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Australia in guerra

Australia in guerra

L'Australia ha avuto un dilemma all'inizio della seconda guerra mondiale. Quando la Gran Bretagna dichiarò guerra alla Germania nazista nel settembre del 1939, l'Australia dovette decidere se usare le sue forze armate per sostenere la Gran Bretagna nella sfera di guerra europea o se mantenere le sue forze in Estremo Oriente in vista del peggioramento della situazione lì riguardo all'espansione giapponese . Qualsiasi movimento di truppe australiane in Gran Bretagna (o in luoghi come l'Egitto) indebolirebbe la forza dell'esercito australiano in patria. Qualsiasi grave sconfitta militare alleata avrebbe anche un impatto sull'esercito australiano, che potrebbe far parte di questa sconfitta. Il governo australiano decise che qualsiasi grande vittoria dell'Asse in Europa contro gli inglesi sarebbe quasi certamente decisiva e cambierebbe il corso della guerra - quindi, il governo decise che avrebbe impegnato tutte le sue forze contro il pericolo che la Germania rappresentava in Europa.

Soldati australiani in Siria

L'Australia aveva anticipato la dichiarazione di guerra della Gran Bretagna contro i tedeschi già nell'agosto del 1939. Le unità di artiglieria pesante furono mobilitate e i centri militari periferici come Port Moresby, ricevettero rifornimenti di armi e munizioni nel caso in cui tale dichiarazione stimolasse un'ulteriore aggressione giapponese.

Il parlamento australiano era unito a una dichiarazione di guerra contro le potenze dell'Asse. L'unico potenziale problema era il problema della coscrizione. Durante la prima guerra mondiale, ciò aveva causato gravi problemi politici. Tuttavia, nella seconda guerra mondiale, fu raggiunto un compromesso. Il Parlamento votò per la coscrizione nel novembre 1939, ma i coscritti potevano servire solo in Australia e nelle isole vicine.

La Gran Bretagna ha richiesto assistenza militare dall'Australia entro una settimana dalla dichiarazione di guerra alla Germania. Tuttavia, l'esercito era a corto di equipaggiamento e forza lavoro. 20.000 uomini furono assegnati alla 6a divisione. L'uomo incaricato di comandarlo era il maggiore generale Blamey. Era un uomo con un modo diretto di trattare con le persone e prendeva male qualsiasi critica al suo stile di leadership. Blamey aveva i suoi sostenitori nell'esercito, ma c'erano anche molti che non avevano appoggiato la sua nomina.

Nel novembre del 1939, il governo annunciò che la sesta divisione sarebbe stata inviata all'estero quando la loro formazione aveva raggiunto un certo livello di competenza. Allenarsi all'estero su un terreno più europeo o nordafricano seguirà in modo tale che la 6a divisione affini le proprie abilità in un ambiente simile a quello in cui avrebbero combattuto. Quando la Gran Bretagna annunciò di essere preoccupata per la sicurezza del canale di Suez, sembrò logico che la 6a divisione dovesse essere inviata in Egitto per dissuadere dall'Italia. Dall'Egitto, potevano trasferirsi in Francia, se necessario. Le prime truppe partirono per quella che fu allora la Palestina nel gennaio del 1940 e nei mesi successivi seguirono altre brigate della 6a divisione. Il rapido crollo della Francia nella primavera del 1940 assicurò che la sesta divisione non si sarebbe trasferita in Europa.

La situazione europea ha anche portato il governo australiano a formare tre nuove divisioni (la 7a, 8a e 9a divisione). L'ingresso dell'Italia in guerra e la crescente minaccia per l'area del Mediterraneo, e la supremazia della Germania nel nord Europa, significarono che l'Australia affrontò un compito enorme semplicemente addestrando adeguatamente la sua nuova forza di combattimento. Molti in Australia presumevano semplicemente che gli australiani sarebbero presto stati coinvolti nella lotta contro grandi battaglie.

Lontano dall'esercito, uomini della Royal Australian Air Force (RAAF) hanno combattuto nella battaglia della Gran Bretagna come parte della RAF. Uomini della Royal Australian Navy (RAN) hanno acquisito esperienza operativa con la Royal Navy nel Mediterraneo.

Dopo l'evacuazione di Dunkerque, il governo australiano ha iniziato a concentrarsi nuovamente sulla stessa Australia. Molti politici credevano giustamente che la vittoria dell'Asse in Europa avrebbe stimolato un'ulteriore aggressione giapponese in Estremo Oriente e che la stessa Australia potesse essere minacciata. Con così tanti dei suoi eserciti all'estero, molti pensavano che ciò avrebbe stimolato anche l'aggressione giapponese. La Gran Bretagna e l'Australia fecero un approccio comune in America per consentire agli Stati Uniti di inviare una flotta alla base navale britannica a Singapore. Si sperava che un simile gesto avrebbe chiarito ai giapponesi che qualsiasi azione da parte loro avrebbe avuto una reazione aggressiva. Nessuna di queste forze navali fu inviata a Singapore.

Un'altra idea per fermare l'aggressione giapponese era quella di aumentare notevolmente il potere militare che gli australiani avevano a Malaya. Ciò richiederebbe che le truppe della 6a divisione fossero rimosse dal Medio Oriente e inviate in Estremo Oriente. Tuttavia, a quel tempo, l'Italia si stava espandendo in modo aggressivo nella regione del Mediterraneo e tutti gli uomini della 6a divisione erano necessari dove si trovavano. Nell'agosto 1940, il governo australiano ricevette da Winston Churchill la garanzia che qualsiasi minaccia all'Australia o alla Nuova Zelanda avrebbe comportato l'invio immediato della flotta mediterranea in Estremo Oriente.

La situazione in declino in Estremo Oriente portò ad una riunione nell'ottobre 1940 di rappresentanti militari di Australia, Birmania, India e Nuova Zelanda. Si sono conosciuti a Singapore. Tutti concordarono sul fatto che la difesa di Malaya era vitale se si voleva fermare qualsiasi aggressione giapponese. Gli australiani volevano che l'esercito indiano si assumesse la responsabilità di difendere la Malaya mentre gli australiani avrebbero fornito una forza navale per la regione. È diventato ovvio per molti che Singapore aveva il potenziale per essere un tallone d'Achille per gli Alleati. Sarebbe un obiettivo ovvio per i giapponesi, ma il suo potere era stato costruito attorno alla marina e non alle difese terrestri e aeree. Alla fine del 1940, la sua vulnerabilità a un attacco di terra rappresentava una grande paura per molti, anche se pochi pensavano che i giapponesi potessero scendere nella penisola malese. Nel dicembre del 1940, una brigata australiana fu inviata a Malaya. Il piano era che una brigata indiana avrebbe dovuto sostituirla nel maggio 1941.

La sesta divisione australiana vide azione nei deserti del Nord Africa dal dicembre 1940 in poi. Hanno anche combattuto nella campagna greca e il loro stand alle Termopili ha permesso una evacuazione alleata relativamente riuscita. La 7a divisione australiana occupò con successo Vichy Siria.

“Così la forza di spedizione australiana in Medio Oriente aveva avuto un valore incalcolabile nel salvare il Medio Oriente dalla dominazione dell'Asse durante i primi sei mesi del 1941.Robert O'Neill

Per tutto il marzo 1941 i servizi segreti australiani intercettarono i cavi inviati dal governo giapponese a società giapponesi con sede in Australia. Questi raccomandavano che il maggior numero possibile di personale fosse rispedito in Giappone. Questi cavi convinsero molti nel governo australiano che un attacco in Estremo Oriente era imminente. C'era una preoccupazione generale che troppa parte dell'esercito australiano fosse troppo lontana per difendere l'Australia. Scontri si sono verificati anche con alti comandanti britannici a Singapore. Il maresciallo capo aereo Sir Robert Brooke-Popham, c-in-c in Estremo Oriente, affermò che il discorso sulla caduta di Singapore era "disfattista". Persino Churchill si riferiva a Singapore come a una fortezza, con grande preoccupazione delle figure militari in Australia che sostenevano il punto di vista opposto. A complicare ulteriormente le cose, l'America dichiarò che sebbene la perdita di Singapore sarebbe stata sfortunata, non sarebbe stata una perdita vitale.

Fu nel 1941 che i rapporti tra Canberra e Londra si fecero tesi. In particolare, il Primo Ministro, Robert Menzies, credeva che Churchill fosse completamente concentrato sull'Europa e non su ciò che stava accadendo in Estremo Oriente. Il 10 giugno 1941, Menzies riferì al suo governo dopo l'incontro con Churchill:

"Sig. Churchill non aveva concepito i domini britannici come entità separate e tanto più distante era il problema dal cuore dell'Impero tanto meno ci pensava.

Tuttavia, fu Menzies a essere vittima di questo. La stampa australiana si era rivoltata contro di lui e così anche molti nel suo stesso partito, il United Australia Party. L'accusa contro di lui era che non era stato così robusto contro Churchill come l'Australia aveva bisogno che fosse per la propria sicurezza. Nell'agosto 1941 si dimise. Tra agosto e ottobre 1941, l'Australia fu governata dal Partito della Contea di Fadden. Ma a ottobre, il Partito laburista australiano ha assunto il governo guidato da John Curtin.

Da ottobre in poi, l'Australia si preparò per uno sweep giapponese a sud in Estremo Oriente. Nell'agosto del 1939, il partito laburista si era opposto alla coscrizione. Ora, Curtin ha sostenuto che i suoi limiti geografici dovrebbero essere aumentati per includere la Nuova Guinea e il Pacifico sud-occidentale. Fu deciso che la parte più importante dell'Australia, una zona intorno a Sydney che comprendeva i principali impianti industriali, fosse la zona più difesa. Dato che la milizia australiana era composta solo da 5 divisioni di fanteria e 2 di cavalleria, solo una piccola area del paese poteva essere coperta. Le aree al di fuori di questa zona si arrabbiarono perché apparentemente venivano sacrificate alla macchina militare giapponese. Sebbene la zona fosse estesa alla cosiddetta "Brisbane Line", restava la sensazione che il governo fosse troppo interessato al Nuovo Galles del Sud a spese del resto del paese.

Quando l'attacco a Pearl Harbor (dicembre 1941) portò la guerra generale in Estremo Oriente, pochi avrebbero potuto prevedere il successo dell'esercito giapponese. Entro 5 mesi, l'Australia settentrionale fu minacciata dalla caduta delle Indie orientali olandesi. Darwin in particolare era minacciato.

L'America voleva usare l'Australia come base per le sue truppe e un accordo fu raggiunto su questo nel dicembre 1941. 4.500 truppe americane arrivarono in Australia il 22 dicembre e nel febbraio 1942, la 41a divisione degli Stati Uniti fu ordinata in Australia insieme a 38.000 truppe di supporto. La maggior parte era arrivata nel maggio del 1942. Qui appariva una chiara differenza: molti si resero conto che la Gran Bretagna non era in grado di aiutare l'Australia, ma l'America non solo prometteva aiuto, ma sosteneva quella promessa con uomini e attrezzature. Quando il generale australiano Bennett arrivò a Darwin dopo la sua fuga da Singapore, ricevette un saluto meno che cordiale. Quando Douglas MacArthur arrivò a Darwin dopo la sua fuga dalle Filippine, la sua accoglienza fu molto più positiva. Curtin suggerì che MacArthur fosse nominato comandante supremo delle forze alleate, nell'area del Pacifico sudoccidentale - un suggerimento che fu accolto.

A metà del 1942, l'Australia era in una posizione molto migliore per difendersi dall'assalto giapponese. C'erano 38.000 truppe americane in Australia, la Forza Imperiale australiana contava 104.000 poiché la 6a e 7a Divisione erano tornate dal Medio Oriente e c'erano 265.000 uomini nella milizia. Tutte le forze di terra furono poste sotto il comando del generale Blamey.

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