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Il raid del 1942 a St. Nazaire

Il raid del 1942 a St. Nazaire

Il raid su St. Nazaire nel marzo del 1942 rimane uno dei più importanti atti di eroismo nella seconda guerra mondiale. Durante il raid furono vinti più VC che in qualsiasi altra operazione nella Seconda Guerra Mondiale che impiegò lo stesso tempo. St. Nazaire, sulla costa occidentale della Francia, aveva i bacini di carenaggio che gli Alleati dovettero mettere fuori combattimento se la Battaglia dell'Atlantico sarebbe stata vinta.

Quando i tedeschi lanciarono il "Tirpitz", introdussero nella guerra navale un nuovo tipo di nave che rivoluzionò il progetto navale. Veloce, pesantemente armato e pesantemente armato, il "Tirpitz" aveva il potenziale per vagare nel Nord Atlantico, causando il caos tra i convogli alleati che attraversavano l'America e la Gran Bretagna. La Gran Bretagna non aveva un equivalente navale del "Tirpitz" e i convogli sarebbero stati un facile bersaglio per le sue armi.

Il Tirpitz, tuttavia, aveva un punto debole. L'unico bacino di carenaggio sulla costa atlantica in grado di portarla per le riparazioni e la manutenzione era la "Normandia" a St. Nazaire - nota anche come "Forme Ecluse Louis Joubert". Se questo bacino di carenaggio fosse stato messo fuori uso, non vi sarebbe stato posto nell'Atlantico settentrionale in grado di gestire il Tirpitz per riparazioni e manutenzione. Ciò costringerebbe Tirpitz a utilizzare i bacini di carenaggio nella Germania settentrionale. Per raggiungere l'Atlantico, il Tirpitz avrebbe dovuto rischiare di attraversare lo Skaggerak tra la Danimarca e la Scandinavia e sarebbe stato aperto agli attacchi degli aerei alleati. Anche se Tirpitz avesse attraversato indenne questo stretto specchio d'acqua, avrebbe dovuto navigare nel Mare del Nord o attraverso la Manica per raggiungere l'Atlantico, entrambi viaggi pericolosi. Pertanto, mettere fuori uso il bacino di carenaggio della Normandia a St. Nazaire aveva molto senso, poiché avrebbe effettivamente intrappolato Tirpitz e l'avrebbe tenuta fuori dall'Atlantico.

Tuttavia, per gli Alleati non è stato un compito facile. Il bacino di carenaggio della Normandia a St. Nazaire non era in riva al mare aperto. Per arrivarci, le navi dovevano navigare per cinque miglia sull'estuario del fiume Loira. Le grandi navi dovevano prendere il canale settentrionale su questa rotta per evitare banchi di sabbia nel mezzo. Tale navigazione avrebbe portato qualsiasi nave vicino a terra - e sicuramente visibile a tutti i difensori.

Bombardare i bacini di carenaggio era fuori discussione. Le possibilità di successo di un raid di bombardamenti erano remote. L'area era circondata da 80 cannoni antiaerei e non si potevano ancora attuare bombardamenti mirati. Il bombardamento generale nell'area non avrebbe garantito il successo e avrebbe provocato molte vittime civili. Un'incursione navale non avrebbe funzionato, poiché la rotta verso il molo era così difficile da navigare per una forza considerevole e un gran numero di reti sottomarine rendeva impossibile l'attacco di sottomarini.

Gli inglesi, quindi, decisero un raid che unì una grande nave navale, numerose piccole e commandos. Il raid è stato chiamato in codice "Operation Chariot" ed era sotto il comando di Combined Operations guidato da Lord Louis Mountbatten.

Il piano, su carta, era semplice ma molto audace. Una vecchia nave navale - 'HMS Campbeltown' - avrebbe navigato verso il bacino di carenaggio della Normandia carico di esplosivi e vi avrebbe sbarrato le porte di 1500 tonnellate. Una volta che "Campbeltown" era stato incorporato nei cancelli, i commandos dell'esercito sarebbero sbarcati e avrebbero distrutto obiettivi specifici nell'area del molo, vale a dire la sala pompe e le case tortuose necessarie per consentire il funzionamento del bacino di carenaggio. I sopravvissuti sarebbero quindi tornati in Inghilterra con i 16 lanci di motori in legno che avevano accompagnato la "Campbeltown" ai bacini di carenaggio.

Sebbene semplice sulla carta, il piano presentava una serie di problemi molto reali:

1) Non vi era alcuna garanzia che il 'Campbeltown' avrebbe effettivamente raggiunto il molo. Navigando vicino alla costa settentrionale, la nave sarebbe facilmente a portata di cannoni tedeschi che erano sparsi liberamente lungo la costa. La costa settentrionale aveva 32 cannoni da artiglieria da 20 mm a 240 mm. Quasi 50 cannoni di artiglieria da 20 mm a 40 mm sorvegliavano il molo di St. Nazaire. Circa 1000 uomini furono coinvolti nell'equipaggio di tutte le armi intorno al porto.

2) Se la "Campbeltown" riusciva a sbattere le porte ai bacini di carenaggio, non vi era alcuna garanzia che gli esplosivi sulla nave sarebbero esplosi o, in caso affermativo, nessuna garanzia che avrebbero distrutto le porte come richiesto.

3) Non vi era alcuna garanzia che i sedici lanci di motori che accompagnavano "Campbeltown" sarebbero sopravvissuti all'incrocio con la Francia e tanto meno al viaggio di ritorno. Tutte e sedici le barche trasportavano serbatoi di carburante sul ponte, il che li rendeva molto vulnerabili. Metà della forza di comando era trasportata su queste barche. Realizzati in legno e con rifornimenti di carburante non protetti, erano obiettivi invitanti.

I documenti dell'epoca mostrano che i ranghi senior della Royal Navy e della Royal Air Force erano poco entusiasti nel loro sostegno all'operazione Chariot. La parte della RAF nel piano era di bombardare St. Nazaire mentre la "Campbeltown" si lanciava alle porte. Gli alti ufficiali della RAF non erano disposti a fornire l'operazione con i 100 bombardieri che Mountbatten voleva. La RAF alla fine accettò di fornire 35 bombardieri per il raid diversivo. Ironia della sorte, è stato l'attacco di questi bombardieri che ha avvisato i difensori tedeschi che qualcosa potrebbe essere in corso. Tuttavia, c'era poca fiducia nella RAF che i bombardieri usati sarebbero stati efficaci. Il vice maresciallo aereo Saunby scrisse che i bombardieri dovevano "appendere intorno alla testa e far cadere la bomba occasionale".

Il c / c Plymouth scrisse che il raid aveva "trascurabili possibilità di successo".

Dopo aver lasciato Falmouth in Cornovaglia il 26 marzoesimo 1942, le diciassette navi, scortate da due cacciatorpediniere, trovarono il tempo a loro favore, poiché l'attraversamento era regolare. La mini-forza raggiunse la foce del fiume Loira con pochi problemi. Tuttavia, il viaggio di cinque miglia verso l'obiettivo era pieno di pericoli. Per evitare di navigare troppo vicino alla costa settentrionale, Campbeltown ha cercato di navigare più centralmente e ha dovuto letteralmente navigare su banchi di sabbia - demolendo il fondo della nave mentre andava. Travestito da un cacciatorpediniere di classe tedesco "Mőwe", Campbeltown riuscì a ingannare i piazzamenti di artiglieria periferici. L'enorme vantaggio di Campbeltown era che nessuno avrebbe pensato che si stesse verificando un simile raid. Un ulteriore vantaggio era che la British Intelligence disponeva di una copia dei segnali utilizzati dalla marina tedesca nelle comunicazioni nave-terra o nave-nave. Una copia di ciò fu trasportata a bordo di Campbeltown e alle prime postazioni di armi fu detto che il Campbeltown stava tornando al porto per le riparazioni di emergenza. Questo è stato sufficiente per ingannare coloro che hanno presidiato le armi.

Fu il raid aereo diversivo che fece capire ai tedeschi che stava succedendo qualcosa e mentre Campbeltown si lanciava verso i cancelli del bacino a 2000 metri di distanza, fu catturata alla luce dei fari di ricerca e colpita con un gran fuoco. Ma era a solo un miglio dalle porte del molo quando ciò accadeva. Campbeltown aveva ben poco con cui difendersi poiché la maggior parte delle sue armi - e altre attrezzature - erano state tolte per renderla più leggera e veloce possibile. Tutto il suo capitano - il tenente comandante Stephen Beattie - aveva dalla sua parte il fatto che Campbeltown fosse veloce.

Alle 01.34 del 28 marzoesimo, Campbeltown si precipitò contro i cancelli del bacino di carenaggio. L'impatto, a 20 nodi, si è accartocciato a circa 12 metri dallo scafo della nave. I Commandos trasportati da Campbeltown sbarcarono e iniziarono a lavorare. Tuttavia, i Commandos trasportati dai lanci di motori in legno avevano sofferto molto durante la navigazione con Campbeltown. Era necessario pochissimo fuoco preciso per danneggiare queste barche e pochissimi Commandos da queste barche riuscirono effettivamente a sbarcare. In totale circa 100 Commandos hanno raggiunto il loro obiettivo. Divisi in squadre di demolizione e squadre di protezione, affrontarono una potenziale forza tedesca di 5.000 persone con sede a St. Nazaire e dintorni.

Dopo aver svolto il loro lavoro, i Commandos sopravvissuti decisero che la loro unica via d'uscita - poiché pochi lanci di motori erano arrivati ​​al punto di raccolta - era di uscire da St. Nazaire e arrivare in Spagna - a 350 miglia di distanza. Tuttavia, la città fu inondata di truppe tedesche e entro le 10.00 la maggior parte dei Commandos erano stati uccisi o feriti e catturati. Cinque sono arrivati ​​in Spagna e poi a Gibilterra.

Durante il loro combattimento con i tedeschi, i Commandos si aspettavano completamente di sentire esplodere Campbeltown. Chiaramente i tedeschi pensavano che la nave fosse al sicuro dato che i soldati tedeschi erano a bordo con le loro foto scattate come ricordo. I Commandos catturati devono aver pensato che il loro raid fosse stato vano perché la nave non era ancora esplosa dopo la loro resa. Il Campbeltown è esploso alle 10.35 - sono state accese quattro e un quarto di tonnellate di amatolo. L'esplosione uccise circa 250 soldati tedeschi e il danno arrecato al molo fu tale da non poter essere utilizzato fino al 1947.

'The Greatest Raid of All' è stato un enorme successo. Il Tirpitz fu effettivamente intrappolato nelle acque costiere norvegesi e fu affondato prima che potesse affondare una nave da sola.

168 uomini furono uccisi nell'incursione e 214 furono presi come prigionieri di guerra. Stephen Beattie, tra gli altri quattro, è stato insignito della Victoria Cross per il suo capitano di "Campbeltown". Dopo aver speronato i cancelli del porto, Beattie annunciò al suo equipaggio “Bene, eccoci; con quattro minuti di ritardo. ”Quando il comando POW è tornato nel Regno Unito dopo la fine della guerra, tutti hanno convenuto che i tedeschi che li avevano combattuti a St. Nazaire e che si erano arresi erano unanimi nei loro complimenti con quelli che avevano preso parte a L'incursione.

Il successo del raid ha dato alla Gran Bretagna un notevole impulso di fiducia. Aveva anche dimostrato il supporto di Churchill per l'approccio "Macellaio e Bolt" del Commandos. Questi uomini altamente addestrati avevano scarso sostegno nella gerarchia dell'esercito poiché i reggimenti potevano vedere i loro uomini migliori essere spazzati via. Con il supporto di Churchill, l'idea del Commando ha messo radici.

"Pensavo che ce l'avremmo cavata." Bill Watson, 2 Cdo

"Quando abbiamo saputo che avremmo fatto saltare in aria le installazioni di attracco a St. Nazaire, c'era una sensazione di euforia." Corran Purdon, 12 anni

"Sarà un gioco da ragazzi ... li batteremo per sei." Tom Sherman, 2 Cdo

“Sembrava fuori luogo che fosse impossibile e che avrebbe avuto successo. Ci eravamo offerti volontari per il pericolo. ”M Burn, 2 Cdo.

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