed ‘wealthiest man in Rome’, was losing the war of prestige and honour to his fellow triumvirates, and under intense pressure to prove his worth as a leader of men after the disastrous campaign against the slave revolts under Spartacus. He craved the one thing money could not buy, the most prized attribute in the high echelons of Roman society, the ‘dignitas’ gained from total war. He therefore decided he would make his mark in the most spectacular way. He raised himself seven legions of Rome’s finest, an estimated 30,000/35,000 men, 4,000 horse, and about 3500 light infantry.

This Roman military machine, it’s engine emitting the throaty roar of impending conquest and the jewel encrusted prospect of unimaginable riches, invaded the heartlands of it’s mortal nemesis, the Parthian empire. Alas it would prove to be one of the most disastrous campaigns in Roman history, ending in just one significant military engagement. On the banks of a tributary of the Euphrates, a Parthian army of 10,000 blocked the way of the might of Rome it would be recorded through the annals of time as the battle of Carrhae. (Now modern day Harran, Turkey)

The battle was scarcely a battle, with the enemy not presenting themselves for close quarters combat, the Roman legions were completely outmanoeuvred and utterly cut to pieces. Parthian horse archers, who are now, as then, famous for the ‘Parthian shot’, in which an archer could turn in the saddle and loose several more arrows as they rode away. This was devastating for the Roman ethos of war, which principally consisted of a stand and be destroyed way of fighting, the army was designed for close quarter action. In almost a forerunner to the last days of the Empire centuries later, the Parthian archers blitzed the Roman position for a full day, and with the final blow of the death on legs that were the cataphracts, the fat lady had definitely sung for the legions, reducing 30,000 of Romulus’s wolves draped in iron into a blood soaked wall of flesh and forgotten courage, turning the sun scorched desert into deaths playground. The air was full of the iron tinge of spent blood, and the carrions were to feast for weeks to come.

Crassus and the surviving legates of the army, knowing the day was well and truly lost, and with the tattered and exhausted remnants of the army near mutinous, agreed to a meeting of parley offered by the Parthian commander, a General Surena. However a scuffle ensued and Crassus was executed.

Next according to Plutarch:

‘Thereupon some of them went down and delivered themselves up, but the rest scattered during the night, and of these a very few made their escape the rest of them were hunted down by the Arabs, captured, and cut to pieces. In the whole campaign, twenty thousand are said to have been killed, and ten thousand to have been taken alive.’- Plutarch, Lives

Thus our story begins.

It all started in 1957 when a well respected yet gloriously eccentric Sinologist by the name of Homer H Dubs published a paper entitled: ‘A Roman City in Ancient China’. A subject he had been researching for 10 years. In the paper he stated that captured soldiers from the battle of Carrhae had been settled and used as mercenaries (and even formed a town!) in North Western China, in what is now the Gansu province. It is of little surprise that mystery lovers and some scholars have pounced on this extraordinary claim. Considering that Chinas first accepted direct contact in literary sources with the Roman Empire itself was an emissary during the Principate, under Marcus Aurelieus in 166 AD. It is very tantalising to think of the delicious notion of earlier and spectacular integration of westerners in China. I do have to admit also, that the circumstantial evidence is definitely compelling.

Let us explore the evidence….

Now, the Parthians’ usual practice for captured enemy soldiers was to indeed utilise them, to strip them of all their own military equipment and re-supply with indigenous weapons. The ancient sources such as Pliny seem to support this also, it is worth mentioning the Roman historian Horace claimed that the survivors were integrated in to the main Parthian army and married to women of the indigenous population. If we are to take this as evidence for our current subject, these soldiers most likely fate was to be moved to the far eastern fringes of the Parthian empire in Turkmenistan to be used as border guards against the Huns. It indeed makes sense that these soldiers be moved as far from their own borders as possible the Romans themselves did this with the auxiliaries they recruited.

In 20 BC during negotiations for the recovery of the standards lost at Carrhae between Augustus and the Parthians, it was stated that there were no prisoners to be given back as reparations also. This is the basis many theorists use to substantiate the idea of the Romans in China the Parthians no longer had the prisoners, it obviously backs up the theory to some extent of the Romans in China…..surely?

Not quite, let us pick apart this foundation idea. Firstly it is 20 BC, that is 33 years after Carrhae, and the average life expectancy of a male of the soldier class in the late republic was 45/50 (and that’s being optimistic even without battle exposure and other hazards of this type). So even if we assume the majority of soldiers was aged 17/30 at the time of the battle, that would place them in the age bracket of between 42 and 60 years old. Even taking into consideration that it is possible that some would live longer than others, the idea that it could be used to substantiate the theory just doesn’t stack up to real scrutiny. However, on the flip side of this there is indeed a chance of some of these men still being alive at the time of the diplomatic exchange.

Let us move on, there is a Chinese record, called ‘History of the former Han Dynasty’. In the first scene they tell the story of a territorial battle between the Huns and the Chinese in a place called ZhiZhi, identified today as Zhambal, Uzbekistan, in the year 36 BC (notice again the date). A general in command of the Chinese was a man named Chen Tang, and his account of the battle is where it all starts for Dubs and the very foundation of the whole theory. He stated that his warriors faced off against a unit of soldiers which numbered more than a hundred using a very strange formation, he described it as a ‘fish scale formation’ (You can see where this is going right. ) that he had never been witness to before. Now this is all he says about this formation, but it does strike an alarming similarity to the ‘testudo’ (Latin for tortoise), the famous formation used by the Romans throughout their military conquests until at the very least the 4 th Century AD.

He does make note of another feature of the Roman military too, a wooden palisade being placed outside the walls this according to Dubs was almost exclusively a Roman practice at this time. Dubs himself, when presented with the possibility that they could be Hunnish warriors completely dismisses this on the grounds that like all nomad and barbarian armies of this period were just that, barbarian. He maintained that cohesive and complicated battle manoeuvres and building works could only be obtained by constant drill and training, and the double palisade was most characteristically a standard Roman practice. A thing to note also is that the Huns, who in tactics and troop utilisation were very similar to the Parthians. Were composed largely of mounted archers and heavy shock cavalry, the heavy infantry units used usually composed largely of mercenaries or low born levies.

In Chen Tang’s official report to the emperor he states that approximately 1,518 men were killed, had taken alive 145 men and 1000 men surrendered. Could those 145 men be the Roman mercenaries?

It is a very strange fact that the 145 were considered separate from the 1000 who surrendered. Maybe because the 145 just changed paymaster? It does make sense that this is how mercenaries would act in this situation, a transition from one employer to the next, who cares where the money is coming from? Dubs certainly sees it that way he defines the 145 men as the ‘just over a hundred men’ that were using the ‘fish scale’ formation. I am inclined to admit also that this evidence can easily be linked with each other and it does make perfect sense that the Chinese victors would be happy to acquire these men, due to their formidable tactics they used. According to Dubbs, these soldiers were then moved to a frontier town, the name of this town was Li-Jien.

In the next installment we will attempt to shed some light on the secrets of that little town in China…..


Has A Lost Roman Legion Been Found In China?

Lost Roman legions are all the rage at the movies lately. Neil Marshall was first out the gate with Centurion this year, a really fun and bloody adventure tale about what happened to the fabled Ninth Legion, who disappeared in the wilds of Britain. Kevin MacDonald has a movie about that same legion coming out next year generically called The Eagle (it was originally titled The Eagle of the Ninth, which is much better), the film is set a generation later as a son of a Ninth Legion soldier searches for that group’s missing Eagle emblem.

But the Ninth Legion wasn’t the only lost legion out there. And now DNA tests may have found one of the most legendarily lost groups of Roman soldiers - in China.

You might know Marcus Crassus from Spartacus, but he wasn’t just Kirk Douglas’ enemy. He also was in command of one of ancient Rome’s most devastating defeats - the Battle of Carrhae. Crassus’ Roman forces got royally fucked up by the Parthians they were trying to conquer (Parthia was located in what is now northeastern Iran). It seems the Parthian archers were all that and a bag of chips, and they would ride up on the Romans, raining arrows of death, and then ride away still raining arrows of death. They could shoot equally well forwards or backwards.

40,000 Romans got killed in that battle, and Crassus, pressured into a parley with the Parthians by his mutinous troops, got betrayed and was beheaded. 10,000 Romans were captured and from that day forward disappeared from the official history books.

But there have been stories and legends about them. The accepted wisdom at the time was that the Parthians took the prisoners and moved them to their eastern front, where they were put into battle against the Huns. That was certainly the thesis extended by Roman historian Plinius.

And here’s where it gets interesting. Rumors have it that some of those Romans became mercenaries, fighting for the highest bidder. The Chinese took a Hun city almost 20 years later, and were very impressed with some warriors they saw in action there. Chinese histories tell of warriors who used a ‘fish scale formation,’ which sounds like it could very well be the overlapping shield testudo formation that the Romans perfected and that made them such a fierce fighting force.

The Chinese took these warriors and moved them even farther east, settling them in a town that was named Li-Jien (which sounds, in Chinese, like the word legion), where they repulsed Tibetan attacks. Recent excavations in an area near where archeologists think Li-Jien was (it’s now lost) unearthed a kind of hoist that Romans used in building fortifications which was unknown to the Chinese. That trunk is now on display at the Lanzhou museum.

Which brings us to the modern day. The archeologists who found that artifact were surprised by the looks of the locals. According to China Daily:

DNA testing has shown that some villagers have as much as 56% Caucasian ancestry.

Before we get ahead of ourselves, let’s keep in mind that this village is along the famed Silk Road, the center of trade traffic between East and West in ancient times. There are a lot of ways that the people of Liqian, on the edge of the Gobi Desert, could have gotten some white in their veins. And the make-up of a Roman legion - it could have contained people from all over the vast Empire, including Germans (whom the locals, with their light hair and eyes, seem to resemble the most) - makes it tough to be sure that the Caucasian DNA came from the legion or from a traveling trader.

That said, it’s unlikely that Romans ever officially got anywhere near the Gobi Desert. The Han Empire was aware of the Romans, and there was some minor contact but it was all done through third party intermediaries (the Parthians, in fact!). No official Roman boot trod that far into Chinese territory.

But maybe! It’s kind of cool to think of the slow seepage of ancient empires into one another. And the idea of a hardy band of Roman legionnaires - the stories have their final number as less than 200 - fighting in strange and exotic lands and finding themselves settling down there - makes for an excellent and thrilling story. Now that’s a lost legion film I’d like to see. I could finally get a film where a guy in a Roman helmet fights a kung fu master.


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