Cronologia

Caduta di Creta

Caduta di Creta

La caduta di Creta ebbe luogo nel maggio del 1941. La battaglia per Creta - "Operazione Merkur" - fu unica in quanto comportò l'uso del maggior numero di paracadutisti tedeschi in tutta la Seconda Guerra Mondiale. La caduta di Creta rafforzò nella mente della Wehrmacht il valore dei paracadutisti che aveva. Hitler, tuttavia, fu scioccato dal numero di perdite e alla fine della campagna per catturare Creta, ordinò che i paracadutisti non dovessero più essere utilizzati per guidare un attacco contro un bersaglio importante.

Creta ha avuto una grande importanza strategica nel Mediterraneo. Ha una posizione centrale nel Mar Egeo ed è la più grande delle isole del Mediterraneo orientale. Il porto di Suda Bay era il più grande del Mar Mediterraneo e una base ideale per le operazioni navali. Il controllo dell'isola era auspicabile sia per gli inglesi che per i tedeschi. Per gli inglesi, darebbe loro un controllo ancora maggiore sul Mediterraneo e consoliderebbe il loro controllo dell'estremità settentrionale del canale di Suez. I bombardieri britannici potrebbero anche usare gli aeroporti per bombardare le piante petrolifere di Ploesti in Romania. I tedeschi potevano usare la base per attaccare la spedizione britannica nell'area e interrompere l'uso britannico dei Suez. Creta potrebbe anche essere utilizzata come punto di sosta per gli uomini diretti al teatro di guerra nordafricano.

Nel 1941, Creta era un'isola relativamente primitiva. Le strade erano povere e il trasporto era difficile. C'era solo una strada principale attraversata da est a ovest attraverso l'isola - e questo poteva prendere solo una linea di traffico alla volta. Le "strade" che correvano da nord a sud di questa strada non erano altro che tracce di terra battuta. I ponti lungo le strade non potevano trasportare veicoli che pesavano più di sette tonnellate. Le tre linee ferroviarie dell'isola non avevano alcun valore strategico. La strada principale attraversava il nord dell'isola con gli aeroporti che ne uscivano, così come i tre porti principali dell'isola, tutti a nord. Un attacco "normale" sull'isola sarebbe irto di pericoli poiché il terreno interno era estremamente accidentato mentre vaste aree dell'isola erano coperte di uliveti che avrebbero dato alle truppe molti luoghi in cui nascondersi.

Dopo che l'Italia ebbe invaso la Grecia, la Gran Bretagna occupò Creta con un'unità delle dimensioni di una brigata. Il generale Archibald Wavell, comandante in capo della regione, aveva problemi urgenti altrove e non poteva impegnare più truppe sull'isola. Cambiamenti apparentemente costanti agli alti ufficiali dell'isola hanno fatto ben poco per creare coerenza nella politica di difesa dell'isola. Nel marzo del 1941, il comando dell'isola passò al maggiore generale E C Weston. Chiese a Wavell che tre brigate fossero basate sull'isola. Tuttavia, gli inglesi stavano affrontando difficoltà nel Nord Africa e Wavell semplicemente non poteva risparmiare gli uomini. Pertanto, l'ufficiale comandante di Creta doveva comandare un'isola che credeva non fosse adeguatamente difesa.

Dopo il ritiro delle truppe britanniche e del Commonwealth dalla Grecia nell'aprile 1941, 25.000 uomini, principalmente dalla Nuova Zelanda e dall'Australia, sbarcarono a Suda Bay. Avevano le loro armi ma poco altro.

Il 30 aprile 1941, Wavell volò a Creta per incontrare Weston. Wavell informò Weston di essere sollevato dal suo comando e di essere sostituito dal maggiore generale neozelandese Freyberg, i cui uomini erano sbarcati nella baia di Suda. Freyberg accettò il comando ma con riluttanza.

Freyberg aveva assunto un compito difficile. C'era un accordo generale sul fatto che l'isola sarebbe stata attaccata dai tedeschi nel prossimo futuro. C'era un accordo sul fatto che l'isola fosse insufficientemente difesa. Freyberg aveva 30.000 truppe britanniche e 11.000 truppe greche sotto il suo comando. Doveva anche occuparsi di 15.000 prigionieri di guerra italiani. Freyberg stimava di aver bisogno tra le 20.000 e le 30.000 tonnellate di forniture al mese. Queste forniture dovrebbero essere portate dalle navi, il che renderebbe facili bersagli per i bombardieri tedeschi.

Freyberg fu aiutato da Wavell. Ventidue carri armati furono inviati sull'isola con il loro equipaggio; fu inviato un battaglione di fanteria del 2 ° Leicester e furono fatti 49 cannoni d'artiglieria dopo aver cannibalizzato 100 inviati da Wavell (molti dei quali erano in cattivo stato di conservazione). Sebbene questi armamenti fossero ben accolti, i carri armati si diffusero sottilmente sull'isola larga 160 miglia. Il 19 maggio, Freyberg ordinò qualsiasi aereo al largo dell'isola poiché riteneva che avrebbero subito gravi perdite nonostante il coraggio dei piloti. Tuttavia, facendo ciò, lasciò meno difese le basi aeree che doveva controllare.

I tedeschi avevano radunato una forza spaventosa per attaccare Creta. I paracadutisti disponevano di 500 aerei da trasporto, 75 alianti, 280 bombardieri, 150 bombardieri, 180 caccia e 40 aerei da ricognizione. In totale, avevano 10.000 uomini che potevano essere lasciati cadere con il paracadute e avevano una forza di attacco totale di 22.500 uomini.

L'attacco avvenne il 20 maggio 1941. Fu chiamato in codice "Operazione Merkur". I paracadutisti furono fatti sbarcare a Heráklion, Rétimo, Máleme e Canea - tutti sulla costa settentrionale. Il controllo di Máleme era vitale per i tedeschi in quanto avrebbe dato loro il controllo del campo d'aviazione che vi si trovava.

I tedeschi avevano molti vantaggi rispetto ai difensori, ma uno dei maggiori vantaggi era che erano dotati di buone radio in modo da poter comunicare tra loro una volta sbarcati. Per fare un paragone, il colonnello Andrew, comandante del 22 ° battaglione neozelandese, aveva solo una radio funzionante e la sua più grande debolezza non era mai sapere quanto bene si stesse esibendo il suo battaglione o dove fossero esattamente.

Tuttavia, i tedeschi non hanno ottenuto tutto a modo loro. Gli uomini dell'esercito neozelandese hanno fatto molti danni al III battaglione paracadute uccidendo circa 200 persone prima ancora che sbarcassero. La copertura dagli ulivi era eccellente, così come la visibilità dei neozelandesi. Tuttavia, la mancanza di comunicazioni ha portato i neozelandesi a credere che stessero godendo il successo altrove. Il brigadiere Hargest della Quinta Brigata aveva ipotizzato che tutte le unità stessero godendo dello stesso successo della 23a. Non avendo ricevuto alcuna informazione per contrastare ciò, suppose che gli sbarchi tedeschi fossero stati contrastati con successo. In una certa misura, in questa fase dell'attacco tedesco, questo era ragionevolmente vero. I tedeschi erano sbarcati come previsto a Canea - ma avevano subito gravi perdite per mano della 4a brigata della Nuova Zelanda. Alla fine del 20 maggio, i tedeschi non avevano avuto il successo che si aspettavano e avevano subito perdite molto maggiori di quanto si aspettassero. Lo stesso valeva per lo sbarco a Rétimo: i tedeschi si scontrarono contro la forte resistenza del 2 ° e 2 ° e 11 ° battaglione australiano e avevano subito pesanti perdite. I tedeschi sperimentarono lo stesso a Heráklion. Entro la fine del 20 maggio, i difensori alleati avevano buone ragioni per essere fiduciosi e Freyberg ha inviato un messaggio ragionevolmente ottimista a Wavell riguardo ai suoi progressi su Creta. Tuttavia, non era a conoscenza degli sviluppi a Máleme, nella parte occidentale di Creta. Se avesse saputo cosa stava succedendo qui, probabilmente avrebbe inviato una nota più cupa.

I tedeschi, comandati dallo studente generale, non si aspettavano tali arretramenti. Solo a Máleme c'era un barlume di speranza per i tedeschi come se avessero catturato un campo di atterraggio. Lo studente decise di inviare lì tutti i suoi rimanenti paracadutisti nel tentativo di catturare effettivamente il campo d'aviazione. Il 21 maggio era riuscito nel suo obiettivo e i tedeschi erano liberi di sbarcare i loro aerei a Máleme.

Gli inglesi pianificarono di bombardare l'aerodromo alle 01.00 del 22 maggio e di lanciare una controffensiva contro i tedeschi a Máleme alle 02.00. In effetti, è iniziato alle 03.30 - novanta minuti di ritardo perché le unità che si spostavano nell'area erano in ritardo nel loro approccio. L'attacco è stato messo a terra da piccole sacche di paracadutisti tedeschi ben nascosti che hanno combattuto tenacemente.

“Ho continuato a incontrare la resistenza in profondità: nei fossati, dietro le siepi, nelle storie in alto e in basso di edifici, campi e giardini accanto al drome. C'erano anche mine e trappole esplosive che hanno conquistato parecchi di noi. Non sapevamo che fossero lì. "Capitano Upham, 20º battaglione

Nonostante l'eroismo, l'attacco britannico fallì: semplicemente non c'erano stati abbastanza uomini o abbastanza ondate di attacchi per occupare gravemente i paracadutisti tedeschi. Inoltre, l'attacco non aveva ricevuto supporto aereo. Di conseguenza, i tedeschi potevano continuare a utilizzare l'aerodromo per volare in rinforzi e rifornimenti, inclusi tre battaglioni di fanteria di montagna. Di fronte alla crescente opposizione tedesca, gli uomini della 5a brigata coinvolti nella lotta per Máleme, si ritirarono ad est il 24 maggio.

Con Máleme occupato, i tedeschi potevano sbarcare aerei da combattimento per sostenere l'avanzata delle loro truppe. Il comandante generale dei tedeschi a Creta, il generale Ringel, decise di consolidare le sue truppe il 23 maggio prima di proseguire. Il 24 maggio era pronto a spostarsi da ovest a est attraverso l'isola, ma nell'entroterra mentre gli inglesi occupavano posizioni difensive lungo la regione costiera. Per Ringel, una tale mossa nell'entroterra in un terreno montuoso si rivelò poco preoccupante poiché aveva due battaglioni di fanteria di montagna a sua disposizione: uomini addestrati ad operare su tale terreno.

Il 24 maggio, i tedeschi hanno lanciato una serie di pesanti attacchi alle linee britanniche. Gli inglesi usarono vecchie trincee lunghe 2200 metri, troppo lunghe per essere difese in profondità. Erano anche aperti al fuoco di mortaio e il fuoco tedesco era accurato.

Freyberg ha chiesto a Wavell il supporto RAF. Alcuni sono stati inviati ma non abbastanza per cambiare una situazione in deterioramento. Tuttavia, i commandos furono fatti sbarcare di notte per dare supporto. Entro la fine del 24 maggio, Freyberg stava già pensando alla sconfitta. Sapeva che i suoi uomini erano senza mezzi di trasporto e artiglieria e che i tedeschi stavano compiendo incessanti progressi attorno al suo fianco meridionale. A Galatas, ad esempio, Freyberg aveva un "battaglione" di 400 uomini che, a un certo punto, avevano solo 10 bombe a mortaio per affrontare i tedeschi. In confronto, i tedeschi di Galatas avevano sei battaglioni di fanteria di montagna con tutta l'aria e il supporto di artiglieria necessari. A Wavell furono richiesti rinforzi, ma da dove li poteva ottenere e come potevano arrivare a Creta con la Luftwaffe così dominante nell'aria?

Nonostante tutti gli sforzi dei neozelandesi a Galatas, la città cadde in mano ai tedeschi il 25 maggio. I soldati neozelandesi sopravvissuti alla battaglia dichiararono che i combattimenti erano i più feroci neozelandesi affrontati in tutta la seconda guerra mondiale. Con Galatas preso, gli inglesi avevano ben poco con cui proteggere Suda Bay - l'unico modo in cui qualsiasi forma di rifornimenti / rinforzi poteva entrare per aiutarli.

Con l'avanzare dei tedeschi, la comunicazione tra i comandanti britannici sul campo divenne sempre più dislocata. Ciò portò al ritiro delle truppe dai loro ufficiali locali quando Freyberg aveva inviato l'ordine di mantenere la loro linea. O truppe furono inviate in avanti per ingaggiare i tedeschi, solo per scoprire che le altre truppe alleate si erano ritirate quando ci si aspettava che fossero in quella posizione. Il 26 maggio, Freyberg stava informando Wavell che l'evacuazione era l'unica opzione - e non poteva nemmeno garantire che tutti i suoi uomini potessero essere evacuati. Sebbene gli inglesi continuassero a opporre resistenza, la struttura di comando stava crollando a causa del continuo progresso dei tedeschi.

“C'era solo una strada principale di ritiro e lungo essa si muovevano tutte le truppe: unità organizzate, partiti dispersi e rabbia confusa. La comunicazione si era interrotta. "D M Davin, esercito della Nuova Zelanda

Il 27 maggio, il ritiro delle truppe alleate dalla baia di Suda a Sfakia, nel sud dell'isola, iniziò con commandos e 130 uomini del battaglione Maori che coprivano la loro parte posteriore. Il piano di Freyberg era di evacuare 1000 uomini da Sfakia nella notte del 28, 6000 uomini il 29, 3000 uomini il 30 e altri 3000 il 31 maggio. Tuttavia, la Royal Navy non aveva abbastanza navi nell'area per incontrare queste figure, quindi gli uomini furono lasciati indietro. Tuttavia, sebbene Creta con la sua importanza strategica fosse caduta sui tedeschi, anche il generale Kurt Student ammise che Creta era stata "il cimitero dei paracadutisti tedeschi". Le truppe britanniche e del Commonwealth avevano combattuto ferocemente sull'isola e le cifre delle vittime per i tedeschi erano alte. Dei 22.000 uomini coinvolti nell'assalto tedesco, oltre 7000 furono dispersi. Un simile tasso di logoramento era inaccettabile per Hitler e dopo l'operazione Merkur, ordinò che tutti i futuri attacchi che coinvolgono i paracadutisti tedeschi facessero parte di un attacco di fanteria.

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