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Gli esperimenti cognitivi danno uno sguardo alla mente antica

Gli esperimenti cognitivi danno uno sguardo alla mente antica


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Dall'Università di Aarhus

Il comportamento simbolico - come il linguaggio, la contabilità, la musica, l'arte e la narrativa - costituisce una pietra miliare nell'evoluzione cognitiva umana. Ma come, dove e quando si sono evolute queste pratiche complesse?

Questa domanda è molto difficile da affrontare; i processi cognitivi umani non si fossilizzano, rendendo molto difficile studiare la vita mentale dei nostri antenati dell'età della pietra. Tuttavia, in un nuovo studio pubblicato nel Atti dell'Accademia Nazionale delle Scienze rivista PNAS, un team interdisciplinare di scienziati cognitivi e archeologi provenienti da Danimarca, Sud Africa e Australia raccoglie la sfida. Hanno usato incisioni su noduli ocra e gusci d'uovo di struzzo realizzate tra circa 109 000 e 52 000 anni fa in una serie di cinque esperimenti di scienze cognitive per indagare sul loro potenziale.

Le incisioni provengono dai siti sudafricani dell'età della pietra media di Blombos Cave e Diepkloof Rock Shelter e sono considerate tra i primi esempi di comportamento simbolico umano. Sono stati rinvenuti in diversi strati dei sedimenti della grotta, il che ha permesso di ricostruire approssimativamente il tempo e l'ordine di funzione simbolica in cui sono stati prodotti.

Vista generale dello scavo in Diepkloof Rock Shelter sito, Sud Africa. (V. Moure, INRAP/ CC BY-SA 3.0 )

Lo scienziato capo Kristian Tylén, Professore Associato presso il Dipartimento di Linguistica, Scienze Cognitive e Semiotica e presso l'Interacting Minds Centre, Università di Aarhus, Danimarca, spiega:

"È straordinario che abbiamo una registrazione di una pratica di fare incisioni che abbraccia più di 40.000 anni. Questo ci permette di osservare come i modelli incisi sono stati sviluppati e perfezionati in modo incrementale nel tempo per diventare simboli migliori - cioè - strumenti per il mente umana, in modo simile al modo in cui le tecnologie strumentali, come gli strumenti di pietra, vengono affinate nel tempo per svolgere il loro lavoro in modo più efficiente".

Esecuzione di esperimenti cognitivi

Negli esperimenti, ai partecipanti sono stati mostrati i modelli incisi mentre i ricercatori hanno misurato le loro risposte in termini di attenzione visiva, riconoscimento, memoria, tempi di reazione e discriminazione di modelli appartenenti a diversi momenti nel tempo. Gli esperimenti suggeriscono che nel periodo di oltre 40.000 anni, le incisioni si sono evolute per catturare in modo più efficace l'attenzione visiva umana, sono diventate più facili da riconoscere come create dall'uomo, più facili da ricordare e riprodurre e hanno sviluppato elementi di stile specifico del gruppo . Tuttavia, non è diventato più facile distinguerli l'uno dall'altro all'interno o tra ciascuno dei due siti.

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Questo è il modo in cui i modelli dell'età della pietra si sono evoluti nel corso di 40.000 anni. Da sinistra sono i primissimi, che hanno circa 100.000 anni, mentre quelli a destra hanno circa 60.000 anni
(Immagine: Kristian Tylén el al. 2020,
PNAS )

Diversi studi precedenti hanno presentato speculazioni sulla possibile funzione simbolica delle incisioni Blombos e Diepkloof. Alcuni hanno suggerito che dovrebbero essere considerati come simboli completamente sviluppati che puntano a significati distinti, più o meno come glifi scritti. Questo suggerimento, tuttavia, non è supportato dal presente studio:

"È difficile dare interpretazioni fondate di questi antichi comportamenti umani", afferma l'archeologo e coautore Niels N. Johannsen, professore associato presso il Dipartimento di archeologia e studi sul patrimonio e presso l'Interacting Minds Centre, Università di Aarhus, "e ci è mancato un approccio più sistematico e scientifico.Il vantaggio principale della nostra procedura sperimentale è che lavoriamo direttamente con le prove archeologiche, misurando le conseguenze cognitive dei cambiamenti che queste incisioni hanno subito nel tempo - e da questi dati, sosteniamo, siamo in una posizione migliore per comprendere la possibile funzione delle incisioni realizzate da I nostri antenati decine di migliaia di anni fa."

I risultati sperimentali suggeriscono che le incisioni di Blombos e Diepkloof sono state create e perfezionate nel tempo per servire uno scopo estetico, ad esempio come decorazioni. Tuttavia, hanno anche sviluppato elementi di stile che avrebbero potuto funzionare per contrassegnare l'identità del gruppo, cioè, potrebbero essere riconosciuti come provenienti da un particolare gruppo.

Gli esperimenti si avvalgono di partecipanti contemporanei e si potrebbe sollevare la preoccupazione che le misurazioni dicano poco sui processi cognitivi che si svolgono nella mente degli esseri umani dell'età della pietra 100.000 anni fa.

Kristian Tylén spiega:

"Le indagini precedenti si sono basate esclusivamente su studi di manufatti archeologici, sulla dimensione e sulla forma dei calchi cranici o sulla mappatura dei geni. Queste sono misure molto indirette dei processi cognitivi umani. Anche se il nostro approccio sperimentale è indiretto nel senso che non possiamo viaggiare indietro nel tempo e registra direttamente i processi cognitivi dei nostri antenati dell'età della pietra, si tratta, d'altra parte, di quei processi cognitivi di base che sono coinvolti in modo critico nel comportamento simbolico umano".

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Lo studio può quindi informare discussioni fondamentali sulla prima evoluzione del comportamento simbolico umano. Non diversamente dagli strumenti manuali, i risultati suggeriscono che le incisioni sono state perfezionate in modo incrementale per un periodo di oltre 40.000 anni per diventare "strumenti per la mente" più efficaci man mano che i loro produttori sono diventati più abili creatori e utilizzatori di simboli. Nella stimolante ricerca della comprensione dell'evoluzione cognitiva umana, l'approccio e le scoperte forniscono nuove intuizioni nelle menti dei nostri antenati dell'età della pietra che non possono essere raggiunte attraverso i metodi tradizionali dell'archeologia e della genetica, o con il solo lavoro teorico.

Mago in alto: incisioni di 77.000 anni dalla grotta di Blombos utilizzate in esperimenti cognitivi. Fonte: Arte rupestre originale / CC BY-SA 4.0

Questo articolo ' Gli esperimenti cognitivi danno uno sguardo alla mente antica' è un comunicato stampa di Università di Aarhus , postato su Eurekalert.

Fonte: L'evoluzione del primo comportamento simbolico nell'Homo sapiens . Kristian Tylén, Riccardo Fusaroli, Sergio Rojo, Katrin Heimann, Nicolas Fay, Niels N. Johannsen, Felix Riede e Marlize Lombard. PNAS pubblicato per la prima volta il 18 febbraio 2020 https://doi.org/10.1073/pnas.1910880117


Il termine dissonanza cognitiva è usato per descrivere il disagio mentale che deriva dal mantenere due credenze, valori o atteggiamenti contrastanti. Le persone tendono a cercare la coerenza nei loro atteggiamenti e percezioni, quindi questo conflitto provoca sentimenti di disagio o disagio.

Questa incoerenza tra ciò in cui le persone credono e il modo in cui si comportano motiva le persone a impegnarsi in azioni che aiuteranno a ridurre al minimo i sentimenti di disagio. Le persone cercano di alleviare questa tensione in modi diversi, ad esempio rifiutando, spiegando o evitando nuove informazioni.


Storia della psicologia sperimentale

La psicologia sperimentale oggi è completamente diversa da come appariva la disciplina anni e secoli fa. Allora non avevamo la tecnologia e l'infrastruttura a nostra disposizione oggi. La questione della mente e del corpo era sulle labbra di molti eminenti filosofi. Nomi come Platone e Aristotele vengono in mente quando sorgono le prime menzioni del problema mente-corpo. Le discussioni e i dibattiti sul libero arbitrio, sul determinismo e sulla natura contro l'educazione mettono radici secoli fa. Questi dibattiti sono ancora prevalenti al giorno d'oggi. Si trasformano in progetti di ricerca lunghi anni nei campi della psicologia sperimentale e delle neuroscienze.


Risultati dell'esperimento

Domande nell'intervista Controllo Un dollaro Venti dollari
Com'erano piacevoli i compiti -0.45 1.35 -0.05
Quanto hai imparato 3.08 2.80 3.15
Importanza scientifica 5.60 6.45 5.18
Parteciperebbe a un esperimento simile -0.62 1.20 -0.25

Il più rilevante di tutti questi dati è la prima riga, quanto fossero piacevoli i compiti dal momento che stiamo osservando la dissonanza cognitiva. Poiché i compiti sono stati volutamente creati per essere monotoni e noiosi, il gruppo di controllo ha avuto una media di -0,45. Il gruppo One Dollar ha invece mostrato un punteggio significativamente più alto con +1,35. La dissonanza risultante nei soggetti è stata in qualche modo ridotta persuadendosi che i compiti erano davvero interessanti. Confrontando questo risultato con i risultati del gruppo Twenty Dollar, vediamo un punteggio significativamente più basso nel gruppo Twenty Dollar -0.05.


4 castelli abbandonati che ci danno uno sguardo al passato

Questo può essere un piccolo castello, ma è sicuramente mozzafiato. Situato su una piccola isola al largo della costa scozzese, si pensa che Castle Stalker sia appartenuto alla famigerata famiglia MacDougall, prima di passare di mano innumerevoli volte. Ora è di proprietà privata e aperto ai visitatori alcune volte all'anno.


4. Approcci teorici

Ecco un riassunto schematico delle teorie attuali sulla natura delle rappresentazioni e dei calcoli che spiegano come funziona la mente.

4.1 Logica formale

La logica formale fornisce alcuni potenti strumenti per esaminare la natura della rappresentazione e del calcolo. Il calcolo proposizionale e predicativo serve per esprimere molti tipi complessi di conoscenza e molte inferenze possono essere comprese in termini di deduzione logica con regole di inferenza come il modus ponens. Lo schema esplicativo dell'approccio logico è:

  • Perché le persone fanno le deduzioni che fanno?
  • Le persone hanno rappresentazioni mentali simili alle frasi nella logica dei predicati.
  • Le persone hanno procedure deduttive e induttive che operano su quelle frasi.
  • Le procedure deduttive e induttive, applicate alle sentenze, producono le inferenze.

Non è certo, tuttavia, che la logica fornisca le idee fondamentali sulla rappresentazione e sul calcolo necessarie per la scienza cognitiva, poiché potrebbero essere necessari metodi di calcolo più efficienti e psicologicamente naturali per spiegare il pensiero umano.

4.2 Regole

Gran parte della conoscenza umana è naturalmente descritta in termini di regole della forma SE &hellip ALLORA &hellip, e molti tipi di pensiero come la pianificazione possono essere modellati da sistemi basati su regole. Lo schema esplicativo utilizzato è:

  • Perché le persone hanno un particolare tipo di comportamento intelligente?
  • Le persone hanno regole mentali.
  • Le persone hanno procedure per utilizzare queste regole per cercare uno spazio di possibili soluzioni e procedure per generare nuove regole.
  • Le procedure per l'uso e la formazione di regole producono il comportamento.

I modelli computazionali basati su regole hanno fornito simulazioni dettagliate di un'ampia gamma di esperimenti psicologici, dalla risoluzione di problemi crittoaritmetici all'acquisizione di abilità fino all'uso del linguaggio. I sistemi basati su regole sono stati anche di importanza pratica nel suggerire come migliorare l'apprendimento e come sviluppare sistemi di macchine intelligenti.

4.3 Concetti

I concetti, che corrispondono in parte alle parole nella lingua parlata e scritta, sono un tipo importante di rappresentazione mentale. Ci sono ragioni computazionali e psicologiche per abbandonare la visione classica secondo cui i concetti hanno definizioni rigorose. Invece, i concetti possono essere visti come insiemi di caratteristiche tipiche. L'applicazione del concetto è quindi una questione di ottenere una corrispondenza approssimativa tra i concetti e il mondo. Schemi e script sono più complessi dei concetti che corrispondono alle parole, ma sono simili in quanto consistono in pacchetti di funzioni che possono essere abbinate e applicate a nuove situazioni. Lo schema esplicativo utilizzato nei sistemi basati su concetti è:

  • Perché le persone hanno un particolare tipo di comportamento intelligente?
  • Le persone hanno una serie di concetti, organizzati tramite slot che stabiliscono gerarchie di tipo e di parte e altre associazioni.
  • Le persone hanno una serie di procedure per l'applicazione del concetto, inclusa l'attivazione della diffusione, la corrispondenza e l'ereditarietà.
  • Le procedure applicate ai concetti producono il comportamento.
  • I concetti possono essere tradotti in regole, ma raggruppano le informazioni in modo diverso rispetto agli insiemi di regole, rendendo possibili diverse procedure di calcolo.

4.4 Analogie

Le analogie svolgono un ruolo importante nel pensiero umano, in aree diverse come la risoluzione dei problemi, il processo decisionale, la spiegazione e la comunicazione linguistica. I modelli computazionali simulano il modo in cui le persone recuperano e mappano gli analoghi della sorgente per applicarli a situazioni target. Lo schema esplicativo per le analogie è:

  • Perché le persone hanno un particolare tipo di comportamento intelligente?
  • Le persone hanno rappresentazioni verbali e visive di situazioni che possono essere utilizzate come casi o analoghi.
  • Le persone hanno processi di recupero, mappatura e adattamento che operano su quegli analoghi.
  • I processi analogici, applicati alle rappresentazioni degli analoghi, producono il comportamento.

I vincoli di somiglianza, struttura e scopo superano il difficile problema di come le esperienze precedenti possono essere trovate e utilizzate per aiutare con nuovi problemi. Non tutto il pensiero è analogico e l'uso di analogie inappropriate può ostacolare il pensiero, ma le analogie possono essere molto efficaci in applicazioni come l'istruzione e il design.

4.5 Immagini

Le immagini visive e di altro tipo svolgono un ruolo importante nel pensiero umano. Le rappresentazioni pittoriche catturano informazioni visive e spaziali in una forma molto più utilizzabile rispetto a lunghe descrizioni verbali. Le procedure computazionali adatte alle rappresentazioni visive includono l'ispezione, la ricerca, lo zoom, la rotazione e la trasformazione. Tali operazioni possono essere molto utili per generare piani e spiegazioni in domini a cui si applicano le rappresentazioni pittoriche. Lo schema esplicativo per la rappresentazione visiva è:

  • Perché le persone hanno un particolare tipo di comportamento intelligente?
  • Le persone hanno immagini visive delle situazioni.
  • Le persone hanno processi come la scansione e la rotazione che operano su quelle immagini.
  • I processi di costruzione e manipolazione delle immagini producono il comportamento intelligente.

Le immagini possono aiutare l'apprendimento e alcuni aspetti metaforici del linguaggio possono avere le loro radici nelle immagini. Esperimenti psicologici suggeriscono che procedure visive come la scansione e la rotazione impiegano immagini e i risultati neurofisiologici confermano uno stretto legame fisico tra il ragionamento con le immagini mentali e la percezione. Le immagini non sono solo visive, ma possono anche operare con altre esperienze sensoriali come udito, tatto, olfatto, gusto, dolore, equilibrio, nausea, pienezza ed emozione.

4.6 connessionismo

Le reti connessioniste costituite da semplici nodi e collegamenti sono molto utili per comprendere i processi psicologici che implicano la soddisfazione di vincoli paralleli. Tali processi includono aspetti della visione, del processo decisionale, della selezione delle spiegazioni e della creazione di significato nella comprensione del linguaggio. I modelli connessionisti possono simulare l'apprendimento con metodi che includono l'apprendimento hebbiano e la retropropagazione. Lo schema esplicativo dell'approccio connessionista è:

  • Perché le persone hanno un particolare tipo di comportamento intelligente?
  • Le persone hanno rappresentazioni che coinvolgono semplici unità di elaborazione collegate tra loro da connessioni eccitatorie e inibitorie.
  • Le persone hanno processi che diffondono l'attivazione tra le unità tramite le loro connessioni, nonché processi per modificare le connessioni.
  • L'applicazione della diffusione dell'attivazione e dell'apprendimento alle unità produce il comportamento.

Simulazioni di vari esperimenti psicologici hanno mostrato la rilevanza psicologica dei modelli connessionisti, che sono, tuttavia, solo approssimazioni molto approssimative alle reali reti neurali.

4.7 Neuroscienze teoriche

La neuroscienza teorica è il tentativo di sviluppare teorie e modelli matematici e computazionali delle strutture e dei processi del cervello degli esseri umani e di altri animali. Differisce dal connessionismo nel tentativo di essere più accurato dal punto di vista biologico modellando il comportamento di un gran numero di neuroni realistici organizzati in aree cerebrali funzionalmente significative. I modelli computazionali del cervello sono diventati biologicamente più ricchi, sia per quanto riguarda l'utilizzo di neuroni più realistici come quelli che generano picchi e hanno percorsi chimici, sia per quanto riguarda la simulazione delle interazioni tra diverse aree del cervello come l'ippocampo e la corteccia. Questi modelli non sono strettamente un'alternativa ai conti computazionali in termini di logica, regole, concetti, analogie, immagini e connessioni, ma dovrebbero integrarsi con essi e mostrare come il funzionamento mentale può essere eseguito a livello neurale. Lo schema esplicativo per le neuroscienze teoriche è:

  • In che modo il cervello svolge funzioni come i compiti cognitivi?
  • Il cervello ha neuroni organizzati da connessioni sinaptiche in popolazioni e aree cerebrali.
  • Le popolazioni neurali hanno modelli di picco che vengono trasformati tramite input sensoriali e i modelli di picco di altre popolazioni neurali.
  • Le interazioni delle popolazioni neurali svolgono funzioni che includono compiti cognitivi.

Dal punto di vista delle neuroscienze teoriche, le rappresentazioni mentali sono modelli di attività neurale e l'inferenza è la trasformazione di tali modelli.

4.8 Bayesiano

I modelli bayesiani sono importanti nella scienza cognitiva, con applicazioni a fenomeni psicologici come l'apprendimento, la visione, il controllo motorio, il linguaggio e la cognizione sociale. Hanno anche avuto applicazioni efficaci nella robotica. L'approccio bayesiano presuppone che la cognizione sia approssimativamente ottimale in accordo con la teoria della probabilità, in particolare il teorema di Bayes, che afferma che la probabilità di un'ipotesi data l'evidenza è uguale al risultato della moltiplicazione della probabilità a priori dell'ipotesi per la probabilità condizionata dell'evidenza data l'ipotesi, il tutto diviso per la probabilità dell'evidenza. Lo schema esplicativo della cognizione bayesiana è:

  • In che modo la mente svolge funzioni come l'inferenza?
  • La mente ha rappresentazioni per correlazioni statistiche e probabilità condizionate.
  • La mente ha la capacità di calcoli probabilistici come le applicazioni del teorema di Bayes.
  • L'applicazione di calcoli probabilistici alle rappresentazioni statistiche realizza compiti mentali come l'inferenza.

Sebbene i metodi bayesiani abbiano avuto applicazioni impressionanti su un'ampia gamma di fenomeni, la loro plausibilità psicologica è discutibile a causa delle ipotesi sull'ottimalità e dei calcoli basati sulla teoria della probabilità.

4.9 Apprendimento profondo

L'intelligenza artificiale è stata una parte centrale del cognitivo sin dagli anni '50 e i più recenti progressi nell'IA sono venuti dall'approccio del deep learning, che ha prodotto importanti scoperte in campi che includono il gioco, il riconoscimento di oggetti e la traduzione. Il deep learning si basa su idee del connessionismo e delle neuroscienze teoriche, ma utilizza reti neurali con più livelli e algoritmi migliorati, beneficiando di computer più veloci e grandi basi di dati di esempi. Un'altra importante innovazione sta combinando l'apprendimento dagli esempi con l'apprendimento per rinforzo, che si concretizzerà entro il 2016 nel principale player mondiale di Go, AlphaGo. Le idee del deep learning si stanno diffondendo nuovamente nelle neuroscienze e iniziano anche a influenzare la ricerca in psicologia cognitiva. Lo schema esplicativo per il deep learning è:

  • In che modo il cervello svolge funzioni come i compiti cognitivi?
  • Il cervello ha un gran numero di neuroni organizzati in strati 6&ndash20.
  • Il cervello ha potenti meccanismi per imparare dagli esempi e per apprendere azioni che sono rafforzate dai loro successi.
  • L'applicazione di meccanismi di apprendimento alle reti neurali stratificate le rende capaci di prestazioni umane e talvolta anche sovrumane.

Sebbene il deep learning abbia prodotto notevoli miglioramenti in alcuni sistemi di intelligenza artificiale, non è chiaro come possa essere applicato ad aspetti del pensiero umano che includono immagini, emozioni e analogie.


La storia della psicologia - Galeno e i quattro umori

Claude Galien. Litografia di Pierre Roche Vigneron. (Parigi: Lith de Gregoire et Deneux, ca. 1865) (dominio pubblico)

Dopo Ippocrate fu il medico Galeno, che fornì il collegamento tra i greci e la psicologia islamica. Di estrazione greca, questo brillante medico e ricercatore si guadagnò il rispetto dei successivi imperatori romani per la sua abilità e abilità, e continuò a produrre volumi di lavoro che coprivano molti aspetti della condizione umana, dalla psicologia alla chirurgia oculare.

Ha proposto l'idea di quattro "umori" all'interno del corpo umano, ciascuno responsabile di un diverso aspetto della condizione umana, e credeva che uno squilibrio tra i quattro avrebbe influito sul benessere fisico e mentale. Questo approccio olistico alla medicina ha legato indissolubilmente mente e corpo, un fattore solo recentemente riadattato dalla medicina moderna, che tende a trattare condizioni fisiche e sintomi senza prestare molta attenzione alla salute mentale, e viceversa.

I quattro umori di Galen erano:

  • Sanguigna: Il sangue, legato all'elemento aria e fegato, dettava coraggio, speranza e amore.
  • Collerico: La bile gialla, legata all'elemento fuoco e alla cistifellea, potrebbe portare a irascibilità e rabbia, in eccesso.
  • Malinconica: La bile nera, associata all'elemento terra e alla milza, porterebbe all'insonnia e all'irritazione, se dominasse il corpo.
  • Flemmatico: La flemma, associata all'elemento acqua e al cervello, era responsabile della razionalità, ma avrebbe attenuato le emozioni se fosse stata lasciata diventare dominante.

Galeno credeva che l'equilibrio di questi quattro umori sarebbe stato influenzato da posizione, dieta, occupazione, geografia e una serie di altri fattori. Sebbene questa idea degli umori fosse scorretta, ha influenzato per secoli il pensiero medico e psicologico, ed è stata ulteriormente sviluppata dal grande studioso islamico, Ibn-Sina (Avicenna).

Questa idea di guardare l'intero corpo e la mente, piuttosto che incolpare la stregoneria e gli spiriti, ha certamente influenzato in meglio la medicina e la storia della psicologia, sebbene alcune delle cure utilizzate per alleviare l'accumulo di umorismo, come il salasso , erano dannosi.

Naturalmente, ai commentatori moderni, l'idea degli umori sembra un po' primitiva e si basa su una conoscenza limitata della psicologia. Tuttavia, l'importanza di Galeno non è l'esatta natura della teoria, ma il fatto che le sue idee hanno visto il primo cambiamento di paradigma dall'idea di condizioni mentali che hanno una fonte soprannaturale e verso la ricerca di risposte nella fisiologia.

Non sorprende che il suo lavoro sulla psicologia e sulla mente, così come su altre discipline, sia diventato la spina dorsale della riscoperta islamica dei greci, le sue idee sono state copiate e integrate da studiosi islamici. Certamente, il suo approccio empirico e pragmatico gli fa guadagnare un posto nella storia della psicologia.


Esperimenti cognitivi danno uno sguardo alla mente antica - Storia

Breve storia della psicologia

Da R. Eric Landrum, Dipartimento di Psicologia, Boise State University

Guardare all'inizio della psicologia sperimentale è guardare all'inizio della psicologia. La percezione tipica della psicologia oggi è che consiste principalmente di professionisti: clinici, consulenti e terapisti formati nella professione di aiuto. Attualmente, tale punto di vista è accurato: oltre la metà dei membri dell'APA si identifica come praticante. Tuttavia, le aree cliniche e di consulenza della psicologia non emersero su larga scala fino al 1945 circa, alla fine della seconda guerra mondiale.

Allora come ha avuto inizio la psicologia? Wilhelm Wundt fondò il primo laboratorio di psicologia esclusivo nel 1879, era un laboratorio che conduceva esperimenti relativi a questioni di psicologia sperimentale. Tuttavia, lo studio e l'interesse per il comportamento umano sono stati con noi probabilmente da quando gli umani hanno camminato sulla terra. In effetti, Hermann Ebbinghaus lo disse meglio nel 1885, solo sei anni dopo la fondazione della psicologia, quando disse: "La psicologia ha un lungo passato ma una storia breve". La nostra breve rassegna della storia della psicologia traccia alcune delle influenze antecedenti che hanno portato psicologia al suo stato attuale. In qualità di specialista in psicologia, una migliore comprensione delle nostre radici storiche ti consentirà di valutare e posizionare meglio le idee attuali e future nel contesto appropriato. Inoltre, questo capitolo potrebbe essere utile come fonte di recensioni se il tuo college o università ti richiede di seguire un corso di Storia e Sistemi di Psicologia o una sorta di corso Capstone senior che include informazioni storiche.

Perché preoccuparsi di discutere la storia della psicologia in un libro progettato per essere un'introduzione e una panoramica della specializzazione in psicologia? Watson ed Evans (1991) notano che ci sono un certo numero di massime (o credenze) di base che governano il processo di comprensione del comportamento, ed è l'obiettivo finale di uno psicologo sperimentale comprendere il comportamento. Le loro massime storiche sono presentate qui. Dato lo studio del comportamento umano nel corso dei secoli, è emerso un insieme limitato e comune di temi e, si spera, comprendere il contesto e la prospettiva di questi temi ci aiuta a comprendere il comportamento. Forse la prova più convincente per uno psicologo per studiare la storia della psicologia viene da George Santayana, che una volta disse: "Coloro che non conoscono la storia sono condannati a ripeterla". psicologia o se si applica a eventi mondiali più ampi (ad esempio, l'olocausto), le implicazioni sono chiare: l'ignoranza del passato è indesiderabile.

1. Ricorda che una storia scritta è un'esperienza mediata. Lo storico è sempre tra te e l'evento storico. I preconcetti dello storico, la selezione dei dati e altri fattori che una data storia è secondo qualche storico in particolare.

2. Se una spiegazione di un evento storico complicato sembra essere troppo semplice, è probabile che lo sia. Gli eventi storici raramente sono affari ben confezionati.

3. Sebbene sia importante capire cosa ha da dire uno scrittore in particolare su un determinato argomento, a volte è più importante sapere cosa pensavano che lo scrittore avesse detto coloro che sono stati influenzati dalla persona. La storia del pensiero psicologico è piena di fraintendimenti e incomprensioni.

4. Se una data teoria psicologica in passato si rivela vera o falsa (dal nostro punto di vista storico) è irrilevante qui. Ciò che dovrebbe essere importante per noi è come una data scuola di pensiero o sistema abbia influenzato il pensiero del suo tempo e come abbia deviato il corso del pensiero psicologico.

5. Le idee raramente, se non mai, muoiono. Possono svanire per un po', ma quasi sempre riemergeranno, magari con un nome diverso e in un contesto diverso. Nessuno dei concetti di base su cui si basa la psicologia moderna è nuovo per questo secolo e nemmeno per questo millennio. Sarebbe avventato dire che una data idea è nata da questo psicologo o da quel filosofo.

Antecedenti alla psicologia

Nel discutere la storia di qualsiasi scienza, c'è sempre il problema di dove cominciare. Con la psicologia si potrebbe iniziare con il laboratorio di Wundt nel 1879 a Lipsia, in Germania, ma ciò trascurerebbe molti anni di importanti influenze antecedenti nella comprensione del comportamento. Da dove cominciamo allora? Scegliamo di iniziare la nostra breve discussione con Cartesio.

Cartesio. Sebbene ci siano stati molti potenziali contributori all'inizio di quella che viene spesso chiamata "scienza moderna", le idee del filosofo René Descartes (pronunciato giorno-CART) sono importanti per la scienza, ma in particolare per la psicologia. Cartesio visse dal 1596 al 1650 e lavorò per rispondere alla domanda "La mente e il corpo sono uguali o diversi?" La sua risposta divenne nota come Dualismo cartesiano, che è l'idea che mente e corpo sono diversi, ma che la mente può influenzare il corpo e il corpo può influenzare la mente. Ciò che era particolarmente importante in questa idea è che ha permesso agli scienziati emergenti del Rinascimento e alla chiesa di coesistere. La chiesa poteva ancora lavorare per influenzare la mente degli individui, e gli scienziati del tempo potevano studiare il corpo, ogni gruppo aveva il proprio dominio in una certa misura.

Cartesio ha suggerito che mentre la mente è la fonte di idee e pensieri (che ha correttamente localizzato nel cervello), il corpo è una struttura simile a una macchina da studiare e comprendere. Cartesio credeva in entrambi nativismo e razionalismo. Un nativista crede che tutta la conoscenza sia innata, innata, mentre un razionalista crede che per acquisire conoscenza si razionalizzi o si scopra la verità attraverso l'esperienza e l'operazione della mente. Cartesio ha lottato per razionalizzare la propria esistenza, cercando di dimostrare che era reale (in modo filosofico). La sua risposta al problema è stata quella di suggerire "Cognito, ergo sum" che significa "Penso, dunque sono".

Frenologia. Una volta stabilita la ricerca della scienza attraverso fonti diverse dalla filosofia, iniziarono a fiorire molte discipline e aree di studio. Due di queste discipline che ebbero un impatto sull'inizio della psicologia furono la frenologia e la psicofisica. Frenologia fu un approccio al problema mente-corpo studiato da Franz Joseph Gall (1758-1828) e successivamente reso popolare dal suo allievo allora collega Joseph Spurzheim (1776-1832). Il principio di base della frenologia suggeriva che si potesse scoprire e comprendere la personalità di qualcuno sentendo e interpretando i dossi sulla testa. Sebbene questa idea possa sembrare semplicistica per gli standard odierni, all'epoca era un'idea popolare ed era un concetto che poteva essere compreso facilmente dalla gente comune. La frenologia presumeva, tuttavia, che il cranio fosse una rappresentazione accurata del cervello sottostante, che la mente potesse essere significativamente suddivisa e analizzata in 37 o più funzioni diverse, e che certe caratteristiche o qualità che possediamo si trovano in determinate posizioni precise nella cervello. Pertanto, tastando il cranio di qualcuno e notando la posizione di una protuberanza anormale (troppo) o di una rientranza (troppo piccola), si potrebbe interpretare se qualcuno possedesse una sovrabbondanza o una carenza del tratto corrispondente.

Alla fine la frenologia fece il suo corso e gli scettici fecero fallire i frenologi, ma la frenologia contribuì con alcune idee importanti alla psicologia. Innanzitutto, la frenologia ha ribadito che il cervello è l'organo della mente e, se vogliamo comprendere la mente e il comportamento, il cervello è un'area centrale da comprendere. In secondo luogo, l'idea della localizzazione della funzione (che diverse parti del cervello hanno determinate specialità) è un'idea che è ancora presente oggi. Sebbene il cervello non sia così facile da capire come alcuni scrittori famosi vorrebbero farci credere (come i libri per migliorare le capacità di disegno imparando a usare un particolare lato del cervello), particolari strutture cerebrali sono specializzate nell'esecuzione di determinate funzioni. Sebbene i metodi della frenologia non siano durati, alcuni dei presupposti della frenologia hanno avuto un grande valore euristico.

Psicofisica. L'area della psicofisica è probabilmente l'area di transizione più vicina dai filosofi che studiano il comportamento agli psicologi che studiano il comportamento. Tre ricercatori sono stati fondamentali nella fondazione della psicologia: Hermann von Helmholtz, Ernst Weber, e Gustav Theodor Fechner.

Hermann von Helmholtz (1821-1894) was interested in the general area of psychophysics. Psychophysics is the study of the interaction between the behavioral capabilities and limitations of the human perceptual system and the environment. In other words, how do we literally interpret the world we live in? For example, Helmholtz is famous for his extension and additions to a trichromatic theory of color vision (the Young-Helmholtz theory), explaining that the three basic colors of light, red, green, and blue, are represented in our visual system by three specialized cells in our retina (called cones). Helmholtz also worked on such topics as the speed of neuronal conduction and the perception of tones, both individually and in combination (such as in harmony or dissonance).

Ernst Weber (1795-1878) also shared this interest in psychophysics but studied the topic from a broader perspective. Weber was interested in all the sensory systems and how they worked. It was Weber who gave psychology the concept of just noticeable difference, that is, the smallest difference between two stimuli that can be noted by a person. This idea of just noticeable difference (jnd) could be applied to all sensory systems (sight, sound, taste, touch, smell), and in experimenting with various sensory systems Weber found that a constant equation emerged for each. That is, for each of the sensory systems, a consistent ratio emerged to detect a jnd. For the perception of lifting weight (the sense of touch), the ratio was found to be 1:40 . That is, the average person can tell the difference between a 40- and a 41-pound suitcase, but cannot tell the difference between a 40- and a 40.5-pound suitcase. In this example, the just noticeable difference is 1 pound for every 40 pounds (hence 1:40). A jnd ratio was found for many of the sensory systems, and this general conceptualization has come to be known as Weber's Law.

Gustav Fechner (1801-1887) was trained in both medicine and physics he significantly expanded on the ideas of Weber. In fact, Fechner is said to be the founder of psychophysics, the science of the functional relationship between the mind and the body. Fechner has also been called the father of experimental psychology, and some historians (CITATION) suggest that the founding of psychology could be accredited to Fechner in 1850 rather than Wundt in 1879. Why 1850? Fechner woke up from a long sickness on October 22, 1850 and recorded something in his journal like "the relative increase of bodily energy [is related to] the measure of the increase of the corresponding mental intensity." Fechner paved the path for psychology in making this important connection: there is a direct relation between the stimulation received by the body and the sensation received by the mind. Not only did Fechner make the explicit connection between mind and body, but suggested that measurement is possible for both phenomena. For the first time in the study of thought the relationship between the mind and body could be measured and quantified, leading to the development of Fechner's Law. Given the techniques from psychophysics to accomplish this task, later psychologists had the opportunity to measure behavior in much the same way as physical objects are measured. Although this quantitative link between mind and body may not seem striking today, it was revolutionary in its time and legitimized the work of later psychologists in trying to quantify all types of behaviors.

The Beginning of Psychology

Wundtian Psychology and Structuralism. Wilhelm Wundt (1832-1920) is credited with forming the first psychology laboratory (exclusively for psychological work) in Leipzig , Germany in 1879. This starting date is rather arbitrary, and historians have argued that other dates (and people) are defensible. We might attribute the founding to Wundt in 1874 when he published Principles of Physiological Psychology (while physiological was the word used in the translation from German, a more appropriate translation would have been experimental), or perhaps the founding could be two years later in 1881 when Wundt began the first journal in psychology, Philosophical Studies (you might think that Psychological Studies would have been a better and less confusing title, but there already was a journal by that name that dealt primarily with psychic forces).

Wundt was interested in studying the mind and conscious experience. He believed that a rigorous program of introspection could be used to report the processes at work in the inner consciousness. Introspection was a technique used by researchers to describe and analyze their own inner thoughts and feelings during a research experience. Wundt and his colleagues carried out numerous research studies examining the contents of consciousness. Some of the better known results are Wundt's tridimensional theory of feeling, and his work on mental chronometry. Thus, although mental processes themselves were not studied (they were unobservable), the time a mental process took was measurable and appropriate for study.

Wundt's contributions to psychology are briefly mentioned here. For the remainder of the 19th century Wundt and his laboratory were the center of psychology, and anyone seriously interested in pursuing psychology traveled to Germany to study with Wundt. This situation changed rapidly by the beginning of the 20th century when America took a stronghold on psychology. Perhaps Wundt's greatest influence was the mentoring of students: over 160 students (an astounding number) received their Ph.D. under Wundt's supervision. One of those students was Edward Bradford Titchener, who studied with Wundt in Germany and then immigrated to Cornell University (Ithaca, NY) to promote his own variation of Wundtian psychology called structuralism.

Structuralism, the study of the anatomy of the mind, as a system of psychology shares some common characteristics with Wundt's ideas. Both systems were interested in the mind and conscious experience, and both used introspection. Structuralism departed from Wundt's ideas, however, in its application of introspection as the soltanto method available for experimental inquiry, and applied much more rigorous standards in its use. Titchener also spelled out quite clearly what structuralism was NOT interested in: applied problems, children, animals, individual differences, and higher mental processes.

Titchener's goal for structuralism was to use this rigorous introspective method to discover and identify the structures of consciousness, hence the title structuralism. Once the structures were understood, the laws of association could be verified and then one could study the physiological conditions under which ideas and concepts become associated. The ultimate goal was to understand the workings of the mind. Titchener contributed significantly to the rapid growth of psychology in America by having 54 Ph.D. students complete their work under his direction at Cornell University he also separated the psychology department apart from the philosophy department there. Although the pursuit of structuralism basically died with Titchener (1867-1927), he provided a concrete system of psychology which would later be the subject and focus of major changes in psychology, resulting in a alternative approach to psychology: functionalism.

As you read about the history of psychology (whether it is in this brief appendix or in texts fully devoted to the topic), it is startling to notice the lack of women noted for their accomplishments and contributions to psychology. Why does this situation exist? Were women just not interested in psychology? Have historians of psychology been negligent in cataloging the contributions of women? Did societal forces preclude women from making contributions to psychology? The best evidence available indicates that general societal forces seemed to inhibit a woman's ability to receive training in psychology, hence limiting her contributions (Schultz & Schultz, 1992).

However, when looking at the late 1800s and the subsequent turn of the century, prohibition of women in the sciences was the status quo, not just in psychology. Although two women were elected as members of the APA in 1893 (the organizations' second meeting ever), it wasn't until 1915 and 1918 that the American Medical Association and the American Bar Association admitted female members, respectively (Schultz & Schultz, 1992).

Three factors are identified as inhibiting the contributions of women during the early days of psychology. First, graduate programs were not very accessible to women. Women faced discrimination in their application to graduate school, and once admitted, sometimes had difficulty obtaining their rightfully earned degree. Second, there was a general discrimination held against women at the turn of the century. It was believed that women had innate deficits that hindered academic performance, and believing this, male graduate school professors did not want to "waste" educational opportunities on women. It was also believed that the rigors of graduate school were too much for a frail woman's physique. Third, even if a woman persevered through graduate school (gained admission, completed degree requirements, graduated), job availability for women was poor. Locked out of male-controlled faculty positions at universities, women often turned to more applied areas, such as clinical, counseling, and school psychology. Some of the most successful woemen from the early days of psychology include Margaret Floy Washburn, Christine Ladd-Franklin, Bluma Zeigarnik, Mary Whiton Calkins, and Karen Horney.

Functionalism. Functionalism is important to the history of American psychology, because it is a system of psychology that is uniquely American. Wundtian psychology and structuralism both have their roots in Germany, but functionalism is an American product. Three men were instrumental in promoting functionalism: William James, G. Stanley Hall, and James M. Cattell.

What was so different about functionalism that set it apart from Titchener's structuralism? Whereas structuralism focused on discovering the structure of consciousness and how its contents are organized and stored, functionalists were more interested in how the mind worked, what mental processes accomplish, and what role consciousness plays in our behavior. As you can see, these are two strikingly different approaches. The functionalist wanted to know how and why the mind works (as opposed to how is it structured).

William James (1842-1910) is noted in this transition period from structuralism to functionalism for his clarity of thought and strong opposition to Titchener. At Harvard University in 1875-1876 he offered a course in "The Relations Between Physiology and Psychology." In 1890 James published a two volume Principles of Psychology which was an impressive work written with brilliance and clarity. James supported more than just the introspective method, and felt that more experimental procedures as well as comparative studies (between species) were valuable approaches. James contributed his honorable reputation and standing to oppose the division of consciousness into structures, offering an alternative approach for studying the mind.

G. Stanley Hall (1844-1924) was a contributor to the founding of functionalism, but probably would not be considered a functionalist. Hall is famous for his number of accomplishments in psychology (see Table B.3). Particularly important were his (a) founding the first American psychology laboratory at Johns Hopkins University in 1883 (b) founding of the American Psychological Association in 1892 and (c) bringing Sigmund Freud to America in 1909 (Freud's only visit to the U.S.). Hall was interested in a number of topics, including studying children and how they develop, and he founded developmental psychology and educational psychology. Hall's interests highlight the functioning of consciousness, and how it allows us to adapt and survive in our environment.

First American Ph.D. student in Psychology

First American student to study in the first psychology laboratory in the world in the first year that it opened (1879)

Founded the first psychology research laboratory in the U.S.

Founded the first U.S. journal of psychology

First President of Clark University

Organizer and first President of the American Psychological Association

Eleven of the first 14 American Ph.D.s in psychology were his students

James M. Cattell (1860-1944) was a student in G. Stanley Hall's laboratory course at Johns Hopkins University and went on to study with Wilhelm Wundt in Germany in 1883. Cattell was interested in studying human abilities and how they could be assessed and measured. Cattell brought this practical approach into the classroom where he was the first psychologist to teach statistics and advocate their use in data analysis. In 1888 he was appointed a professor of psychology at the University of Pennsylvania this type of appointment was the first in the world (at the time, all other psychologists held positions through a department of philosophy). Cattell's great contribution was his focus on a practical, test-oriented approach to studying mental processes rather than through introspective structuralism.

The transition from structuralism to functionalism reflects the rapidly changing times in psychology. In just the span of twenty years (1880-1900), the major focal point of psychology shifted from Germany to America. Multiple changes were taking place, and the work and influence of Charles Darwin was becoming better known (see Table B.4). In 1880, there were no American laboratories and no American psychological journals by 1900, there were 26 U.S. laboratories and 3 U.S. psychology journals. In 1880, anyone wanting a respectable psychology education made the trip to Germany to study with the master, Wilhelm Wundt. By 1900, Americans stayed home to get a superior education in psychology. These changes seem revolutionary in that they occurred over a twenty-year period, but the next system of psychology to come along was definitely revolutionary.

The work of Charles Darwin (1809-1882) has influenced a number of scientific endeavors, including psychology. During a scientific voyage on the H.M.S. Beagle from 1831 to 1836, Darwin made some keen observations about the similarities and differences in the plant and animal life encountered in various regions of the world. Darwin discovered fossils and bones of animals that were no longer on earth. What could explain why some animals left traces of the past but were no longer present? In 1836 Darwin began considering a theory to explain the phenomena he had seen.

Twenty-two years later, in 1858, Darwin was pushed to publish his theory and in 1859 On the Origin of Species by Means of Natural Selection was published. Darwin proposed a theory of survival of the fittest based on a few simple (parsimonious) ideas: (a) there is a degree of variation among members of a species (b) this spontaneous variability is inheritable (c) in nature, a process of natural selection works by identifying those organisms best suited for the environment. The best-suited organisms live and survive those organisms not well suited are eliminated. Species must be adaptable and adjustable or else they die, ultimately through this process of natural selection. Darwin's practical approach to dealing with matters of survival greatly influenced the course of functionalism.

Darwin espoused the study of animals in addition to the study of humans. This viewpoint was accepted by the functionalists and subsequently made even stronger by the behaviorists. The subject matter of functionalism also fits quite well with the overall focus with the theory of natural selection: how does an organism function and adapt in its environment? Darwin's use of evidence from a number of fields of inquiry legitimized psychology's use of multiple approaches in studying functionalism, such as introspection, the experimental method, and particularly the comparative method. Lastly, Darwin's work focused on the individual differences between members of a similar species today psychologists are still interested in understanding how we are different from one another.

Behaviorism and Neobehaviorism. In 1913 a functionalism-trained John B. Watson literally declared war against the establishment by describing a totally new approach to psychology: Behaviorism. The goals of this new behaviorism were to study only behaviors and processes that were totally objective and fully observable. In this new system there would be no introspection, no discussion of mental concepts, no study of the mind, and no mention of consciousness. Watson, in a pure scientific approach, wanted to study behavior, making no assumptions beyond what was available to the senses. Although behaviorism had a slow beginning, it took off in the 1920s and became (along with neobehaviorism) the dominant system of psychology for four decades. Any type of behavior was appropriate for study under Watson so long as it met the criteria of behaviorism. The methods of behaviorism were limited to observation and objective testing/experimentation.

Watson's views and behaviorism became quite popular both in psychology and to the general public. When studying and explaining behavior based on only what is observable, Watson did not depend on sexual overtones to explain behavior (this was a relief for many, because Freudian ideas seemed to suggest that sex and sexual desires were the basis for just about everything we do). His message of behaviorism gave people hope in that they were not explicitly tied to their past or their heritage, but could also be greatly influenced by their immediate environment. Watson's beliefs directly fed into the great American dream of the 1920's (freedom, liberty, hope).

Behaviorism as proposed by Watson defined a relatively narrow field of interest. While proposing a continuity between man and animals (so that animals are an appropriate avenue of study to understand humans), he also dictated that all mentalistic concepts were useless. For example, thinking, reasoning, and cognitive problem solving were not the subject matter of psychology because they were not directly observable. Watson did not deny that those processes existed, but they were not studiable under a system of psychology that stressed the study of directly observable behaviors only. Watson also held a belief of extreme environmentalism, such that the situations and context that a person grows up in totally shape how the person behaves. Quite literally, Watson believed that the environment greatly controlled our behavior, and to understand how a certain environmental stimulus elicits a particular behavioral response Quello was psychology. This theme was greatly expanded upon by B.F. Skinner and his vast work in operant (instrumental) conditioning. Although the behaviorism approach literally attacked and demolished functionalism, some of the functionalist view survived. Behaviorists too were interested in how we adapt, survive, and function in our environment, but behaviorists had a vastly different approach to the study of these topics. This narrow approach of studying only directly observable behaviors troubled many, and eventually a new version of behaviorism called neobehaviorism developed.

Neobehaviorism continued much of the rigor of behaviorism while widening the scope of acceptable behaviors to study. Much of the distinction between behaviorism and neobehaviorism rests on the distinction between positivism and logical positivism (Maxwell & Delaney, 1991). Positivism is a system of evaluating knowledge based on the assumptions that (a) the only knowledge considered valuable was that which is objective and undebateable (b) the only knowledge one can be sure of this that which is observable, and (c) empirical observations should be the basis for the acquisition of knowledge. Positivism in this sense means that knowledge is based on the presence of something the basis for knowledge must physically exist, be objective, and be undebateable. Logical positivism allows for the study of unobservable phenomena as long as these hypothetical constructs and ideas are defined in such a way that they can be logically inferred. Behaviorists were strict positivists, only studying what was directly observable and undebateable.

What would be an example of the distinction between positivism and logical positivism? I like to use the concept of hunger. To a strict positivist, hunger is probably not a subject that can be studied by psychology. Can we directly observe hunger? No, because hunger is a hypothetical construct. For the logical positivist, hunger is an appropriate topic of study if and only if it can be operationally defined in directly observable terms. For example, we might operationally define hunger as the number of hours since last consuming food, or the decibel level of a growling stomach (at this point, we won't debate whether these definitions are any good). The logical positivist can study any topic in psychology so long as it could be operationally defined in observable, measurable terms.

Neobehaviorists, however, wanted to study somewhat mentalistic concepts like learning, memory, and problem solving, but at issue was the inability to directly observe behavior. Neobehaviorists found a solution by adopting logical positivism. That is, theoretical concepts that are not directly observable may be studied if these concepts are defined in terms of directly observable behaviors. Logical positivism hastened the need for operational definitions.

In neobehaviorism, any theoretical construct could now be studied (even ones that were directly unobservable) as long as the actual behavior measured was observable. Che cosa? Consider this example: a neobehaviorist in interested in doing a memory study. To a strict behaviorist, memory is not an acceptable subject to study because a person's memory is not directly observable. In neobehaviorism, memory is an acceptable concept so long as it is defined in observable terms. In this case, memory could be defined as the number of items recalled from an original list of 25 items. The concept of memory has now been defined in terms of its operations (what happens), and number of items verbally recalled is an observable behavior. Neobehaviorism widened the focus of behaviors acceptable for study in psychology, and this combined approach of behaviorism and neobehaviorism dominated psychology for approximately 40 years (1920-1960).

Cognitive Psychology. In the field of experimental psychology in general, cognitive psychology seems to be the dominant area currently. Cognitive psychologists study how mental processes work, and how knowledge is formed and used. The topics are wide-ranging, subjects such as attention, memory, problem-solving, reasoning, logic, decision-making, creativity, language, cognitive development and intelligence are some of the many areas of interest in cognitive psychology. Cognitive psychology grew out of and as a reaction to neobehaviorists who tried to limit the acceptable topics of study (for example, if you were interested in memory when neobehaviorism was still in, you were a "verbal learner" nowadays you are a cognitive psychologist). Cognitive psychology is not quite yet a system of psychology, but it is probably the most popular approach in experimental psychology today.


Potential Pitfalls

It is important to remember that these cognitive processes are complex and often imperfect. Some of the possible pitfalls that can affect cognition include:

  • Problems with attention: Selective attention is a limited resource, so there are a number of things that can make it difficult to focus on everything in your environment. Attentional blink, for example, happens when you are so focused on one thing that you completely miss something else happening right in front of you.
  • Memory problems and limitations: Short-term memory is surprisingly brief, typically lasting just 20 to 30 seconds.  Long-term memory can be surprisingly stable and enduring, on the other hand, with memories lasting years and even decades.  Memory can also be surprisingly fragile and fallible. Sometimes we forget, and other times we are subject to misinformation effects that can even lead to the formation of false memories. ?
  • Cognitive biases: Cognitive biases are systematic errors in thinking related to how people process and interpret information about the world. The confirmation bias is one common example that involves only paying attention to information that aligns with your existing beliefs while ignoring evidence that doesn't support your views.

Dr. Beck began helping patients identify and evaluate these automatic thoughts. He found that by doing so, patients were able to think more realistically. As a result, they felt better emotionally and were able to behave more functionally. When patients changed their underlying beliefs about themselves, their world and other people, therapy resulted in long-lasting change. Dr. Beck called this approach “cognitive therapy.” It has also become known as “cognitive behavior therapy,” or “CBT.”

In the years since its introduction, CBT has been studied and demonstrated to be effective in treating a wide variety of disorders. More than 2,000 studies have demonstrated its efficacy for psychiatric disorders, psychological problems and medical problems with a psychiatric component.

At Beck Institute, we continually study, practice, and teach the latest innovations in CBT. We established the Beck Institute Center for Recovery-Oriented Cognitive Therapy in 2019 to extend the impact of the field to individuals given a diagnosis of a serious mental health condition.


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